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Fashion Sneakers Propel Sustainable Rubber in Brazil Amazon

Il raccoglitore di gomma Raimundo Mendes de Barros si prepara a lasciare la sua casa, circondata dalla foresta pluviale, per una commissione nella città amazzonica brasiliana di Xapuri. Infila i suoi lunghi piedi segnati da 77 anni in un paio di scarpe da ginnastica prodotte da Veja, un marchio francese.

A prima vista, le costose scarpe da tennis urbane con dettagli bianchi sembrano in contrasto con la fangosa foresta tropicale. Ma i mondi lontani si sono uniti per produrre suole in gomma nativa dell’Amazzonia.

Veja lavora con una cooperativa locale chiamata Cooperacre, che ha rivitalizzato la produzione di un prodotto forestale sostenibile e migliorato la vita di centinaia di famiglie di raccoglitori di gomma. È un progetto che, sebbene di dimensioni modeste, fornisce un esempio reale di vita sostenibile dalla foresta.

“Veja e Cooperacre stanno facendo un lavoro essenziale per noi che viviamo nella foresta. Stanno facendo tornare i giovani. Hanno riacceso la speranza di lavorare con la gomma”, ha detto a The Associated Rogério Barros, il figlio di 24 anni di Raimundo Stampa mentre mostrava come estrarre un albero della gomma nel boschetto di famiglia nella Riserva Estrattiva di Chico Mendes. Le riserve estrattive in Brasile sono terre di proprietà del governo riservate alle persone per guadagnarsi da vivere mentre mantengono in piedi la foresta.

Un albero della gomma viene preparato per la rimozione della gomma nella riserva estrattiva di Chico Mendes, stato di Acre, Brasile, 6 dicembre 2022.

La gomma era una volta centrale per l’economia dell’Amazzonia. Il primo boom arrivò all’inizio del XX secolo. Migliaia di persone sono emigrate nell’entroterra dal nord-est impoverito del Brasile per lavorare nella foresta, spesso in condizioni di schiavitù.

Quel boom terminò bruscamente negli anni ’10 quando le piantagioni di gomma iniziarono a produrre su larga scala in Asia. Ma durante la seconda guerra mondiale, il Giappone tagliò la fornitura, spingendo gli Stati Uniti a finanziare un riavvio della produzione di gomma in Amazzonia.

Dopo la guerra, il commercio di lattice di Amazon cadde di nuovo in declino, anche se migliaia di famiglie continuarono a lavorare in pessime condizioni per i capi di gomma. Negli anni ’70, questi individui relativamente ricchi iniziarono a vendere la terra agli allevatori di bestiame del sud, anche se, nella maggior parte dei casi, non la possedevano effettivamente, ma ne detenevano solo concessioni perché erano ben collegati con i funzionari del governo.

Queste vendite di terreni hanno causato l’espulsione su larga scala dei raccoglitori di gomma dalla foresta. Quella perdita di mezzi di sussistenza e la deforestazione per far posto all’allevamento del bestiame è ciò che ha spinto il famoso ambientalista Chico Mendes – insieme a un cugino di Barros – a fondare e guidare un movimento di raccoglitori di gomma. Mendes sarebbe stato assassinato per il suo lavoro nel 1988.

Dopo l’assassinio di Mendes, il governo federale iniziò a creare riserve estrattive in modo che la foresta non potesse essere venduta per far posto al bestiame. La riserva di Chico Mendes è una di queste. Ma la storia non si è conclusa con la creazione delle riserve. I tentativi del governo di promuovere il lattice, inclusa una fabbrica di preservativi di proprietà statale a Xapuri, non sono riusciti a creare un reddito affidabile.

Ciò che distingue l’operazione Veja è che i raccoglitori di gomma ora vengono pagati molto al di sopra del prezzo della merce per la loro gomma. Nel 2022, la famiglia Barros ha ricevuto 4,20 dollari al chilo (2,2 libbre) di gomma estratta dal proprio boschetto. Prima guadagnavano un decimo di quella cifra.

Questo prezzo che l’azienda calzaturiera Veja paga ai raccoglitori include bonus per raccolti sostenibili oltre al riconoscimento del valore della conservazione della foresta, spiega Sebastião Pereira, responsabile della catena di approvvigionamento della gomma amazzonica di Veja. I lavoratori della gomma ricevono anche benefici federali e statali al chilo.

