Gli alberi di Pongamia offrono energia rinnovabile e proteine ​​vegetali

Un albero antico proveniente dall'India ora prospera nei boschi dove un tempo prosperavano gli agrumi in Florida e potrebbe contribuire a fornire alla nazione energia rinnovabile.

Poiché gran parte dell'industria agrumicola del Sunshine State, un tempo famosa, è praticamente inaridita negli ultimi due decenni a causa di due malattie mortali, il cancro degli agrumi e il cancro verde, alcuni agricoltori si stanno rivolgendo all'albero di pongamia, un albero resistente al clima con il potenziale per produrre proteine ​​vegetali e un biocarburante sostenibile.

Per anni, la pongamia è stata utilizzata come albero da ombra, producendo legumi (piccoli fagioli marroni) così amari che i maiali selvatici non li mangiano nemmeno.

Ma a differenza degli aranci e dei pompelmi che da tempo popolano i boschi rurali della Florida a nord-ovest di West Palm Beach, gli alberi di pongamia non necessitano di molte attenzioni.

Gli alberi di pongamia non hanno bisogno di fertilizzanti o pesticidi. Prosperano in condizioni di siccità o pioggia. E non richiedono squadre di lavoratori per raccogliere i fagioli. Una macchina semplicemente scuote i piccoli fagioli dai rami quando sono pronti per la raccolta.

Terviva, un'azienda con sede a San Francisco fondata nel 2010 da Naveen Sikka, utilizza quindi il suo processo brevettato per rimuovere i biopesticidi che causano il sapore amaro, rendendo i fagioli adatti alla produzione alimentare.

“La Florida offre una rara opportunità sia per Terviva che per gli ex coltivatori di agrumi. Il declino storico dell'industria degli agrumi ha lasciato gli agricoltori senza una coltura che possa crescere in modo redditizio su centinaia di migliaia di acri, e c'è bisogno di una sostituzione molto scalabile, molto presto”, ha detto Sikka all'Associated Press. “Pongamia è la soluzione perfetta”.

Cos'è l'albero pongamia?

La pongamia è un albero selvatico originario dell'India, del Sud-est asiatico e dell'Australia.

Il legume viene ora utilizzato per produrre diversi prodotti, tra cui l'olio culinario Panova e le proteine, che sono ingredienti principali delle barrette proteiche Kona di Aloha. L'azienda produce anche farina proteica.

FILE – Giovani alberi di pongamia crescono in un boschetto nella contea di St. Lucie, Florida, 6 giugno 2024.

I legumi producono anche olio che può essere utilizzato come biocarburante, soprattutto per l'aviazione, con un'impronta di carbonio molto bassa, ha affermato Ron Edwards, presidente del consiglio di amministrazione di Terviva e storico coltivatore di agrumi della Florida.

Trasformare un albero selvatico in uno domestico non è stato facile, ha affermato Edwards.

“Non ci sono libri da leggere sull'argomento, perché nessun altro lo ha mai fatto”, ha detto.

Le api e altri impollinatori si nutrono dei fiori della pongamia, sostenendo la biodiversità locale, ha detto Edwards. Un acro di alberi può potenzialmente fornire la stessa quantità di olio di quattro acri di semi di soia, ha aggiunto.

Ciò che resta dopo che l'olio è stato rimosso dal fagiolo pongamia è “una proteina di altissima qualità che può essere usata come sostituto nella cottura al forno e nei frullati e in tutti i tipi di altri prodotti proteici a base vegetale”, ha detto Edwards. “C'è molto potenziale per l'industria alimentare e per l'industria petrolifera e del petrolio”.

Perché la Florida?

“Sappiamo che la pongamia cresce bene in Florida e i mercati finali per l'olio e le proteine ​​che derivano dai fagioli pongamia (biocarburante, mangimi e ingredienti alimentari) sono enormi”, ha affermato Sikka. “Quindi gli agricoltori possono ora ridurre i costi e allinearsi più da vicino alle pratiche agricole sostenibili più all'avanguardia”.

In un vivaio vicino a Fort Pierce, gli operai esperti nelle tecniche di innesto di pongamia fissano una porzione dell'albero madre a un portainnesto di pongamia, il che garantisce che la genetica e le caratteristiche desiderate dell'albero madre vengano perpetuate in tutti gli alberi di Terviva.

