Come è successo, domande senza risposta

STECCATO DI CUTRO, Italy —

“Italia arriviamo!” hanno applaudito i giovani, in urdu e pashto, mentre si filmavano in piedi su una barca che navigava in acque azzurre.

Erano tra i circa 180 migranti – afgani, pakistani, siriani, iraniani, palestinesi, somali e altri – che hanno lasciato la Turchia sperando in una vita migliore, o semplicemente più sicura, in Europa.

Giorni dopo, dozzine di loro erano morti. Finora sono stati recuperati 70 corpi dal naufragio del 26 febbraio vicino alla piccola località balneare di Steccato di Cutro, ma sono stati trovati solo 80 sopravvissuti, il che indica che il bilancio delle vittime era più alto. Domenica, i sommozzatori dei vigili del fuoco hanno avvistato un altro corpo nel Mar Ionio e stavano lavorando per portarlo a riva, ha detto la TV di stato.

La tragedia ha messo in luce la rotta migratoria meno nota dalla Turchia all’Italia. Ha anche messo a fuoco l’inasprimento delle politiche migratorie italiane ed europee, che dal 2015 si sono allontanate dalla ricerca e soccorso, dando priorità invece alla sorveglianza delle frontiere. Ci si interroga anche sul governo italiano sul perché la guardia costiera non sia stata dispiegata fino a quando non è stato troppo tardi.

FILE – I soccorritori recuperano un corpo dopo che una barca di migranti si è rotta in mare mosso, in una spiaggia vicino a Cutro, nel sud Italia, 26 febbraio 2023.

Sulla base di atti processuali, testimonianze di sopravvissuti e parenti e dichiarazioni delle autorità, l’AP ha ricostruito quanto si sa delle vicende che hanno portato al naufragio e le domande rimaste senza risposta.

Il fatidico viaggio

Nelle prime ore di mercoledì 22 febbraio, i migranti – tra cui dozzine di famiglie con bambini piccoli – sono saliti a bordo di una barca da diporto su una spiaggia vicino a Smirne dopo un viaggio in camion da Istanbul e un attraversamento della foresta a piedi.

Partirono dalla riva. Ma a sole tre ore dall’inizio del viaggio, la nave subì un guasto al motore. Sempre in alto mare, è arrivato in sostituzione un vecchio caicco in legno, una barca tradizionale in stile turco.

FILE – Questa foto ottenuta dall’agenzia di stampa italiana Ansa, scattata il 26 febbraio 2023, mostra i detriti di un naufragio portati a riva a Steccato di Cutro, a sud di Crotone, dopo che una barca di migranti è affondata al largo della Calabria meridionale.

I contrabbandieri ei loro assistenti hanno detto ai migranti di nascondersi sottocoperta mentre continuavano il loro viaggio verso ovest. Senza giubbotti di salvataggio o sedili, si ammassavano sul pavimento, uscendo per prendere aria o fare i propri bisogni, solo brevemente. I sopravvissuti hanno detto che anche la seconda barca ha avuto problemi al motore, fermandosi più volte lungo la strada.

Tre giorni dopo, il 25 febbraio, alle 22:26 un aereo della Guardia di frontiera e costiera dell’Unione europea che pattugliava il Mar Ionio ha individuato una barca diretta verso la costa italiana. L’agenzia, nota come Frontex, ha affermato che la nave “non ha mostrato segni di pericolo” e navigava a 6 nodi, con una “buona” galleggiabilità.

Frontex ha inviato un’e-mail alle autorità italiane alle 23:03 segnalando una persona sul ponte superiore e forse più persone sottostanti, rilevate dalle termocamere. Non si vedevano giubbotti di salvataggio. L’e-mail menzionava che era stata effettuata una telefonata satellitare dalla barca alla Turchia.

In risposta all’avvistamento di Frontex, il caso è stato classificato come “attività della polizia marittima”. La Guardia di Finanza italiana, che ha anche un ruolo di frontiera e doganale, ha inviato due pattuglie per “intercettare la nave”.

Sabato sera, mentre la barca turca si avvicinava alla costa calabrese italiana, ad alcuni dei migranti a bordo è stato permesso di inviare un messaggio alla famiglia, per informarli del loro arrivo imminente e sbloccare la tariffa di 8.000 euro ($ 8520) concordata con i trafficanti.

Gli uomini che navigavano sulla barca hanno detto ai passeggeri ansiosi che dovevano aspettare ancora qualche ora per lo sbarco, per evitare di essere scoperti, secondo la testimonianza dei sopravvissuti agli investigatori.