Veja paga bonus anche ai tapper che impiegano le migliori pratiche e alle cooperative locali che acquistano direttamente da loro. I criteri vanno dalla deforestazione zero alla corretta gestione degli alberi della gomma. I migliori produttori ricevono anche un paio di scarpe come premio.

La gomma di Veja è prodotta da circa 1.200 famiglie di 22 cooperative locali sparse in cinque stati amazzonici: Acre, sede della riserva estrattiva di Chico Mendes, Amazonas, Rondonia, Mato Grosso e Pará.

Tutta la gomma va allo stabilimento Cooperacre di Sena Madureira, nello stato di Acre, dove il prodotto grezzo viene tagliato, lavato, sminuzzato in pezzi più piccoli, riscaldato, pesato, imballato e infine spedito alle fabbriche con cui Veja contrae nello stato industrializzato del Rio Grande Sul, migliaia di miglia a sud, così come nello stato di Ceara, nel nord-est del Brasile.

I dipendenti lavorano in un impianto industriale di gomma della cooperativa chiamata Cooperacre, a Sena Madureira, stato di Acre, Brasile, 9 dicembre 2022.

Da lì le sneakers vengono distribuite in molte parti del mondo. Negli ultimi 20 anni, Veja ha venduto più di 8 milioni di paia in diversi paesi e ha negozi a Parigi, New York e Berlino. La quantità di gomma Amazon che acquista è aumentata vertiginosamente: da 5.000 chili (11.023 sterline) nel 2005 a 709.500 chili (1,56 milioni di sterline) nel 2021, secondo i dati dell’azienda.

Tuttavia, non è stato un punto di svolta per la foresta nella riserva estrattiva di Chico Mendes, dove vivono quasi 3.000 famiglie. L’avanzamento illegale di bestiame, un vecchio problema, è ripreso. La deforestazione è triplicata negli ultimi quattro anni, tra le politiche dell’ex presidente Jair Bolsonaro, che è stato sconfitto nella sua candidatura per la rielezione e ha lasciato l’incarico alla fine dello scorso anno.

Il bestiame molto tempo fa ha sostituito la gomma come principale attività economica di Acri. Quasi la metà della forza lavoro rurale dello stato è impiegata nell’allevamento di bestiame, dove solo il 4% vive di prodotti forestali, principalmente noci del Brasile.

Secondo uno studio economico della Minas Gerais Federal University, il 57% della produzione economica di Acre proviene dal bestiame. La gomma costituisce meno dell’1%.

Circondato da pascoli e autostrade asfaltate – il punto di ingresso per la deforestazione – Chico Mendes ha il terzo più alto tasso di deforestazione di qualsiasi riserva protetta in Brasile.

La crescente pressione del bestiame sulla riserva, che ha già perso il 9% della sua copertura forestale originaria, ha portato anche Veja a dotarsi di un proprio sistema di monitoraggio satellitare.

“La nostra piattaforma mostra una regione specifica in cui la deforestazione è dilagante. Quindi possiamo andare lì e parlare. Ma siamo consapevoli che il nostro ruolo è quello di offrire un’alternativa e aumentare la consapevolezza”, ha detto Pereira all’AP in un’intervista telefonica. “Stiamo attenti a non oltrepassare il limite, poiché l’autorità pubblica dovrebbe essere quella che fa le forze dell’ordine”.

Secondo Roberta Graf, che guida la sezione di Acri dell’associazione dei funzionari ambientali federali, l’esperienza di Veja è fondamentale perché mostra un percorso per vivere all’interno delle riserve estrattive in modo sostenibile. Ma per raggiungere questo obiettivo, sostiene, è necessario uno sforzo congiunto che includa il governo a diversi livelli, organizzazioni non profit e di base.

“Le comunità forestali tengono ancora a cuore la maschiatura della gomma. Si divertono a guadagnarsi da vivere con il lattice”, ha detto ad AP in un’intervista nella sua casa a Rio Branco, la capitale di Acre. “Ci sono molti prodotti forestali: copaiba, andiroba (oli vegetali), noci del Brasile, cacao selvatico e semi. L’ideale dovrebbe essere lavorare con tutti in base a ciò che ciascuna riserva può offrire”.

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