Pongamia contro agrumi

Per anni gli agrumi sono stati la principale coltura della Florida, finché non sono stati colpiti da una malattia a partire dagli anni '90, con il cancro degli agrumi e il successivo inverdimento.

Il cancro degli agrumi, una malattia batterica, non è dannoso per gli esseri umani, ma provoca lesioni su frutti, steli e foglie. Alla fine, rende gli alberi improduttivi.

Il greening degli agrumi, noto anche come Huanglongbing, uccide lentamente gli alberi e degrada i frutti, secondo il Dipartimento dell'agricoltura degli Stati Uniti. Il greening si è diffuso in tutta la Florida dal 2005, devastando innumerevoli frutteti e riducendo la produzione di agrumi del 75%. La malattia si è diffusa in Louisiana, Texas e California.

L'uragano Ian ha causato circa 1,8 miliardi di dollari di danni all'agricoltura della Florida nel settembre 2023, colpendo il settore degli agrumi all'inizio della sua stagione di crescita.

Anche le malattie e i problemi climatici hanno colpito la maggior parte dei principali paesi produttori di agrumi al mondo. Ad esempio, il raccolto di quest'anno in Brasile, il più grande esportatore mondiale di succo d'arancia, è previsto come il peggiore degli ultimi 36 anni a causa di inondazioni e siccità, secondo una previsione di Fundecitrus, un'organizzazione di coltivatori di agrumi nello stato di San Paolo.

Ma il clima e le malattie hanno scarsi effetti sugli alberi di pongamia, hanno affermato i dirigenti dell'azienda.

“È semplicemente resistente, un albero messo alla prova dalla giungla”, ha detto Edwards. “Resiste a molti abusi con pochissima cura”.

La pongamia cresce bene anche alle Hawaii, dove ora prospera su terreni precedentemente utilizzati per la canna da zucchero.

Cosa dicono gli agrumicoltori?

John Olson, proprietario del Circle O Ranch, a ovest di Fort Pierce, ha sostituito i suoi pompelmi con 87,01 ettari di alberi di pongamia.

“Abbiamo attraversato tutti gli alti e bassi degli agrumi e alla fine, a causa del greening, abbiamo abbandonato la produzione di agrumi”, ha detto Olson. “Per la maggior parte, l'industria degli agrumi è morta in Florida”.

Sebbene il frutteto di pompelmi fosse modesto, negli anni '80 e '90 era normale che un frutteto di quelle dimensioni fosse redditizio, ha detto Olson.

Edwards ha detto che gli agricoltori hanno utilizzato vari spray per uccidere l'insetto che stava diffondendo la malattia. Alla fine, il costo della cura degli alberi di agrumi è diventato troppo rischioso.

Fu allora che decise di seguire una strada diversa.

“Ciò che mi ha attratto della pongamia è stato il fatto che può riutilizzare terreni incolti che erano agrumeti e ora sono dormienti”, ha detto. “Da un punto di vista ecologico, è molto attraente perché può sostituire alcuni degli oli e delle proteine ​​vegetali che ora vengono generati da cose come l'olio di palma, che è una coltura molto più dannosa per l'ambiente”.

E i biocarburanti?

Nel dicembre 2023, Terviva ha firmato un accordo con Mitsubishi Corporation per fornire materie prime per biocarburanti che possono essere convertite in biodiesel, diesel rinnovabile e carburante sostenibile per l'aviazione.

“La nostra partnership con Mitsubishi è partita alla grande”, ha detto Sikka, sottolineando che l'azienda si coordina strettamente con Mitsubishi per quanto riguarda la piantumazione di alberi, lo sviluppo e la vendita dei prodotti. “I progressi di Terviva hanno accelerato grazie all'esperienza e alla leadership di Mitsubishi in tutto il mondo su tutti gli aspetti del business di Terviva”.

Quali prodotti alimentari produce Pongamia?

La ricerca è in corso, ma Edwards ha affermato che hanno prodotto ottimi cracker Graham, oltre all'olio da tavola e ad altri prodotti proteici di origine vegetale, tra cui farina e barrette proteiche.

Pongamia offre un'alternativa alle proteine ​​della soia e dei piselli gialli “se non vuoi che le proteine ​​provengano dalla carne”, ha affermato.

Ultime Notizie

Back to top button