I funzionari spingono per far vaccinare i bambini mentre sempre più genitori statunitensi rinunciano

Quando qualche mese fa nell’Idaho si è verificata una rara epidemia di morbillo, i funzionari sanitari si sono affrettati per impedirne la diffusione. Alla fine, 10 persone, tutte in una famiglia, sono risultate infette, tutte non vaccinate.

Questa volta lo Stato è stato fortunato, ha detto il direttore medico della regione, dottor Perry Jansen. La famiglia è stata rapidamente messa in quarantena e ai bambini veniva già insegnato a casa. L’epidemia avrebbe potuto essere peggiore se i bambini avessero frequentato la scuola pubblica, dati i bassi tassi di vaccinazione dello stato, ha detto.

In Idaho lo scorso anno, i genitori hanno rinunciato ai vaccini richiesti dallo stato per il 12% dei bambini che entravano nella scuola materna, il tasso più alto della nazione.

“Tendiamo a dimenticare che malattie come il morbillo e la poliomielite uccidevano le persone”, ha detto Jansen, direttore medico del dipartimento sanitario del distretto sudoccidentale, che ha gestito l’epidemia a settembre.

Tutti gli stati richiedono che i bambini si sottopongano a determinati vaccini di routine per frequentare la scuola pubblica, e spesso la scuola privata e l’asilo nido, per prevenire epidemie di malattie infantili un tempo comuni come il morbillo, la parotite, la pertosse, la varicella e la poliomielite. Tutti prevedono esenzioni per i bambini che hanno un motivo medico per evitare le iniezioni. La maggior parte offre anche deroghe per credenze religiose. Quindici consentono una rinuncia per qualsiasi convinzione personale.

Lo scorso anno scolastico, le esenzioni dalle vaccinazioni tra i bambini dell’asilo hanno raggiunto il massimo storico: il 3% in totale, secondo un recente rapporto dei Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie. Le deroghe per convinzioni religiose o personali sono in aumento, spinte da alcuni stati che allentano le leggi, in altri dalla disinformazione sui vaccini e dalla retorica politica amplificata durante la pandemia di COVID-19.

FILE – Una fiala di vaccino contro morbillo, parotite e rosolia viene vista a Mount Vernon, Ohio, il 17 maggio 2019.

In Idaho, “un genitore deve solo fornire una dichiarazione firmata” per ottenere una deroga, ha affermato il dipartimento sanitario dello stato. Una modifica alla legge statale prima dell’anno scolastico 2018-19 ha reso più semplice ottenere esenzioni. Il tasso di esenzione dello Stato quell’anno era del 7,7%.

L’epidemia di morbillo di settembre è iniziata quando un residente di Nampa, la terza città più grande dello stato, è tornato a casa da un viaggio all’estero. Il morbillo viene solitamente portato negli Stati Uniti attraverso i viaggi poiché la vaccinazione diffusa ha quasi eliminato la diffusione locale della malattia.

Secondo gli esperti, è necessario un livello molto elevato di vaccinazione – circa il 95% – per proteggersi dalla diffusione del morbillo e di altre malattie. Durante la pandemia, il tasso nazionale di vaccinazioni tra i bambini dell’asilo è sceso al 93%.

Gli esperti sanitari affermano che sono necessari interventi a tutti i livelli per vaccinare più bambini: medici che parlano con i genitori, campagne sui social media, accesso più facile ai vaccini in alcune aree, applicazione della normativa da parte delle scuole in altre.

L’anno scorso, la maggior parte degli Stati ha registrato un aumento delle esenzioni. Le Hawaii, che consentono esenzioni mediche e religiose, hanno visto le tariffe raddoppiare rispetto all’anno scolastico precedente. Quasi il 6,5% degli asili nido gode di un’esenzione per almeno un vaccino obbligatorio.

È impossibile conoscere le ragioni alla base di una rinuncia, ha affermato Ronald Balajadia, responsabile del programma di immunizzazione per il Dipartimento della Salute dello Stato delle Hawaii. Ma la disinformazione sui vaccini COVID-19 “si è diffusa fino ai vaccini di routine” che le persone normalmente non metterebbero in dubbio, ha detto Balajadia.

Mentre alcuni stati hanno reso più semplice la rinuncia, altri hanno adottato misure restrittive. Il Connecticut ha eliminato la sua esenzione religiosa di lunga data per le vaccinazioni nel 2021, unendosi a California, West Virginia, New York e Maine nel consentire solo esenzioni mediche. Il cambiamento ha suscitato proteste e azioni legali. Con solo una deroga medica ora, il tasso di vaccinazione dei bambini dell’asilo ha raggiunto il 97% o più lo scorso anno; i tassi di rinuncia sono scesi a meno dell’1%.

Lo stato sta ancora lavorando per coinvolgere più genitori rispondendo alle loro domande “e non semplicemente licenziarli. La nostra migliore possibilità è cercare di coinvolgere le persone”, ha affermato la dottoressa Manisha Juthani, commissaria del Dipartimento di sanità pubblica del Connecticut.

Lo scorso anno la Georgia ha registrato il secondo calo maggiore nelle esenzioni dai vaccini, dal 4,7% al 3,8%. I funzionari sanitari statali hanno citato un costante ritorno post-pandemia alla collaborazione tra scuole, sanità pubblica e pediatri come possibili ragioni del miglioramento.

La dottoressa Angela Highbaugh-Battle si prende cura dei bambini nelle zone rurali della Georgia da 17 anni, ora nella piccola comunità costiera di St. Mary’s. Ha detto che ora passa più tempo a parlare con i genitori diffidenti nei confronti dei vaccini infantili di routine.

Ogni connessione, ogni conversazione è un’opportunità per educare, ha detto.

“Non si tratta di vincere o perdere”, ha detto.

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