Altre mucche americane sottoposte a test e monitorate nel tentativo di fermare l’influenza aviaria

I funzionari statunitensi della sanità e dell’agricoltura stanno intensificando i test e il monitoraggio dell’influenza aviaria nelle mucche da latte in uno sforzo urgente per comprendere – e fermare – la crescente epidemia.

Finora, il rischio per gli esseri umani rimane basso, hanno detto i funzionari, ma gli scienziati temono che il virus possa cambiare e diffondersi più facilmente tra le persone.

Il virus, noto come tipo A H5N1, è stato rilevato in quasi tre dozzine di allevamenti da latte in otto stati. Resti virali inattivi sono stati trovati nel latte dei negozi di alimentari. Secondo il Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti, i test mostrano anche che il virus si sta diffondendo tra le mucche, comprese quelle che non mostrano sintomi, e tra mucche e uccelli.

A partire da lunedì, centinaia di migliaia di mucche da latte negli Stati Uniti dovranno essere testate – con risultati negativi – prima che possano essere spostate tra gli stati, secondo i termini di un nuovo ordine federale.

Ecco cosa devi sapere sull’indagine sull’influenza aviaria:

Perché questa epidemia è così insolita?

Questo ceppo della cosiddetta influenza aviaria ad alta patogenicità circola tra gli uccelli selvatici da decenni. Negli ultimi anni è stato rilevato in decine di mammiferi in tutto il mondo. La maggior parte erano animali selvatici, come volpi e orsi, che mangiavano uccelli malati o morenti. Ma è apparso anche nei visoni d’allevamento. È presente anche nei mammiferi acquatici, come le foche e le focene. Il virus è stato trovato anche in un orso polare nel nord dell’Alaska.

Il virus è stato scoperto nei ruminanti – capre e poi mucche da latte – negli Stati Uniti questa primavera, sorprendendo molti scienziati che lo studiavano da anni.

“Quando pensiamo all’influenza A, le mucche non sono tipicamente in quella conversazione”, ha detto Richard Webby, un esperto di influenza presso il St. Jude Children’s Research Hospital.

I virus influenzali sono noti per adattarsi e diffondersi tra nuove specie, quindi il rilevamento nelle mucche da latte solleva preoccupazioni che potrebbero diffondersi alle persone, ha detto Webby.

Da quanto tempo l’influenza aviaria si diffonde tra le mucche?

Gli scienziati hanno confermato il virus nelle mucche a marzo, dopo settimane di segnalazioni provenienti dagli allevamenti che indicavano che gli animali si stavano ammalando. I sintomi includevano letargia, produzione di latte fortemente ridotta e alterazioni del latte, che diventava denso e giallo.

Il ritrovamento di resti del virus nel latte sul mercato “suggerisce che questo fenomeno è andato avanti più a lungo ed è più diffuso di quanto avessimo precedentemente riconosciuto”, ha affermato Matthew Aliota, ricercatore di medicina veterinaria presso l’Università del Minnesota.

Sotto la pressione degli scienziati, nei giorni scorsi i funzionari dell’USDA hanno rilasciato nuovi dati genetici sull’epidemia.

I dati omettono alcune informazioni su quando e dove sono stati raccolti i campioni, ma mostrano che probabilmente il virus si è diffuso dagli uccelli ai bovini alla fine dell’anno scorso, ha affermato Michael Worobey, un biologo evoluzionista dell’Università dell’Arizona.

Da allora, si è diffuso tra i bovini e tra le fattorie, probabilmente attraverso il contatto con oggetti fisici come scarpe da lavoro, camion o macchine per la mungitura, ha detto Worobey.

E poi le mucche trasmettono il virus agli uccelli, ha detto.

“Le prove genetiche sono quanto più chiare potrebbero essere”, ha detto Worobey. “Gli uccelli campionati in questi allevamenti hanno virus con chiari adattamenti ai mammiferi.”

Cosa dicono gli scienziati sugli sforzi per monitorare l’epidemia?

Diversi esperti hanno affermato che i piani dell’USDA di richiedere test sulle mucche sono un buon inizio.

“Dobbiamo essere in grado di effettuare una maggiore sorveglianza in modo da sapere cosa sta succedendo”, ha affermato Thomas Friedrich, professore di virologia presso la scuola di veterinaria dell’Università del Wisconsin.

Worobey ha detto che l’ideale sarebbe controllare ogni mandria. Oltre a cercare infezioni attive, i funzionari dell’agricoltura dovrebbero anche verificare se le mucche hanno anticorpi contro il virus, indicando infezioni passate, ha affermato.

“Questo è un modo davvero accessibile e veloce per scoprire quanto sia diffuso”, ha detto.

Secondo gli esperti, è fondamentale anche effettuare più test sui lavoratori esposti ad animali infetti. Alcuni proprietari di aziende agricole e alcuni singoli lavoratori si sono mostrati riluttanti a collaborare con i funzionari della sanità pubblica durante l’epidemia, hanno affermato gli esperti.

“Una maggiore sorveglianza è essenzialmente un sistema di allerta precoce”, ha detto Aliota. “Aiuta a caratterizzare la portata del problema, ma anche a scongiurare conseguenze potenzialmente negative.”

Quanto è grande il rischio che l’influenza aviaria rappresenta per le persone?

Gli scienziati stanno lavorando per analizzare più campioni di latte venduto al dettaglio per confermare che la pastorizzazione, o trattamento termico, uccide il virus H5N1, ha affermato il dottor Don Prater, direttore ad interim del centro per la sicurezza alimentare della FDA. Questi risultati sono attesi presto.

Anche se il grande pubblico non deve preoccuparsi di bere latte pastorizzato, gli esperti dicono che dovrebbe evitare il latte crudo o non pastorizzato.

Inoltre, i lavoratori delle aziende lattiero-casearie dovrebbero prendere in considerazione ulteriori precauzioni, come mascherarsi, lavarsi le mani e cambiare gli abiti da lavoro, ha affermato Aliota.

Finora, 23 persone sono state testate per il virus durante l’epidemia nelle mucche da latte, con una persona risultata positiva per una lieve infezione agli occhi, hanno detto i funzionari del CDC. Almeno 44 persone che sono state esposte ad animali infetti durante l’attuale epidemia sono sotto monitoraggio dei sintomi.

Quali sono le preoccupazioni degli scienziati per il futuro?

David O’Connor, esperto di virologia presso l’Università del Wisconsin-Madison, ha paragonato i recenti sviluppi dell’influenza aviaria a un allarme tornado invece che a un avvertimento.

“Ci sono alcuni degli ingredienti che sarebbero necessari perché ci sia una minaccia, ma non siamo a questo punto”, ha detto. Come con un orologio a tornado, “non cambieresti nulla del modo in cui vivi la tua vita quotidiana, ma forse avresti solo un po’ di maggiore consapevolezza che qualcosa sta accadendo”.

Worobey ha affermato che questo è il tipo di epidemia “che speravamo, dopo il COVID, non passasse inosservata. Ma è così”.

Ha detto che è necessario uno screening ambizioso “per rilevare cose come questa molto rapidamente e potenzialmente stroncarle sul nascere”.

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