Come sapremo se l’economia americana è in recessione?

WASHINGTON (AP) – Il secondo trimestre consecutivo di crescita economica che il governo ha riportato giovedì ha sottolineato che la nazione non è in recessione nonostante l’elevata inflazione e il ritmo più veloce di aumenti dei tassi di interesse della Federal Reserve in quattro decenni.

Eppure l’economia statunitense non è affatto al sicuro. La solida crescita nel trimestre ottobre-dicembre farà ben poco per modificare l’opinione diffusa degli economisti secondo cui una recessione è molto probabile quest’anno.

Per ora, l’economia è cresciuta a un tasso annuo del 2,9% nel quarto trimestre, anche se alcune delle cifre sottostanti non erano così salutari. La spesa per consumi, ad esempio, è cresciuta a un ritmo più lento rispetto al trimestre precedente e gli investimenti delle imprese sono stati deboli. La crescita dell’ultimo trimestre è stata alimentata da fattori che probabilmente non dureranno. Questi includono il ripopolamento delle scorte da parte delle società e un calo delle importazioni, il che significa che una maggiore spesa è andata ai beni fabbricati negli Stati Uniti.

Si prevede che l’aumento dei tassi di indebitamento e l’inflazione ancora elevata indeboliranno costantemente la spesa dei consumatori e delle imprese. Le aziende probabilmente ridurranno le spese in risposta, il che potrebbe portare a licenziamenti e aumento della disoccupazione. E una probabile recessione nel Regno Unito e una crescita più lenta in Cina eroderanno le entrate e i profitti delle società americane. Si prevede che tali tendenze provocheranno una recessione negli Stati Uniti nei prossimi mesi.

Tuttavia, ci sono motivi per aspettarsi che una recessione, se dovesse arrivare, si rivelerà relativamente mite. Molti datori di lavoro, avendo faticato ad assumere dopo enormi licenziamenti durante la pandemia, potrebbero decidere di mantenere la maggior parte della loro forza lavoro anche in un’economia in contrazione.

Sei mesi di declino economico sono una definizione informale di lunga data di recessione. Eppure nulla è semplice in un’economia post-pandemica in cui la crescita è stata negativa nella prima metà dello scorso anno, ma il mercato del lavoro è rimasto robusto, con una disoccupazione estremamente bassa e livelli di assunzione sani. La direzione dell’economia ha confuso i politici della Fed e molti economisti privati ​​da quando la crescita si è arrestata bruscamente nel marzo 2020, quando il COVID-19 ha colpito e 22 milioni di americani sono stati improvvisamente licenziati.

L’inflazione, la più grande minaccia per l’economia lo scorso anno, mostra ora segni di un costante calo. Le auto usate e nuove stanno diventando meno costose. Gli aumenti dei prezzi di mobili, vestiti e altri beni fisici stanno rallentando.

L’anno scorso, la Fed ha alzato sette volte il tasso di interesse di riferimento, da zero a un intervallo compreso tra il 4,25% e il 4,5%. I politici della Fed hanno previsto che continueranno ad aumentare il loro tasso chiave fino a quando non raggiungerà il 5%, che sarebbe il livello più alto in 15 anni. Man mano che i costi dei prestiti aumentano, sempre meno americani possono permettersi un mutuo o un prestito auto. Tariffe più elevate, combinate con prezzi gonfiati, potrebbero privare l’economia del suo motore principale: una sana spesa dei consumatori.

I funzionari della Fed hanno chiarito che sono disposti a far precipitare l’economia in una recessione, se necessario, per sconfiggere l’inflazione elevata, e la maggior parte degli economisti ci crede. Molti analisti prevedono una recessione che inizierà già nel trimestre aprile-giugno di quest’anno.

Quindi qual è la probabilità di una recessione? Ecco alcune domande e risposte:

Perché molti economisti prevedono una recessione?

Si aspettano che gli aggressivi aumenti dei tassi della Fed e l’elevata inflazione travolgano i consumatori e le imprese, costringendoli a rallentare la spesa e gli investimenti. Le imprese dovranno probabilmente anche tagliare i posti di lavoro, causando un ulteriore calo della spesa.

I consumatori si sono finora dimostrati straordinariamente resilienti di fronte a tariffe più elevate e prezzi in aumento. Tuttavia, ci sono segni che la loro robustezza stia iniziando a incrinarsi.

Le vendite al dettaglio sono diminuite per due mesi di fila. Il cosiddetto libro beige della Fed, una raccolta di rapporti aneddotici di aziende di tutto il paese, mostra che i rivenditori vedono sempre più i consumatori resistere a prezzi più alti.

