I laboratori militari svolgono il lavoro investigativo per identificare i soldati decenni dopo la loro morte durante la seconda guerra mondiale

BASE AERONAUTICA DI OFFUTT, Nebraska —

Generazioni di famiglie americane sono cresciute senza sapere esattamente cosa sia successo ai loro cari che sono morti mentre servivano il loro paese durante la Seconda Guerra Mondiale e altri conflitti.

Ma un laboratorio federale nascosto sopra la pista da bowling della base aeronautica di Offutt vicino a Omaha e un laboratorio gemello alle Hawaii stanno rispondendo costantemente a queste domande persistenti, con l’obiettivo di offrire a 200 famiglie ogni anno la possibilità di onorare i propri parenti con una degna sepoltura.

“Potrebbero anche non essere vivi quando quel membro del servizio era vivo, ma quella storia si tramanda di generazione in generazione”, ha detto Carrie Brown, responsabile del laboratorio dell’agenzia di contabilità dei prigionieri di guerra / dispersi della difesa presso Offutt. “Potrebbero aver visto sul mantello un’immagine di quella persona quando era piccola e non capiva o sapeva veramente chi fosse.

Il Memorial Day e l’imminente 80° anniversario del D-Day, il 6 giugno, ricordano l’urgenza del lavoro di Brown. Gli antropologi forensi, i medici legali e gli storici che lavorano insieme per identificare i soldati dispersi sono in una corsa contro il tempo mentre i resti sepolti sui campi di battaglia di tutto il mondo si deteriorano.

Ma i progressi nella tecnologia del DNA, combinati con tecniche innovative tra cui il confronto delle ossa con le radiografie del torace effettuate dai militari, consentono ai laboratori di identificare ogni anno più soldati scomparsi. Circa 72.000 soldati della Seconda Guerra Mondiale risultano dispersi, insieme a circa altri 10.000 provenienti da tutti i conflitti successivi. Gli esperti ritengono che circa la metà di questi siano recuperabili.

L’agenzia ha identificato 59 militari nel 2013, quando è stato aperto per la prima volta il laboratorio Offutt. Questo numero è in costante aumento – 159 membri in servizio l’anno scorso, rispetto ai 134 del 2022 – e i laboratori hanno un obiettivo di 200 identificazioni all’anno.

Donna Kennedy tiene in mano una foto di sua cugina, Cpl. Charles Ray Patten che fu sepolto con tutti gli onori militari, il 20 maggio 2024 a Lawson, Missouri.

Il lavoro dei laboratori ha permesso a Donna Kennedy di seppellire suo cugino, Cpl. Charles Ray Patten, con tutti gli onori militari questo mese nello stesso cimitero di Lawson, Missouri, dove sono sepolti suo padre e suo nonno. Patten morì 74 anni fa durante la guerra di Corea, ma trascorse decenni sepolto come sconosciuto nel National Memorial Cemetery del Pacifico alle Hawaii.

“Ho solo fatto male. Voglio dire, ha fatto male. Sai, mi sentivo così male. Anche se non lo conoscevo, lo amavo”, ha detto Kennedy.

Il funerale di Patten è stato un evento semplice con solo pochi membri della famiglia. Ma spesso, quando vengono identificati i veterani che hanno combattuto decenni prima, le persone sventolano bandiere e tengono cartelli lungo le strade delle loro città natali per annunciare il ritorno dei loro resti.

“Questo lavoro è importante innanzitutto perché si tratta di persone che hanno dato la vita per proteggere la nostra libertà e hanno pagato il sacrificio estremo. Quindi siamo qui a mantenere la promessa che li riporteremo a casa dalle loro famiglie”, ha detto Brown.

“È importante che le loro famiglie mostrino loro che non ci fermeremo mai, qualunque cosa accada”, ha detto.

Spesso ci sono dettagli convincenti, ha detto Brown.

Uno dei suoi primi casi riguardava i resti intatti di un marine della Prima Guerra Mondiale trovati in una foresta in Francia con il portafoglio ancora in tasca. Il portafoglio, siglato GH, conteneva un articolo del New York Times che descriveva i piani per l’offensiva in cui alla fine morì. Aveva anche un distintivo da fante con il suo nome e l’anno in cui lo ricevette sul retro.

Prima di lasciare la Francia con i resti, la squadra ha visitato un cimitero locale dove erano sepolti altri soldati e ha appreso che c’erano solo due soldati dispersi con le iniziali GH

Brown aveva una buona idea di chi fosse quel soldato prima ancora che i suoi resti arrivassero nel laboratorio. Quel veterano fu sepolto nel cimitero nazionale di Arlington e Brown visita spesso la sua tomba quando si trova a Washington DC

La maggior parte dei casi non è così facile.

Gli esperti che lavorano nel laboratorio devono ricostruire le identità esaminando i documenti storici su dove sono stati trovati i resti e quali soldati erano nella zona. Quindi consultano l’elenco dei possibili nomi e utilizzano le ossa, gli oggetti ritrovati con essi, le cartelle cliniche militari e il DNA per confermare la loro identità. Si concentrano sulle battaglie e sugli incidenti aerei dove hanno maggiori possibilità di successo grazie alle informazioni disponibili.

Ma il loro lavoro può essere complicato se i soldati vengono sepolti in un cimitero temporaneo e spostati quando un’unità è costretta a ritirarsi. E i soldati non identificati venivano spesso sepolti insieme.

L’antropologa forense Carrie Brown della Defense POW/MIA Accounting Agency guarda le foto dei membri del servizio della USS Oklahoma su un muro presso la base dell’aeronautica militare di Offutt, il 20 maggio 2024, a Bellevue, Nebraska.

Quando i resti vengono portati in laboratorio, a volte includono un osso extra. Gli esperti trascorrono quindi mesi o addirittura anni confrontando le ossa e aspettando i risultati del DNA e di altri test per confermare la loro identità.

Un test può anche identificare se il soldato è cresciuto mangiando principalmente riso o una dieta a base di mais.

Il laboratorio confronta anche tratti specifici delle clavicole con le radiografie del torace che i militari facevano regolarmente ai soldati prima che venissero schierati. È utile che l’esercito tenga registri estesi di tutti i soldati.

Questi indizi aiutano gli esperti a mettere insieme il puzzle dell’identità di qualcuno.

“Non è sempre facile. Certamente non è istantaneo”, ha detto Brown. “In alcuni casi dobbiamo davvero lottare per arrivare a quel punto, perché alcuni di essi sono scomparsi da 80 anni.”

Ultime Notizie

Back to top button