Gli scienziati lottano per proteggere i coralli neonati dai pesci affamati

FORT LAUDERDALE, Florida —

I ricercatori del sud della Florida che cercano di impedire ai pesci predatori di divorare il corallo coltivato in laboratorio si stanno aggrappando a cannucce biodegradabili nel tentativo di ripristinare quella che alcuni chiamano la foresta pluviale del mare.

Gli scienziati di tutto il mondo lavorano da anni per affrontare il declino delle popolazioni della barriera corallina. Proprio l’estate scorsa, i gruppi di salvataggio della barriera corallina nel sud della Florida e nelle Florida Keys stavano cercando di salvare i coralli dall’innalzamento della temperatura dell’oceano. Oltre a lavorare per mantenere in vita i coralli esistenti, i ricercatori hanno anche coltivato nuovi coralli nei laboratori e poi li hanno immessi nell’oceano.

Ma proteggere l’ecosistema sottomarino che ospita oltre il 25% di tutte le specie marine non è facile. Ancora più impegnativo è garantire che il corallo coltivato in laboratorio e immesso nell’oceano non diventi costoso cibo per i pesci.

Il ricercatore marino Kyle Pisano ha affermato che uno dei problemi è che i predatori come i pesci pappagallo tentano di mordere e distruggere i coralli appena trapiantati in aree come il sud della Florida, lasciandoli con un tasso di sopravvivenza inferiore al 40%. Con progetti che richiedono la piantagione di migliaia di coralli nel prossimo anno e di decine di migliaia di coralli nei prossimi dieci anni, le perdite si sommano quando i pezzi di corallo possono costare più di 100 dollari ciascuno.

Pisano e il suo partner, Kirk Dotson, hanno sviluppato il Coral Fort, sostenendo che la piccola gabbia biodegradabile realizzata in parte con cannucce aumenta il tasso di sopravvivenza dei coralli trapiantati oltre il 90%.

“I pesci pappagallo sulla barriera corallina si divertono davvero molto a mordere un corallo appena trapiantato”, ha detto Pisano. “Lo trattano come un popcorn.”

Questa immagine del 26 luglio 2023 fornita da phade® di WinCup, Inc., mostra un “Coral Fort”, realizzato con cannucce biodegradabili al largo della costa di Fort Lauderdale, Florida.

Fortunatamente, man mano che i pesci maturano, i pesci perdono interesse per il corallo, ma nel frattempo gli scienziati devono proteggere il corallo. In passato attorno ai coralli trapiantati sono state installate barriere di tubi in acciaio inossidabile e PVC, ma tali barriere dovevano essere ripulite dalla crescita di alghe ed eventualmente rimosse.

Pisano ebbe l’idea di creare una barriera protettiva che col tempo si dissolvesse, eliminando la necessità di mantenerla o rimuoverla. Ha iniziato a condurre esperimenti offshore con gabbie di corallo biodegradabili come parte di un programma di master presso la Nova Southeastern University. Ha utilizzato una sostanza chiamata poliidrossialcanoato, un biopolimero derivato dalla fermentazione dell’olio di canola. Il PHA si biodegrada nell’oceano, lasciando solo acqua e anidride carbonica. Le sue scoperte sono state pubblicate lo scorso anno.

La gabbia del corallo è costituita da un disco di calcare circondato da otto cannucce verticali di marca phade, realizzate da WinCup Inc. con sede ad Atlanta. Il dispositivo non ha una parte superiore, ha detto Pisano, perché il corallo giovane ha bisogno della luce solare e il pesce pappagallo no. generalmente vogliono posizionarsi rivolti verso il basso per mangiare.

Dotson, un ingegnere aerospaziale in pensione, incontrò Pisano tramite il suo professore alla Nova Southeastern, e i due formarono la Reef Fortify Inc. per sviluppare e commercializzare ulteriormente il Coral Fort, in attesa di brevetto. Il primo lotto di gabbie aveva un prezzo di 12 dollari ciascuna, ma Pisano e Dotson ritengono che la situazione potrebbe cambiare con l’aumento della produzione.

I primi prototipi della gabbia realizzati con le cannucce standard di Phade erano in grado di proteggere il corallo per circa due mesi prima di dissolversi nell’oceano, ma non era abbastanza lungo da sopravvivere all’interesse dei pesci pappagallo. Quando Pisano e Dotson hanno chiesto aiuto a phade, l’azienda ha assicurato loro che avrebbe potuto realizzare praticamente qualsiasi forma personalizzata dal suo materiale PHA biodegradabile.

“Ma si è scoperto che le cannucce Boba, appena tirate fuori dalla scatola, funzionano perfettamente”, ha detto Dotson.

Le cannucce Boba sono più larghe e più spesse delle normali cannucce. Sono usati per una bevanda a base di tè che include palline di tapioca sul fondo della tazza. Per Pisano e Dotson, questo spessore extra significa che le cannucce durano abbastanza a lungo da proteggere il corallo in crescita prima di scomparire innocuamente.

Reef Fortify spera di collaborare con progetti di ripristino della barriera corallina in tutto il mondo. I Coral Forts sono già utilizzati dai ricercatori della Nova Southeastern e dell’Università di Miami, nonché dalla Divisione delle risorse acquatiche delle Hawaii.

Rich Karp, un ricercatore di coralli dell’Università di Miami, ha detto che stanno usando i Coral Forts da circa un mese. Ha sottolineato che svolgere qualsiasi lavoro sott’acqua richiede molto tempo e impegno, quindi avere una gabbia protettiva che si dissolve quando non è più necessaria sostanzialmente dimezza il loro lavoro.

“Semplicemente ingabbiare i coralli e poi rimuovere le gabbie in un secondo momento, significa due volte la quantità di lavoro, il doppio del tempo trascorso sul fondo”, ha detto Karp. “E non è realmente scalabile.”

Gli esperti affermano che le barriere coralline rappresentano una parte significativa dell’ecosistema oceanico. Occupano meno dell’1% degli oceani del mondo, ma forniscono cibo e riparo a quasi il 25% della vita marina. Le barriere coralline aiutano anche a proteggere gli esseri umani e le loro case lungo la costa dalle mareggiate durante gli uragani.

Ultime Notizie

Back to top button