Come l’Europa ha rovinato il suo programma missilistico

A titolo di paragone, la stima approssimativa del settore per il costo di un lancio commerciale con il Falcon 9 è di 70 milioni di dollari.

Mentre Caroline Arnoux, che dirige il programma Ariane 6 presso Arianespace, parla di un portafoglio ordini “impressionante” per il razzo appena lanciato, che prevede 29 lanci nei prossimi tre anni, i primi risultati della concorrenza tra la sua azienda e SpaceX non sono promettenti.

Ciò che suscita polemiche è che SpaceX sta incassando 180 milioni di euro per lanciare due satelliti europei di geonavigazione Galileo, il cui lancio era stato concordato negli Stati Uniti a causa dei ritardi di Ariane 6.

Nel frattempo, anche l'operatore europeo di satelliti meteorologici EUMETSAT ha deciso, pochi giorni prima della missione inaugurale di Ariane 6, di pagare SpaceX per lanciare in orbita un satellite meteorologico l'anno prossimo, annullando un precedente accordo con Arianespace.

La chiamata EUMETSAT è arrivata dopo che i funzionari di SpaceX hanno detto loro di effettuare il passaggio prima del lancio di Ariane 6 per la prima volta, altrimenti si rischiano costi alle stelle per andare avanti. “Un gioco leale da parte di SpaceX”, ha detto un funzionario spaziale in condizione di anonimato. “Sono solo affari”.

La risposta? Un appello molto europeo per la protezione e gli aiuti governativi. L'UE e l'Agenzia spaziale europea stanno chiedendo regole per una “chiara preferenza europea”, ha detto il Commissario per il mercato interno Thierry Breton a un incontro di esperti spaziali a gennaio.

“Riconquistare la nostra sovranità in termini di accesso allo spazio è fondamentale se vogliamo che l'Unione continui a essere un attore spaziale credibile”, ha affermato Breton.

Tempesta perfetta

La guerra e le malattie non vanno molto d'accordo con la scienza missilistica.

Quando fu elaborato il piano Ariane 6, l'obiettivo era un lancio nel 2020 e il costo di un lancio dimezzato rispetto ad Ariane 5. Poi arrivò la pandemia che ne frenò lo sviluppo e causò ritardi, aggravati dall'impennata dell'inflazione e dalle restrizioni alla circolazione.

Seguirono altri due colpi nel 2022.

L'invasione dell'Ucraina da parte della Russia a febbraio ha distrutto i vecchi rapporti tra l'Agenzia spaziale europea e la russa Roscosmos, che si è ritirata dalla sua rampa di lancio nella Guyana francese a causa delle sanzioni occidentali.

Ciò ha sconvolto il piano di riserva dell'ESA di continuare a effettuare lanci con i razzi Soyuz di Roscosmos dopo la dismissione dell'Ariane 5.

“La Soyuz era il backup di Ariane 6, non di Ariane 5”, ha detto Tolker-Nielsen dell'ESA. “È stato questo a creare la vera crisi”.

Ad aggravare la situazione, nel dicembre 2022 un razzo di medie dimensioni Vega C è fallito, perdendo due satelliti.

“Nel giro di un anno abbiamo perso completamente l'accesso allo spazio in Europa”, ha detto Baptiste del CNES. “Per la Francia, questa questione è sempre stata delicata, ma all'improvviso è diventata importante per l'Europa”.

Prossima generazione

Se non puoi batterli, copiali.

Il successo di Musk nel trarre profitto da un approccio di libero mercato allo spazio negli Stati Uniti ha spinto l'Europa a riconsiderare il proprio modello dominato dallo Stato e a promuovere delle riforme.

A novembre, i ministri dello spazio riunitisi a un summit dell'ESA a Siviglia hanno lanciato un piano per esternalizzare i servizi per una missione di ritorno del carico alla Stazione Spaziale Internazionale e lasciare che l'industria decida come svolgere il lavoro. Si tratta di una rivoluzione rispetto al sistema attuale in cui l'ESA utilizza complesse regole di geo-ritorno in base alle quali i paesi ottengono contratti di ritorno per il valore che contribuiscono a ogni programma specifico durante i summit ogni pochi anni.

Il prossimo passo è ripensare il modo in cui vengono sviluppati i razzi, seguendo ancora una volta il modello che ha funzionato bene per SpaceX. L'ESA sta portando avanti un programma per incubare aziende di razzi assegnando finanziamenti, contratti quadro per future missioni e accesso alle infrastrutture presso lo spazioporto nella Guyana francese.

L'obiettivo è quello di iniziare a promuovere le startup europee, proprio come SpaceX ha beneficiato del supporto istituzionale della NASA nei suoi primi giorni.

“Il futuro dell'accesso europeo allo spazio dovrebbe essere diverso”, ha affermato Jörn Spurmann, responsabile operativo di Rocket Factory Augsburg, una startup spaziale tedesca. Ha sostenuto che l'UE e l'ESA dovrebbero esternalizzare i servizi di lancio anziché affidare tutto ad Ariane 6.

Altre aziende che sviluppano razzi includono la spagnola PLD Space e la tedesca Isar Aerospace. Aprire il mercato a nuovi entranti è l'unico modo per “raggiungere le principali nazioni spaziali del mondo”, ha detto Spurmann.

Non è chiaro se questa iniezione di idee di libero mercato sia sufficiente a salvare il settore spaziale europeo in tempi brevi. L'industria lamenta che i finanziamenti ESA offerti siano esigui e Tolker-Nielsen afferma che i benefici per tali programmi non saranno evidenti prima del 2035, al più presto.

Se un tempo le argomentazioni commerciali per Ariane 6 erano chiare, ora si basano sulla geopolitica dello spazio.

“Non importa da che punto di vista la si guardi”, ha affermato l'astronauta francese Thomas Pesquet poco prima del lancio dell'Ariane 6.[The rocket] è fondamentale che l'Europa abbia un accesso autonomo allo spazio.”

“Lo spazio è diventato così importante che non possiamo più permettere ad altri di lanciare i nostri satelliti”, ha affermato.

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