Il cambiamento climatico sta portando la malaria in nuove aree. In Africa non se n’è mai andato

LAGOS, Nigeria —

Quando l’anno scorso negli Stati Uniti è stato riscontrato un piccolo numero di casi di malaria trasmessa localmente, è stato un promemoria del fatto che il cambiamento climatico sta rianimando o diffondendo la minaccia di alcune malattie. Ma in tutto il continente africano la malaria non è mai scomparsa, uccidendo o facendo ammalare milioni di persone.

Prendi Funmilayo Kotun, un 66enne residente a Makoko, un quartiere informale nella città di Lagos in Nigeria. I suoi stagni di acqua sporca forniscono condizioni favorevoli alla riproduzione per le zanzare che diffondono la malaria. Kotun non può permettersi zanzariere trattate con insetticidi che costano tra i 7 e i 21 dollari ciascuna, tanto meno farmaci o trattamenti antimalarici.

In occasione della Giornata mondiale contro la malaria di giovedì, ecco cosa devi sapere sulla situazione in Africa:

La malaria è ancora diffusa

Il parassita della malaria si diffonde principalmente alle persone attraverso le zanzare infette e può causare sintomi tra cui febbre, mal di testa e brividi. Colpisce soprattutto i bambini sotto i 5 anni e le donne incinte.

Gli sforzi per la vaccinazione sono ancora nelle fasi iniziali: quest’anno il Camerun è diventato il primo paese a somministrare regolarmente ai bambini un nuovo vaccino contro la malaria, che è efficace solo al 30% circa e non blocca la trasmissione. Recentemente è stato approvato un secondo vaccino. Giovedì, l’OMS ha annunciato che tre paesi africani – Benin, Liberia e Sierra Leone – stavano lanciando programmi di vaccinazione per milioni di bambini.

I casi di resistenza ai farmaci antimalarici e agli insetticidi sono in aumento, mentre i finanziamenti da parte di governi e donatori per l’innovazione stanno rallentando.

Funmilayo Kotun, una paziente di 66 anni malata di malaria, è fotografata nella sua stanza nel quartiere Makoko di Lagos, Nigeria, il 20 aprile 2024.

Le condizioni di vita giocano un ruolo, con quartieri affollati, acqua stagnante, scarsa igiene e mancanza di accesso a materiali terapeutici e di prevenzione: tutti problemi in molte aree. E una specie invasiva di zanzara precedentemente osservata soprattutto in India e nel Golfo Persico è una nuova preoccupazione.

Un problema crescente

A livello globale, i casi di malaria sono in aumento. Secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità, le infezioni sono aumentate da 233 milioni nel 2019 a 249 milioni in 85 paesi nel 2022. I decessi per malaria sono aumentati da 576.000 nel 2019 a 608.000 nel 2022.

Dei 12 paesi che sopportano circa il 70% del carico globale della malaria, 11 sono in Africa e l’altro è l’India. I bambini sotto i 5 anni costituiscono l’80% dei 580.000 decessi per malaria registrati in Africa nel 2022.

Il COVID-19 ha danneggiato il progresso

La lotta contro la malaria ha visto alcuni progressi in settori quali test diagnostici rapidi, vaccini e nuove zanzariere destinate a contrastare la resistenza agli insetticidi, ma la pandemia di COVID-19 e uno spostamento dell’attenzione e dei finanziamenti hanno rallentato gli sforzi.

Uno studio pubblicato su Tropical Medicine and Infectious Disease lo scorso anno ha affermato che i blocchi indotti dal COVID-19 hanno portato a interruzioni nel 30% dei punti di servizio sanitario delle comunità rurali in tutta l’Africa. I casi di malaria hanno ripreso ad aumentare, interrompendo una tendenza al ribasso tra il 2000 e il 2019.

Questa tendenza al ribasso potrebbe presto ritornare, secondo l’OMS.

Un mondo che si riscalda e nuove frontiere

L’Africa è “alla fine del cambiamento climatico” e la crescente frequenza di eventi meteorologici estremi causa il caos negli sforzi per combattere la malaria nelle regioni a basso e medio reddito, Peter Sands, direttore esecutivo del Fondo globale per la lotta all’AIDS, Tubercolosi e malaria, allertate a dicembre.

Nel 2023, il Rapporto mondiale sulla malaria dell’OMS ha incluso per la prima volta un capitolo sul legame tra malaria e cambiamento climatico, evidenziandone l’importanza come potenziale moltiplicatore del rischio. Gli scienziati temono che le persone che vivono in aree un tempo inospitali per le zanzare, comprese le pendici del Monte Kilimanjaro e le montagne dell’Etiopia orientale, potrebbero essere esposte.

Nello Zimbabwe, che ha registrato alcuni dei giorni più caldi degli ultimi decenni, i periodi di trasmissione della malaria si sono prolungati in alcuni distretti, “e questo cambiamento è stato attribuito al cambiamento climatico”, ha affermato il dottor Precious Andifasi, funzionario tecnico dell’OMS per la malaria in Zimbabwe.

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