I più antichi termitai abitati sono attivi da 34.000 anni

CITTÀ DEL CAPO, Sud Africa —

Gli scienziati del Sudafrica sono rimasti sbalorditi nello scoprire che i termitai ancora abitati in una regione arida del Paese hanno più di 30.000 anni, il che significa che sono i più antichi termitai attivi conosciuti.

Secondo i ricercatori dell'Università di Stellenbosch, alcuni dei tumuli vicino al fiume Buffels nel Namaqualand, grazie alla datazione al radiocarbonio, hanno un'età stimata di 34.000 anni.

“Sapevamo che erano vecchi, ma non così vecchi”, ha detto Michele Francis, docente senior presso il dipartimento di scienze del suolo dell'università che ha guidato lo studio. Il suo articolo è stato pubblicato a maggio.

Francis ha detto che i tumuli esistevano quando le tigri dai denti a sciabola e i mammut lanosi vagavano in altre parti della Terra e ampie fasce di Europa e Asia erano coperte di ghiaccio. Sono anteriori ad alcune delle prime pitture rupestri in Europa.

Sono stati scoperti alcuni termitai fossilizzati risalenti a milioni di anni fa. I più antichi termitai abitati prima di questo studio sono stati trovati in Brasile e hanno circa 4.000 anni. Sono visibili dallo spazio.

Francis ha affermato che i tumuli del Namaqualand sono una versione termitaica di un “complesso di appartamenti” e le prove dimostrano che sono stati costantemente abitati da colonie di termiti.

I termitai sono una caratteristica famosa del paesaggio del Namaqualand, ma nessuno sospettava la loro età finché non ne furono portati dei campioni agli esperti in Ungheria per la datazione al radiocarbonio.

“La gente non sa che lì sono conservati paesaggi speciali e antichi”, ha detto Francis.

Alcuni dei tumuli più grandi, conosciuti localmente come “heuweltjies”, che in lingua afrikaans significa piccole colline, misurano circa 30 metri di diametro. I nidi di termiti sono profondi fino a 3 metri sottoterra.

I ricercatori hanno dovuto scavare con attenzione alcune parti dei tumuli per prelevare campioni e le termiti sono entrate in “modalità di emergenza” e hanno iniziato a riempire i buchi, ha detto Francis.

Il team ha ricostruito completamente i tumuli per proteggere le termiti da predatori come gli oritteropi.

Francis ha detto che il progetto era più di un semplice sguardo affascinante alle strutture antiche. Ha anche offerto uno sguardo al clima preistorico che ha mostrato che il Namaqualand era un posto molto più umido quando si sono formati i tumuli.

Le termiti raccoglitrici del sud sono esperte nel catturare e immagazzinare carbonio raccogliendo rametti e altro legno morto e rimettendolo in profondità nel terreno. Ciò ha dei vantaggi nel compensare il cambiamento climatico riducendo la quantità di carbonio emessa nell'atmosfera.

Fa bene anche al terreno. Masse di fiori selvatici sbocciano in cima ai termitai in una regione che riceve poca pioggia.

Francesco ha chiesto maggiori ricerche sui termitai, dati gli insegnamenti che offrono sul cambiamento climatico, sulla sostenibilità degli ecosistemi e forse anche sul miglioramento delle pratiche agricole.

“Faremo bene a studiare cosa hanno fatto le termiti nei tumuli. Si pensava che fossero molto noiose”, ha detto.

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