I fossili mostrano un enorme predatore simile a una salamandra con zanne affilate che esisteva prima dei dinosauri

WASHINGTON —

Gli scienziati hanno scoperto i fossili di una gigantesca salamandra dotata di zanne affilate, che dominava le acque prima dell'arrivo dei primi dinosauri.

Il predatore, più grande di una persona, probabilmente usava la sua testa larga e piatta e i denti anteriori per risucchiare e masticare le prede ignare, hanno detto i ricercatori. Il suo cranio era lungo circa 60 centimetri (2 piedi).

“Si comporta come una spillatrice aggressiva”, ha affermato Michael Coates, un biologo dell'Università di Chicago non coinvolto nello studio.

Sono stati analizzati i resti fossili di quattro creature raccolte circa un decennio fa, tra cui un cranio parziale e una spina dorsale. I risultati su Gaiasia jennyae sono stati pubblicati mercoledì sulla rivista Nature. La creatura esisteva circa 40 milioni di anni prima che si evolvessero i dinosauri.

I ricercatori hanno esaminato a lungo questi antichi predatori per scoprire le origini dei tetrapodi: animali a quattro zampe che si arrampicavano sulla terraferma con le dita al posto delle pinne e si sono evoluti in anfibi, uccelli e mammiferi, tra cui l'uomo.

Questa immagine fornita da Gabriel Lio mostra una ricostruzione artistica di come poteva apparire la creatura preistorica simile a una salamandra. I ricercatori hanno scoperto un predatore gigante simile a una salamandra vissuto circa 280 milioni di anni fa, utilizzando fossili recuperati in Namibia.

La maggior parte dei primi fossili di tetrapodi provengono da calde paludi di carbone preistoriche lungo l'equatore in quella che oggi è l'America del Nord e l'Europa. Ma questi ultimi resti, risalenti a circa 280 milioni di anni fa, sono stati trovati nell'odierna Namibia, un'area in Africa che un tempo era incrostata di ghiacciai e ghiaccio.

Ciò significa che i tetrapodi potrebbero aver prosperato in climi più freddi prima di quanto gli scienziati si aspettassero, suscitando ulteriori interrogativi su come e quando abbiano conquistato la Terra.

“La storia dei primi tetrapodi è molto più complessa di quanto pensassimo”, ha affermato la coautrice Claudia Marsicano dell'Università di Buenos Aires, che ha preso parte alla ricerca.

Il nome della creatura deriva dalla formazione rocciosa Gai-As in Namibia, dove sono stati trovati i fossili, e dalla defunta paleontologa Jennifer Clack, che ha studiato l'evoluzione dei tetrapodi.

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