Il Libano si appoggia al dollaro USA per far fronte come valuta, serbatoio economico

Beirut —

Quando Moheidein Bazazo aprì il suo mini-market di Beirut nel 1986, durante alcuni dei più feroci combattimenti della guerra civile libanese, non si aspettava che prosperasse. Ma diversi anni dopo, aveva scaffali pieni di cibo e aveva bisogno di 12 dipendenti che lo aiutassero a gestire un’attività frenetica.

Quei giorni sono finiti. Bazazo ora lavora per lo più da solo, spesso al buio per ridurre la bolletta elettrica. I clienti abituali faticano a sbarcare il lunario, e siccome comprano meno lo fa anche lui, lasciando spogli alcuni scaffali e frigoriferi.

Moheidein Bazazo cambia i cartellini dei prezzi dalla sterlina libanese al dollaro USA in un negozio a Beirut, Libano, 1 marzo 2023.

Con l’economia libanese allo sfascio e la sua valuta in caduta libera, Bazazo trascorre gran parte del suo tempo cercando di tenere il passo con un tasso di cambio fluttuante. Aziende come la sua fanno sempre più affidamento su uno degli asset più affidabili al mondo, il dollaro USA, come mezzo per far fronte alla peggiore crisi finanziaria della sua storia moderna.

“Una volta ho vissuto una vita agiata, e ora mi rimangono solo circa $ 100 dopo aver coperto le spese del negozio” alla fine del mese, ha detto Bazazo, scricchiolando i numeri in una calcolatrice. “A volte sembra che tu stia lavorando gratis.”

La sterlina libanese ha perso fino al 98% di valore dalla fine del 2019, e ora la maggior parte dei ristoranti e molti negozi chiedono di essere pagati in dollari. Il governo ha recentemente iniziato a consentire ai negozi di alimentari come quello di Bazazo di iniziare a fare lo stesso.

Sebbene questa “dollarizzazione” miri ad alleviare l’inflazione ea stabilizzare l’economia, essa minaccia anche di spingere più persone verso la povertà e di aggravare la crisi.

Questo perché pochi in Libano hanno accesso ai dollari per pagare il cibo e altri beni essenziali a quel prezzo. Ma la corruzione endemica significa che i leader politici e finanziari stanno resistendo all’alternativa alla dollarizzazione: riforme a lungo termine per le banche e le agenzie governative che metterebbero fine alla spesa dispendiosa e farebbero ripartire l’economia.

Altri paesi come lo Zimbabwe e l’Ecuador si sono rivolti al dollaro per combattere l’iperinflazione e altri problemi economici, con alterne fortune. Anche il Pakistan e l’Egitto sono alle prese con il crollo delle valute, ma le loro crisi economiche sono in gran parte legate a un evento esterno: la guerra della Russia in Ucraina, che ha fatto salire i prezzi del cibo e dell’energia.

I guai del Libano sono in gran parte causati da lui stesso.

Mentre il paese subiva gli impatti della pandemia di COVID-19, l’esplosione mortale del porto di Beirut nel 2020 e l’invasione russa dell’Ucraina, la sua banca centrale ha semplicemente stampato più valuta, erodendone il valore e facendo salire l’inflazione.

Tre quarti dei 6 milioni di libanesi sono caduti in povertà dall’inizio della crisi del 2019. Paralizzanti interruzioni di corrente e carenza di medicinali hanno paralizzato gran parte della vita pubblica.

La carenza di valuta ha spinto le banche a limitare i prelievi, intrappolando i risparmi di milioni di persone. Ha portato alcuni in preda alla disperazione a fermare le banche per riprendersi con la forza i loro soldi.

Il danno degli ultimi anni è stato amplificato da decenni di cattiva gestione economica che hanno permesso al governo di spendere ben oltre i propri mezzi. Il capo della banca centrale del paese è stato recentemente accusato di appropriazione indebita di fondi pubblici e altri reati.

La sterlina libanese polverizzata oscilla quasi ogni ora. Sebbene ufficialmente ancorato al dollaro dal 1997, il valore della sterlina è ora dettato da un tasso opaco del mercato nero che è diventato lo standard per la maggior parte dei beni e dei servizi.

Il mese scorso il suo valore è sceso da circa 64.000 sterline per dollaro a 88.000 sul mercato nero, mentre il cambio ufficiale è di 15.000. A peggiorare le cose per un paese che dipende da cibo, carburante e altri prodotti importati con un prezzo in dollari, il governo ha recentemente triplicato l’importo delle tasse – in lire libanesi – che gli importatori devono pagare su quei beni.