Alle 3:48 del 26 febbraio i mezzi della guardia di finanza sono rientrati alla base, senza aver raggiunto l’imbarcazione a causa del maltempo. La polizia ha contattato la guardia costiera per chiedere se avevano imbarcazioni in mare “nel caso ci fosse una situazione critica” secondo la comunicazione ottenuta dall’agenzia italiana ANSA e confermata da AP. La guardia costiera ha risposto di no. “OK, era solo per informarti”, ha detto un agente di polizia prima di riattaccare.

Pochi minuti dopo, intorno alle 4 del mattino, i pescatori locali sulla costa meridionale italiana hanno avvistato delle luci nell’oscurità. La gente agitava disperatamente le torce dei cellulari dalla cima di una barca bloccata su un banco di sabbia.

I sospetti contrabbandieri hanno afferrato tubi neri, forse giubbotti di salvataggio, e sono saltati in acqua per salvarsi, secondo i sopravvissuti. Le onde continuarono a sbattere contro la nave finché non si spezzò improvvisamente. Il suono era come quello di un’esplosione, hanno detto i sopravvissuti. La gente cadde nell’acqua gelida. Molti non sapevano nuotare.

La polizia italiana è arrivata sul posto alle 4:30 del mattino, la stessa ora in cui la guardia costiera afferma di aver ricevuto le prime chiamate di emergenza. La guardia costiera ha impiegato un’altra ora per arrivarci. A quel punto, i corpi venivano già tirati fuori dall’acqua con persone che gridavano aiuto mentre altri tentavano di rianimare le vittime.

Le giovani vittime

C’erano dozzine di bambini piccoli a bordo della barca. Quasi nessuno è sopravvissuto. Il corpo di un bambino di 3 anni è stato recuperato sabato.

Tra quelli che vivevano c’era un padre siriano e il suo figlio maggiore, ma sua moglie e altri tre figli no. Il corpo del suo più giovane, 5 anni, mancava ancora quattro giorni dopo.

FILE – I parenti piangono sulla bara di una delle vittime del naufragio di domenica scorsa presso il palazzetto dello sport di Crotone, 1 marzo 2023.

Un uomo afghano è arrivato dalla Germania, cercando suo nipote di 15 anni che aveva contattato la famiglia dicendo che era in Italia. Ma anche il ragazzo è morto prima di mettere piede a terra.

Lo zio ha chiesto che il suo nome e quello del nipote non venissero pubblicati perché doveva ancora informare il padre del ragazzo. La madre del ragazzo è morta due anni fa.

In seguito

I pubblici ministeri hanno avviato due indagini: una sui presunti trafficanti e un’altra per verificare se ci siano stati ritardi da parte delle autorità italiane nel rispondere al barcone di migranti.

Un turco e due pakistani, tra gli 80 sopravvissuti, sono stati arrestati, sospettati di essere contrabbandieri o loro complici. Un quarto sospettato, un cittadino turco, è in fuga.

Il giorno dopo il naufragio, Frontex ha dichiarato all’AP di aver individuato una barca “molto sovraffollata” e di averlo segnalato alle autorità italiane. In una seconda dichiarazione, tuttavia, Frontex ha chiarito che solo una persona era visibile sul ponte, ma che le sue telecamere termiche indicavano che potevano esserci più persone sotto.

In un’intervista all’AP, l’ammiraglio della Guardia Costiera in pensione Vittorio Alessandro ha detto che le barche della Guardia Costiera sono fatte per resistere al mare mosso e che avrebbero dovuto uscire.

Alessandro ha aggiunto che le foto rilasciate da Frontex hanno mostrato che il livello dell’acqua era alto, suggerendo che la barca fosse pesante.

La guardia costiera ha affermato che Frontex ha allertato le autorità italiane incaricate delle “forze dell’ordine”, copiando la Guardia costiera italiana “solo per la loro consapevolezza”. Frontex ha affermato che spetta alle autorità nazionali classificare gli eventi come ricerca e salvataggio.

“La questione è semplice nella sua tragica natura: nessuna comunicazione di emergenza da Frontex è giunta alle nostre autorità. Non siamo stati avvertiti che questa barca rischiava di affondare”, ha detto sabato il premier italiano Giorgia Meloni.

Alessandro, invece, si è lamentato di come nel corso degli anni l’attività della guardia costiera – che prima si svolgeva anche al largo in acque internazionali – sia stata progressivamente ridotta dai governi che si sono succeduti.

“Le operazioni di salvataggio in mare non dovrebbero essere sostituite da operazioni di polizia. I soccorsi devono prevalere”, ha detto.

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