Gli astronauti della NASA rimarranno a bordo della ISS più a lungo, risolvendo i problemi della capsula Boeing

Due astronauti della NASA rimarranno più a lungo alla Stazione Spaziale Internazionale mentre gli ingegneri risolvono i problemi sulla nuova capsula spaziale Boeing emersi durante il viaggio.

Venerdì la NASA non ha fissato una data di rientro finché non saranno completati i test a terra e ha dichiarato che gli astronauti sono al sicuro.

“Non abbiamo fretta di tornare a casa”, ha detto Steve Stich, responsabile del programma commerciale dell’equipaggio della NASA.

I piloti collaudatori veterani della NASA Butch Wilmore e Suni Williams sono decollati a bordo della capsula Starliner della Boeing per il laboratorio in orbita il 5 giugno. È stato il primo lancio di un astronauta per la Boeing dopo anni di ritardi e battute d’arresto.

Il volo di prova avrebbe dovuto durare circa una settimana, tempo sufficiente a Wilmore e Williams per controllare la capsula mentre erano attraccati alla stazione. Ma problemi con il sistema di propulsione della capsula, utilizzato per manovrare la navicella spaziale, hanno spinto la NASA e la Boeing a ritardare il volo di ritorno più volte mentre analizzavano il problema.

Volevano anche evitare conflitti con le passeggiate spaziali degli astronauti della stazione. Ma una passeggiata spaziale questa settimana è stata annullata dopo la fuoriuscita di acqua dalla tuta spaziale di un astronauta. Il problema non è stato risolto e la passeggiata spaziale prevista per la prossima settimana è stata rinviata.

Mentre la Starliner si avvicinava alla stazione spaziale un giorno dopo il lancio, guasti all’ultimo minuto ai propulsori hanno quasi fatto deragliare l’attracco. Cinque dei 28 propulsori della capsula si sono spenti durante l’attracco; tutti tranne uno sono stati riavviati.

Starliner aveva già avuto una piccola perdita di elio quando è entrato in orbita e durante il volo ne sono spuntate altre. L’elio viene utilizzato per pressurizzare il carburante per i propulsori. Boeing ha affermato questa settimana che i due problemi non sono un problema per il viaggio di ritorno.

Nel ritardare il ritorno degli astronauti, la NASA e la Boeing hanno affermato di aver bisogno di più tempo per raccogliere informazioni sui problemi e sulle perdite del propulsore mentre la capsula era attraccata. Entrambi si trovano nel modulo di servizio, un’unità attaccata alla capsula che brucia durante il rientro.

La NASA inizialmente aveva affermato che lo Starliner poteva rimanere attraccato alla stazione spaziale per un massimo di 45 giorni a causa dei limiti della batteria. Ma i test in volo hanno dimostrato che il limite può essere esteso, ha detto Stich.

I funzionari hanno detto che non stabiliranno una data di ritorno mentre eseguono i test a terra dei propulsori della capsula nel deserto del New Mexico, che dovrebbero durare un paio di settimane. Vogliono provare a replicare la situazione verificatasi durante l’attracco.

“Voglio che sia molto chiaro che Butch e Suni non sono bloccati nello spazio”, ha affermato Stich, aggiungendo che la Starliner è progettata per una missione della durata massima di 210 giorni.

Stich ha affermato che gli astronauti potrebbero tornare sulla Terra a bordo dello Starliner in caso di emergenza nella stazione spaziale.

Dopo il ritiro della flotta dello space shuttle, la NASA ha ceduto i viaggi degli astronauti a società private. La SpaceX di Elon Musk ha effettuato nove voli taxi per la NASA dal 2020. La NASA prevede di alternare SpaceX e Boeing nel trasporto degli equipaggi da e verso la stazione spaziale.

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