Gli esseri umani raggiunsero il Nord Europa al tempo dei Neanderthal

Gruppi pionieristici di esseri umani hanno sfidato le condizioni ghiacciate per stabilirsi nel nord Europa più di 45.000 anni fa, una “enorme sorpresa” che significa che avrebbero potuto vivere lì insieme ai Neanderthal, hanno detto mercoledì gli scienziati.

Il team internazionale di ricercatori ha trovato ossa umane e strumenti dietro un’enorme roccia in una grotta tedesca, le tracce più antiche di Homo sapiens mai scoperte finora a nord.

La scoperta potrebbe riscrivere la storia di come la specie popolò l’Europa e di come arrivò a sostituire i Neanderthal, che si estinsero misteriosamente solo poche migliaia di anni dopo l’arrivo degli umani.

Quando i due periodi coesistevano in Europa, si verificò un “fenomeno di sostituzione” tra il Paleolitico medio e il Paleolitico superiore, ha detto all’AFP il paleoantropologo francese Jean-Jacques Hublin, che ha guidato la nuova ricerca.

Sono state scoperte prove archeologiche come strumenti in pietra di entrambe le specie risalenti a questo periodo, ma determinare esattamente chi ha creato ciò si è rivelato difficile a causa della mancanza di ossa.

Particolarmente sconcertanti sono stati gli strumenti provenienti da quella che è stata chiamata la cultura Lincombiana-Ranisiana-Jerzmanowician (LRJ) rinvenuti in diversi siti a nord delle Alpi, tra cui Inghilterra e Polonia.

Uno di questi siti vicino alla città di Ranis, nella Germania centrale, è stato al centro di tre nuovi studi pubblicati sulla rivista Nature.

Nascosto dietro una roccia

La grotta è stata parzialmente scavata negli anni ’30, ma il team sperava di trovare ulteriori indizi durante gli scavi tra il 2016 e il 2022.

Gli scavi degli anni ’30 non erano riusciti a superare una roccia alta quasi 2 metri che bloccava la strada. Ma questa volta gli scienziati sono riusciti a rimuoverlo manualmente.

“Abbiamo dovuto scendere 8 metri (26 piedi) sotto terra e sistemare le pareti per proteggere gli escavatori”, ha detto Hublin dell’Istituto Max Planck di antropologia evolutiva in Germania.

Sono stati ricompensati con lame di pietra a forma di foglia viste in altri siti LRJ, oltre a migliaia di frammenti ossei.

Il team ha utilizzato una nuova tecnica chiamata paleoproteomica, che prevede l’estrazione di proteine ​​dai fossili, per determinare quali ossa provenissero da animali e quali da esseri umani.

Utilizzando la datazione al radiocarbonio e l’analisi del DNA, hanno confermato che la grotta conteneva i resti scheletrici di 13 esseri umani.

Ciò significa che gli strumenti di pietra nella grotta – che un tempo si pensava fossero stati realizzati dai Neanderthal – furono in realtà realizzati dagli esseri umani già 47.500 anni fa.

“Questa è stata una grande sorpresa, poiché prima non si conoscevano fossili umani del LRJ ed è stata una ricompensa per il duro lavoro svolto sul sito”, ha affermato il coautore dello studio Marcel Weiss.

I fossili risalgono all’epoca in cui il primo Homo sapiens lasciava l’Africa per l’Europa e l’Asia.

“Per molto tempo abbiamo pensato a una grande ondata di Homo sapiens che attraversò l’Europa e assorbì rapidamente i Neanderthal verso la fine di queste culture di transizione, circa 40.000 anni fa”, ha detto Hublin.

Ma l’ultima scoperta suggerisce che gli esseri umani abbiano popolato il continente nel corso di ripetute escursioni minori – e prima di quanto precedentemente ipotizzato.

Un cambiamento freddo

Ciò significa che gli esseri umani moderni hanno avuto ancora più tempo per vivere fianco a fianco con i loro cugini di Neanderthal, l’ultimo dei quali si estinse nell’Europa sud-occidentale 40.000 anni fa.

Questo particolare gruppo è arrivato in un’Europa settentrionale molto più fredda di oggi, più simile alla Siberia moderna o alla Scandinavia settentrionale, hanno detto i ricercatori.

Vivevano in piccoli gruppi mobili, rimanendo solo brevemente nella grotta dove mangiavano carne di renna, rinoceronte lanoso, cavalli e altri animali catturati.

“Come è venuta a queste persone provenienti dall’Africa l’idea di dirigersi verso temperature così estreme?” chiese Hublin.

In ogni caso, gli esseri umani hanno dimostrato di possedere “la capacità tecnica e l’adattabilità necessarie per vivere in un ambiente ostile”, ha aggiunto.

In precedenza si pensava che gli esseri umani non fossero in grado di sopportare un freddo simile fino a migliaia di anni dopo.

Ma gli esseri umani sopravvissero ai Neanderthal, che da tempo si erano acclimatati al freddo.

Ciò che accadde esattamente ai Neanderthal rimane un mistero. Ma alcuni hanno puntato il dito contro gli esseri umani per averne portato all’estinzione, attraverso la violenza, la diffusione di malattie o semplicemente incrociandosi con loro.

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