I sommozzatori trovano i resti di un aereo finlandese della Seconda Guerra Mondiale abbattuto da Mosca

HELSINKI—

Il mistero della Seconda Guerra Mondiale su ciò che accadde a un aereo passeggeri finlandese dopo essere stato abbattuto nel Mar Baltico da bombardieri sovietici sembra essere stato finalmente risolto più di ottant’anni dopo.

L’aereo trasportava corrieri diplomatici americani e francesi nel giugno 1940 quando fu abbattuto pochi giorni prima che Mosca annettesse gli Stati baltici. Tutte le nove persone a bordo dell’aereo morirono, compresi i due membri dell’equipaggio finlandese e i sette passeggeri: un diplomatico americano, due francesi, due tedeschi, uno svedese e un cittadino estone-finlandese.

Una squadra di immersioni e salvataggio in Estonia ha dichiarato questa settimana di aver individuato parti e detriti ben conservati dell’aereo Junkers Ju 52 operato dalla compagnia aerea finlandese Aero, che ora è Finnair. È stato trovato al largo della piccola isola di Keri vicino alla capitale dell’Estonia, Tallinn, a una profondità di circa 70 metri.

“Fondamentalmente, abbiamo iniziato da zero. Abbiamo adottato un approccio completamente diverso alla ricerca”, Kaido Peremees, portavoce della società estone di immersioni e rilevamenti subacquei Tuukritoode OU, ha spiegato il successo del gruppo nel trovare i resti dell’aereo.

L’abbattimento dell’aereo civile, chiamato Kaleva, in rotta da Tallinn a Helsinki avvenne il 14 giugno 1940, appena tre mesi dopo che la Finlandia aveva firmato un trattato di pace con Mosca in seguito alla Guerra d’Inverno del 1939-40.

La notizia della sorte dell’aereo è stata accolta con incredulità e rabbia dalle autorità di Helsinki, informate che era stato abbattuto da due bombardieri sovietici DB-3 10 minuti dopo il decollo dall’aeroporto Ulemiste di Tallinn.

“È stato un fatto unico che un aereo passeggeri sia stato abbattuto in tempo di pace durante un normale volo di linea”, ha detto lo storico dell’aviazione finlandese Carl-Fredrik Geust, che ha indagato sul caso di Kaleva dagli anni ’80.

La Finlandia ha ufficialmente taciuto per anni sui dettagli della distruzione dell’aereo, dicendo pubblicamente solo che si era verificato un “misterioso incidente” sul Mar Baltico, perché non voleva provocare Mosca.

Sebbene ben documentato da libri, ricerche e documentari televisivi, il mistero vecchio di 84 anni ha incuriosito i finlandesi. Il caso è una parte essenziale della complessa storia del paese nordico durante la Seconda Guerra Mondiale e fa luce sui suoi tormentati legami con Mosca.

Ma forse ancora più importante, l’abbattimento dell’aereo avvenne in un momento critico, pochi giorni prima che l’Unione Sovietica di Josef Stalin si preparasse ad annettere i tre stati baltici, segnando il destino di Estonia, Lettonia e Lituania per il successivo mezzo secolo prima che alla fine riconquistassero indipendenza nel 1991.

Mosca occupò l’Estonia il 17 giugno 1940 e il viaggio di Kaleva fu l’ultimo volo in partenza da Tallinn, sebbene i sovietici avessero già iniziato a imporre uno stretto embargo sui trasporti intorno alla capitale estone.

FILE – Il diplomatico statunitense Henry W. Antheil Jr. in una foto del 1940.

Il diplomatico americano Henry W. Antheil Jr., che ora è considerato una delle prime vittime americane della seconda guerra mondiale, era a bordo dell’aereo quando precipitò.

Il 27enne Antheil, fratello minore dell’acclamato compositore e pianista George Antheil, era impegnato in una frettolosa missione governativa per evacuare delicate valige diplomatiche dalle missioni statunitensi a Tallinn e Riga, in Lettonia, poiché era diventato chiaro che Mosca si stava preparando a inghiottire le piccole nazioni baltiche.

Un articolo dell’Associated Press datato 15 giugno 1940 notava che “Henry W. Antheil Jr. di Trenton, NJ, assegnato alla legazione degli Stati Uniti a Helsinki, è stato ucciso ieri nella misteriosa esplosione di un aereo di linea finlandese”. Nei media statunitensi, la morte di Antheil fu messa in ombra da una notizia molto più importante proveniente dall’Europa dell’epoca: l’occupazione nazista di Parigi.

L’ambasciata americana a Tallinn ha documentato e studiato approfonditamente il caso nel corso degli anni.

