Domenico Cirillo finalmente nell’American Philosophical Society dopo 255 anni

Il passato è irreversibile e immutabile. Ma la storia, la nostra comprensione del passato, può essere cambiata, se risulta essere basata su presupposti falsi. È quanto accadde con Domenico Cirillo, noto naturalista, medico e patriota della Repubblica Napoletana del 1799, la cui elezione all’American Philosophical Society rimase ignota per oltre due secoli a causa di un errore materiale che fu rettificato solo poche settimane fa.

Durante il XVIII secolo, Napoli era una magnifica capitale europea che attirava intellettuali da tutto il mondo. Domenico Cirillo, professore di botanica all’Università di Napoli, praticava la medicina sia per i poveri che per la nobiltà, compresi dignitari stranieri come Isaac Jamineau, console britannico a Napoli, affascinato dalla botanica e dalle eruzioni del Vesuvio. Scrisse anche un articolo sul Pennsylvania Chronicle che descriveva minuziosamente l’eruzione del 1767. Nel 1764, anche John Morgan, un rinomato medico di Filadelfia, visitò Napoli. Negli anni successivi raccomandò l’elezione di diversi membri corrispondenti alla Società Americana, tra cui Jamineau e, soprattutto, Cirillo.

In effetti, il verbale della riunione dell’American Philosophical Society del 16 gennaio 1769 menziona che “una lettera [was read] da D. Cirillo di Napoli al dottor J. Morgan ringraziandolo per averlo proposto a membro della Società”. Tuttavia il nome di Cirillo non figurava negli elenchi dei soci della Società, che registravano invece l’elezione, il 15 aprile 1768, di un certo “professor Famitz” di Napoli.

Uno dei primi storici a esaminare l’elezione non registrata di Cirillo fu Whitfield J. Bell Jr., ex bibliotecario dell’American Philosophical Society. Nel 1997 scoprì una prova cruciale: una lettera, datata 3 novembre 1767, in cui Jamineau invitava Morgan a mettersi in contatto con “Il mio medico di famiglia… Professore di Botanica qui [in Naples] al quale questa Università è obbligata per l’introduzione del Sistema di Linneo”. La descrizione fornita da Jamineau si allineava perfettamente con la biografia di Cirillo, in quanto professore di botanica all’Università di Napoli e tra i primi ad adottare la tassonomia di Carlo Linneo per la classificazione delle specie vegetali. Pertanto, Bell ha ipotizzato che Famitz e Cirillo fossero, in effetti, la stessa persona.

Allora da dove viene il nome “Famitz”? Secondo Bell, potrebbe essere il risultato di un errore di trascrizione in cui Jamineau ha scritto “My Family Physician”, ma Morgan l’ha letto erroneamente come “Mr. Famitz Physician”, che portò all’elezione di quest’ultimo nel 1768. Tuttavia, questa teoria non spiegherebbe perché, l’anno successivo, sia stato Cirillo a scrivere a Morgan esprimendo gratitudine per la sua nomina alla Società al posto di Famitz.

Affascinato da questo enigma storico, chiesi una copia della lettera di Jamineau alla Historical Medical Library del College of Physicians di Filadelfia. La frase citata da Bell compare in un poscritto nell’ultima pagina della lettera. La calligrafia del Console britannico è quasi indecifrabile, ma il confronto con altri passaggi della lettera non lascia dubbi: si legge “Family” e non “Famitz”. La penultima lettera è senza dubbio una “l” e non una “t”, in quanto manca il trattino orizzontale; l’ultima lettera è certamente una “y” e non una “z”, in quanto identica alla desinenza delle parole “università” e “botanica” contenute nella stessa frase.

Il passo successivo che ho compiuto è stato confermare che nessuno con il nome di “Famitz” insegnava botanica a Napoli alla fine del XVIII secolo. Molti documenti d’archivio di quel periodo furono distrutti dalla Wehrmacht nel 1943, ma tutte le fonti secondarie in cui mi sono imbattuto attribuiscono a Cirillo, non a Famitz, la cattedra di botanica all’Università di Napoli dal 1760 al 1777. Inoltre, un cognome come “ Famitz” – piuttosto raro per gli standard napoletani – avrebbe dovuto lasciare qualche traccia nei cataloghi delle biblioteche o negli albi di altre società accademiche dell’epoca. Ma non ho trovato corrispondenza. Molto probabilmente, il “professor Famitz” di Napoli non è mai esistito.

Come si sono svolti, allora, gli eventi che hanno portato all’elezione di Famitz? Mentre Bell ha ipotizzato che Morgan abbia commesso l’errore, io credo diversamente. Dopo aver visitato Napoli nel 1764, Morgan ha probabilmente incontrato o almeno sentito parlare di Cirillo. Quando lesse la lettera di Jamineau che descriveva un medico napoletano che era professore di botanica e linneano, deve aver pensato a Cirillo e ne raccomandò l’elezione alla Società, fornendo la lettera di Jamineau come prova della sua fama internazionale.

Secondo me, l’errore è stato commesso dalla persona della Società che ha dato seguito alla raccomandazione di Morgan. A differenza di Morgan, non ha riconosciuto Cirillo dalla descrizione di Jamineau. Cercando il nome della persona da eleggere alla Società, deve aver letto “Famitz”. Pertanto, la Società ha rilasciato un certificato di appartenenza a quel nome e lo ha inviato a Thomas Jefferson a Parigi, in modo che potesse consegnarlo al nuovo membro.

Ignaro della confusione, Morgan scrisse a Cirillo per informarlo della sua imminente elezione alla Società. Cirillo lo ringraziò con una lettera che fu letta all’adunanza dell’American Philosophical Society del 16 gennaio 1769. Nessuno dei presenti a quell’adunanza fece notare l’incongruenza con gli elenchi dei membri della Società, corretti solo poche settimane fa, da cambiando il nome del membro n. 188 dal “Professor Famitz” a “Domenico Maria Leone Cirillo” e aggiungendo una breve biografia di quest’ultimo.

Il riconoscimento postumo di Domenico Cirillo come membro della più antica società colta degli Stati Uniti evidenzia il ruolo significativo che la scienza, l’università e la cultura napoletane hanno svolto sulla scena internazionale durante il XVIII secolo. Questo riconoscimento simboleggia anche il profondo legame tra Napoli e gli Stati Uniti, come dimostra il celebre carteggio tra Gaetano Filangieri e Benjamin Franklin, uno dei fondatori dell’American Philosophical Society.

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