I problemi del sistema oceanico potrebbero causare caos meteorologico, afferma uno studio

Un improvviso arresto delle correnti dell’Oceano Atlantico che potrebbe congelare gran parte dell’Europa sembra un po’ più probabile e più vicino di prima poiché una nuova complessa simulazione al computer trova un punto di svolta “simile a una scogliera” incombente in futuro.

Uno scenario da incubo a lungo temuto, innescato dallo scioglimento della calotta glaciale della Groenlandia a causa del riscaldamento globale, è ancora lontano almeno decenni se non di più, ma forse non i secoli che sembrava una volta, rileva un nuovo studio pubblicato su Science Advances. Lo studio, il primo a utilizzare simulazioni complesse e a includere molteplici fattori, utilizza una misurazione chiave per monitorare la forza della circolazione oceanica complessiva, vitale, che sta rallentando.

Un collasso della corrente – chiamato Circolazione Meridionale Atlantica o AMOC – cambierebbe il clima in tutto il mondo perché significherebbe l’arresto di una delle forze chiave climatiche e oceaniche del pianeta. Secondo lo studio, l’effetto potrebbe far precipitare le temperature dell’Europa nordoccidentale di 5-15 gradi Celsius nel corso dei decenni, estendere il ghiaccio artico molto più a sud, aumentare ulteriormente il calore nell’emisfero meridionale, cambiare i modelli globali delle precipitazioni e sconvolgere l’Amazzonia. Altri scienziati hanno affermato che sarebbe una catastrofe che potrebbe causare carenza di cibo e acqua in tutto il mondo.

“Ci stiamo avvicinando al collasso, ma non siamo sicuri di quanto”, ha detto l’autore principale dello studio Rene van Westen, scienziato del clima e oceanografo all’Università di Utrecht nei Paesi Bassi. “Ci stiamo dirigendo verso un punto di svolta.”

Quando questa calamità meteorologica globale – grossolanamente romanzata nel film The Day After Tomorrow – potrà accadere è “la domanda da un milione di dollari, alla quale purtroppo non possiamo rispondere al momento”, ha detto van Westen. Ha detto che probabilmente è lontano un secolo, ma potrebbe ancora accadere durante la sua vita. Ha appena compiuto 30 anni.

FILE – Alba sull’Oceano Atlantico a Virginia Beach, Virginia, nel 2019. (Diaa Bekheet/ColorNews)

“Dipende anche dal tasso di cambiamento climatico che stiamo inducendo come umanità”, ha detto van Westen.

Gli studi hanno dimostrato che l’AMOC sta rallentando, ma la questione riguarda un collasso o una chiusura completa. Il Gruppo intergovernativo sui cambiamenti climatici delle Nazioni Unite, un gruppo di centinaia di scienziati che fornisce regolarmente aggiornamenti autorevoli sul riscaldamento, ha affermato di avere una fiducia media che non ci sarà un collasso prima del 2100 e in generale ha minimizzato gli scenari catastrofici. Ma van Westen, diversi scienziati esterni e uno studio dell’anno scorso affermano che potrebbe non essere corretto.

Stefan Rahmstorf, capo dell’analisi dei sistemi terrestri presso l’Istituto per la ricerca sul clima di Potsdam in Germania, non ha preso parte alla ricerca, ma l’ha definita “un importante progresso nella scienza della stabilità AMOC”.

“Il nuovo studio accresce in modo significativo la crescente preoccupazione per un collasso dell’AMOC in un futuro non troppo lontano”, ha affermato Rahmstorf in una e-mail. “Lo ignoreremo a nostro rischio e pericolo.”

Il climatologo dell’Università di Exeter Tim Lenton, anch’egli non coinvolto nella ricerca, ha affermato che il nuovo studio lo rende più preoccupato per un collasso.

Un collasso dell’AMOC causerebbe così tante increspature nel clima del mondo che sarebbero “così brusche e gravi che sarebbe quasi impossibile adattarsi in alcune località”, ha detto Lenton.

Ci sono segnali che mostrano che l’AMOC è crollato in passato, ma quando e come cambierà in futuro è ancora incerto, ha detto Wei Cheng, oceanografo della National Oceanic and Atmospheric Administration statunitense, che non ha preso parte alla ricerca.

Secondo la NASA, l’AMOC fa parte di un intricato nastro trasportatore globale di correnti oceaniche che spostano diversi livelli di acqua salata e calda in tutto il mondo a diverse profondità secondo schemi che aiutano a regolare la temperatura terrestre, assorbono anidride carbonica e alimentano il ciclo dell’acqua.

Quando l’AMOC si spegne, c’è meno calore scambiato in tutto il mondo e “ciò ha un impatto piuttosto grave sull’Europa”, ha detto van Westen.

Per migliaia di anni, gli oceani della Terra hanno fatto affidamento su un sistema di circolazione che funziona come un nastro trasportatore. Sta ancora andando, ma sta rallentando.

Il motore di questo nastro trasportatore si trova al largo delle coste della Groenlandia, dove, man mano che il ghiaccio si scioglie a causa dei cambiamenti climatici, più acqua dolce scorre nel Nord Atlantico e rallenta tutto, ha detto van Westen. Nel sistema attuale, l’acqua dolce, più profonda e fredda, si dirige a sud oltre entrambe le Americhe e poi a est oltre l’Africa. Nel frattempo l’acqua oceanica più calda e salata, proveniente dal Pacifico e dall’Oceano Indiano, si spinge oltre la punta meridionale dell’Africa, vira verso e intorno alla Florida e prosegue lungo la costa orientale degli Stati Uniti fino alla Groenlandia.

Il team olandese ha simulato 2.200 anni del suo flusso, aggiungendo gli effetti dei cambiamenti climatici causati dall’uomo. Hanno scoperto dopo 1.750 anni “un improvviso collasso dell’AMOC”, ma finora non sono in grado di tradurre quella sequenza temporale simulata nel reale futuro della Terra. La chiave per monitorare ciò che accade è una complicata misurazione del flusso intorno alla punta dell’Africa. Quanto più negativa è la misurazione, tanto più lenta è l’esecuzione dell’AMOC.

“Questo valore sta diventando sempre più negativo a causa del cambiamento climatico”, ha detto van Westen. Quando si raggiunge un certo punto non si tratta di un arresto graduale ma di qualcosa che è “come una scogliera”, ha detto.

Il mondo dovrebbe prestare attenzione al potenziale collasso dell’AMOC, ha affermato Joel Hirschi, capo divisione presso il National Oceanography Centre del Regno Unito. Ma c’è una priorità globale più grande, ha detto.

“Per me, il rapido aumento delle temperature a cui abbiamo assistito negli ultimi anni e gli estremi di temperatura associati rappresentano una preoccupazione più immediata della chiusura dell’AMOC”, ha affermato Hirschi. “Il riscaldamento non è ipotetico ma sta già accadendo e ha un impatto sulla società adesso”.

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