Uno schermo mostra il tasso giornaliero del dollaro USA in un supermercato dopo che alcune merci sono state prezzate in dollari, a Beirut, Libano, 1 marzo 2023.

Ciò probabilmente porterà a ulteriori aumenti dei prezzi. Per le piccole imprese, potrebbe significare vendere prodotti in perdita pochi minuti dopo averli impilati sugli scaffali.

La dollarizzazione potrebbe dare l’impressione di una maggiore stabilità finanziaria, ma amplierà anche le già vaste disuguaglianze economiche, ha affermato Sami Zoughaib, economista e responsabile della ricerca presso il think tank The Policy Initiative con sede a Beirut.

“Abbiamo una classe che ha accesso ai dollari… (e) c’è un’altra parte della popolazione che guadagna in lire libanesi che ora ha visto il proprio reddito completamente decimato”, ha detto Zoughaib.

Il passaggio a un’economia più dominata dal dollaro non è avvenuto per decreto del governo, ma per il rifiuto di aziende e individui di accettare pagamenti in una valuta che perde inesorabilmente valore.

In primo luogo, beni e servizi di lusso sono stati valutati in dollari per i ricchi, turisti e proprietari di generatori privati, che devono pagare il diesel importato. Quindi era la maggior parte dei ristoranti. E ora negozi di alimentari.

Il ministro dell’Economia provvisorio Amin Salam ha affermato che la sterlina libanese è stata “usata e abusata” negli ultimi tre anni e che la dollarizzazione dei negozi di alimentari porterà una certa stabilità ai tassi di cambio fluttuanti.

Man mano che sempre più persone e aziende rifiutano la valuta locale, il dollaro diventa gradualmente la valuta de facto. La mancanza di fiducia nella sterlina libanese è diventata irreversibile, ha affermato Layal Mansour, economista specializzato in crisi finanziarie nei paesi dollarizzati.

“Le persone sono stanche delle fluttuazioni del tasso del dollaro e devono passare molto tempo a cambiarlo, quindi praticamente, a livello sociale, è meglio usare i dollari”, ha detto Mansour. “Questa è la fine della sterlina libanese così come la conosciamo”.

Senza una strategia per affrontare i problemi di fondo dell’economia, il governo “sta permettendo che ciò accada”, ha affermato Lawrence White, professore di economia alla George Mason University.

Dollarizzazione significa che la banca centrale non può continuare a stampare valuta che alimenta l’inflazione e avere una valuta più affidabile potrebbe creare più fiducia per le imprese. Ma molte persone potrebbero essere ulteriormente schiacciate se Beirut adottasse ufficialmente il biglietto verde come valuta.

Milioni in Libano che hanno tollerato la dollarizzazione degli articoli di lusso potrebbero non rispondere in modo simile ai generi alimentari, i cui prezzi stavano già aumentando a tassi tra i più alti a livello globale.

Oltre il 90% della popolazione guadagna il proprio reddito in lire libanesi, secondo un sondaggio del 2022 dell’Organizzazione internazionale del lavoro e dell’agenzia statistica del governo libanese. Le famiglie che ricevono denaro da parenti all’estero ne spendono gran parte per tenere le luci accese e coprire le spese mediche.

Dovrebbero essere pagati in dollari per adeguarsi adeguatamente, cosa di cui la maggior parte delle imprese e dei datori di lavoro, in particolare lo stato libanese, sono a corto.

Gli insegnanti delle scuole pubbliche sono in sciopero da tre mesi perché i loro stipendi coprono a malapena il costo della benzina per andare al lavoro. I lavoratori delle telecomunicazioni minacciano l’abbandono perché i loro salari non sono stati adeguati al deprezzamento della sterlina libanese.

Il Libano non è neanche lontanamente in grado di attuare il tipo di riforme necessarie per un salvataggio del Fondo monetario internazionale, come la ristrutturazione di banche e agenzie governative inefficienti, la riduzione della corruzione e l’istituzione di un sistema di tassi di cambio credibile e trasparente.

Zoughaib, l’economista di Beirut, ha affermato di temere che l’assenza di una politica solida e di riforme economiche significhi che la dollarizzazione probabilmente non farà che aggravare la povertà, rendendo ancora più difficile per le famiglie pagare l’assistenza sanitaria, l’istruzione e il cibo.

Bazazo, il proprietario del mercato, riconosce che i prezzi in dollari lo aiuteranno a gestire le sue finanze e a ridurre una piccola parte delle sue perdite, ma teme che allontanerà alcuni clienti.

“Vediamo cosa succede,” disse Bazazo, sospirando. “Si stanno già lamentando”.

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