Anche il debito delle carte di credito è in aumento, prova che gli americani devono prendere in prestito di più per mantenere i loro livelli di spesa, una tendenza che probabilmente non è sostenibile.

Più della metà degli economisti intervistati dalla National Association for Business Economics afferma che la probabilità di una recessione quest’anno è superiore al 50%.

Quali sono alcuni segnali che potrebbe essere iniziata una recessione?

Il segnale più chiaro sarebbe un costante aumento della perdita di posti di lavoro e un aumento della disoccupazione. Claudia Sahm, economista ed ex membro dello staff della Fed, ha notato che dalla seconda guerra mondiale, un aumento del tasso di disoccupazione di mezzo punto percentuale nell’arco di diversi mesi ha sempre segnalato l’inizio di una recessione.

Molti economisti monitorano ogni settimana il numero di persone che cercano l’indennità di disoccupazione, un indicatore che indica se i licenziamenti stanno peggiorando. Le domande settimanali per gli aiuti ai disoccupati sono effettivamente scese la scorsa settimana a un minimo storico di 190.000. I datori di lavoro continuano ad aggiungere molti posti di lavoro, facendo scendere il tasso di disoccupazione a dicembre al 3,5%, il minimo di mezzo secolo, dal 3,7%.

Altri segnali da tenere d’occhio?

Gli economisti monitorano i cambiamenti nei pagamenti degli interessi, o rendimenti, su diverse obbligazioni per un segnale di recessione noto come “curva dei rendimenti invertita”. Ciò si verifica quando il rendimento del Tesoro a 10 anni scende al di sotto del rendimento di un Tesoro a breve termine, come il Buono del Tesoro a tre mesi. Questo è insolito. Normalmente, le obbligazioni a più lungo termine pagano agli investitori un rendimento più ricco in cambio dell’immobilizzazione del loro denaro per un periodo più lungo.

Le curve dei rendimenti invertite generalmente indicano che gli investitori prevedono una recessione che costringerà la Fed a tagliare i tassi. Le curve invertite spesso precedono le recessioni. Tuttavia, possono essere necessari dai 18 ai 24 mesi prima che arrivi una flessione dopo l’inversione della curva dei rendimenti.

Da luglio, il rendimento dei buoni del Tesoro a due anni ha superato il rendimento a 10 anni, suggerendo che i mercati si aspettano presto una recessione. E anche il rendimento a tre mesi è salito molto al di sopra del decennale, un’inversione che ha un track record ancora migliore nel prevedere le recessioni.

Chi decide quando è iniziata una recessione?

Le recessioni sono ufficialmente dichiarate dall’oscuro National Bureau of Economic Research, un gruppo di economisti il ​​cui Business Cycle Dating Committee definisce una recessione come “un significativo declino dell’attività economica che si diffonde in tutta l’economia e dura più di pochi mesi”.

Il comitato considera le tendenze nelle assunzioni. Valuta anche molti altri punti dati, inclusi indicatori di reddito, occupazione, spesa corretta per l’inflazione, vendite al dettaglio e produzione di fabbrica. Dà molto peso a una misura del reddito aggiustato per l’inflazione che esclude i pagamenti di sostegno del governo come la previdenza sociale.

Eppure il NBER in genere non dichiara una recessione fino a quando non è iniziata, a volte fino a un anno.

L’inflazione elevata in genere porta a una recessione?

Non sempre. L’inflazione ha raggiunto il 4,7% nel 2006, a quel punto il più alto in 15 anni, senza causare una flessione. (La successiva recessione del 2008-2009 è stata causata dallo scoppio della bolla immobiliare).

Ma quando raggiunge il livello dell’anno scorso – ha raggiunto un picco di 40 anni del 9,1% a giugno – una flessione diventa sempre più probabile.

Questo per due ragioni: in primo luogo, la Fed aumenterà drasticamente i costi di prestito quando l’inflazione sarà così alta. Tassi più alti quindi trascinano verso il basso l’economia poiché i consumatori sono meno in grado di permettersi case, automobili e altri acquisti importanti.

L’inflazione elevata distorce anche l’economia da sola. La spesa dei consumatori, corretta per l’inflazione, si indebolisce. E le imprese crescono incerte sulle prospettive economiche future. Molti di loro ritirano i loro piani di espansione e smettono di assumere. Ciò può portare a un aumento della disoccupazione poiché alcune persone scelgono di lasciare il lavoro e non vengono sostituite.

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