Il portavoce dell’ambasciata Mike Snyder ha dichiarato all’AP che “la notizia della possibile ubicazione del relitto dell’aereo passeggeri Kaleva è di grande interesse per gli Stati Uniti, soprattutto perché si è verificato uno dei primi caduti americani della seconda guerra mondiale, il diplomatico Henry Antheil”. a causa dell’abbattimento dell’aereo.”

All’inizio di questo mese, l’ambasciatore americano in Estonia, George P. Kent, ha condiviso un post su X che includeva foto di Antheil, Kaleva e una targa commemorativa dell’American Foreign Service Association a Washington con il nome di Antheil inciso sopra.

Kaleva trasportava 227 chilogrammi di posta diplomatica, comprese le valigie di Antheil e il materiale di due corrieri diplomatici francesi, identificati come Paul Longuet e Frederic Marty.

I pescatori estoni e l’operatore del faro di Keri dissero ai media finlandesi decenni dopo l’abbattimento dell’aereo che un sottomarino sovietico emerse vicino al luogo dell’incidente di Kaleva e recuperò detriti galleggianti, comprese buste di documenti, che erano stati raccolti dai pescatori del sito.

Ciò ha portato a teorie del complotto riguardo al contenuto delle buste e alla decisione di Mosca di abbattere l’aereo. Non è ancora chiaro perché proprio l’Unione Sovietica abbia deciso di abbattere un aereo passeggeri finlandese in tempo di pace.

FILE – L’equipaggio dell’aereo Junkers Ju 52 Kaleva della compagnia aerea finlandese Aero fotografato nella primavera del 1940.

“Nel corso degli anni si sono sentite molte speculazioni sul carico dell’aereo”, ha detto Geust. “Che cosa trasportava l’aereo? Molti suggeriscono che Mosca volesse impedire che materiale e documenti sensibili uscissero dall’Estonia.”

Ma ha detto che potrebbe essere stato semplicemente “un errore” da parte dei piloti dei bombardieri sovietici.

Da quando l’Estonia ha riconquistato l’indipendenza, più di tre decenni fa, sono stati registrati vari tentativi di trovare Kaleva. Tuttavia, nessuno di essi ha avuto successo.

Nemmeno la nave oceanografica Pathfinder della Marina americana è riuscita a localizzare i resti dell’aereo in una ricerca del 2008 intorno all’isola di Keri in un’impresa commissionata dal governo estone al Pentagono.

“Il relitto è in pezzi e il fondale marino è piuttosto impegnativo con formazioni rocciose, valli e colline. È molto facile non notare” piccole parti e detriti dell’aereo, ha detto Peremees. “Le tecniche, ovviamente, si sono evolute molto nel corso del tempo. Come sempre, puoi avere una buona tecnologia ma essere sfortunato.”

Nuovi video ripresi dai robot sottomarini della compagnia di Peremees mostrano immagini chiare del carrello di atterraggio del trimotore Junkers, di uno dei motori e di parti delle ali.

Peremees e il suo gruppo sono “assolutamente” convinti che i pezzi appartengano a Kaleva a causa del design distintivo e riconoscibile dello Junkers Ju 52 di fabbricazione tedesca, uno degli aerei da trasporto passeggeri e di guerra europei più popolari negli anni ’30 e all’inizio degli anni ’40.

L’aereo era operato dal predecessore della compagnia aerea nazionale finlandese Finnair.

Jaakko Schildt, direttore operativo della Finnair, descrisse l’abbattimento della Kaleva come “un evento tragico e profondamente triste per la giovane compagnia aerea” che la Finnair, allora denominata Aero, avvenne nel 1940.

“Il ritrovamento dei rottami della Kaleva in un certo senso chiude tutto questo, anche se non riporta indietro le vite dei nostri clienti e dell’equipaggio che erano andate perdute”, ha detto Schildt. “L’interesse per la localizzazione di Kaleva nel Mar Baltico dimostra l’importanza che questo tragico evento ha nella storia dell’aviazione della nostra regione.”

Peremees ha detto che la sua azienda si concentrerà ora sulla creazione di immagini 3D dei detriti del Kaleva e discuterà con le autorità estoni sulla possibilità di recuperare alcuni degli oggetti e, se trovati, il carico dell’aereo e i resti umani.

Snyder dell’ambasciata americana a Tallinn ha detto che Washington sta monitorando da vicino gli sforzi del gruppo di subacquei.

“Stiamo seguendo le indagini sul sito e saremo lieti di discutere con i nostri alleati finlandesi ed estoni (NATO) eventuali sviluppi derivanti dagli sforzi di recupero”, ha affermato Snyder.

Un memoriale in pietra allestito all’inizio degli anni ’90 per le vittime dell’incidente del Kaleva si trova a Keri, e il vecchio edificio conservato del terminal dell’aeroporto di Malmi di Helsinki, dove avrebbe dovuto arrivare Kaleva, ha una targa commemorativa installata nel 2020 con i nomi dei vittime.

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