Il negoziatore discute le modalità per ottenere il rilascio degli americani ingiustamente detenuti

L’amministrazione Biden ha lanciato un’intensa campagna per persuadere Hamas e Israele ad accettare una nuova proposta di cessate il fuoco, annunciata dal presidente Joe Biden la scorsa settimana, nella guerra che dura da quasi otto mesi a Gaza.

Il piano di cessate il fuoco inizia con una pausa temporanea di sei settimane nei combattimenti in cambio di alcuni dei 124 ostaggi ancora detenuti da Hamas sui 250 presi durante l’attacco del 7 ottobre contro Israele.

Mickey Bergman, che ha trascorso 17 anni a negoziare per il rilascio di civili ingiustamente detenuti in alcuni dei luoghi più difficili del mondo, ha parlato con ColorNews delle sfide nel portare a termine l’accordo.

Bergman, CEO di Global Reach, ex Richardson Center for Global Engagement, ha lavorato a fianco del defunto ex diplomatico Bill Richardson. Sono stati coinvolti in trattative non ufficiali su casi di americani detenuti, tra cui la giocatrice di basket Brittney Griner, il giornalista Danny Fenster, lo studente Otto Warmbier, il veterano della marina Trevor Reed, il veterano della marina Taylor Dudley e altri.

Questa intervista è stata modificata per brevità e chiarezza.

ColorNews: Con quanti casi lavora attualmente Global Reach (ex Richardson Center for Global Engagement) e come inizia il vostro coinvolgimento?

Mickey Bergman, CEO Portata globale: Prendiamo in carico un caso solo se una famiglia si mette in contatto con noi e ce lo chiede, perché è da lì che viene il nostro mandato. Ai bei vecchi tempi, ci occupavamo di sei o sette casi alla volta. Poi negli ultimi cinque anni, questo è salito alle stelle. Abbiamo diversi casi di cui ci stiamo occupando in Russia. Ci stiamo occupando del caso in Iraq. Ci occupiamo di casi in Afghanistan e Pakistan. Quando accadde il 7 ottobre… c’erano 67 famiglie con cui lavoravamo direttamente. Quel numero è sceso. Alcuni di quelli [hostages] tornarono a casa, alcuni di loro, purtroppo, morirono. Sto ancora trascorrendo ore, ore e ore con tutte queste famiglie, ma la “teoria del ritorno” è una. A Gaza c’è la possibilità di portarne almeno 30 [Israeli hostages] ritorno a casa. Credo che i termini siano già stati fissati, quindi ogni giorno che passa senza che venga attuata è un giorno in cui si soffre e alcuni di loro non sopravvivranno.

Harrison Li tiene in mano una foto di suo padre, Kai Li, il 23 gennaio 2024, a Palo Alto, in California. Il padre di Li, Kai, è ancora detenuto in Cina con accuse di spionaggio che la sua famiglia ritiene false e false.

ColorNews: Come si perdono le opportunità?

Bergmann: Alcuni paesi o alcune entità che tengono persone in ostaggio o prigionieri politici – quando fissano i pali, questi non si muovono. E ci vuole solo un processo davvero lungo e frustrante per spostare tutti verso quei posti. E così, una volta ottenuto, puoi eseguire. Hamas è uno di questi: una volta fissati gli obiettivi, fondamentalmente ciò che chiedono è ciò che otterranno, altrimenti non sarà un accordo. E il tempo impiegato è estremamente frustrante perché ogni notte andiamo a dormire nel nostro letto. Gli ostaggi no.

ColorNews: Oltre dieci anni fa lei è stato coinvolto nei negoziati per il rilascio del soldato israeliano Gilad Shalit, rapito da Hamas in un attacco transfrontaliero nel 2006. Fu scambiato con oltre 1.000 prigionieri palestinesi. Yahya Sinwar, leader di Hamas a Gaza e mente dietro l’attacco del 7 ottobre contro Israele, è stato tra quelli rilasciati.

FILE – Un cameraman di Hamas sta dietro al soldato israeliano Gilad Schalit, rilasciato dopo più di cinque anni di prigionia, sul lato egiziano del valico di frontiera di Rafah il 18 ottobre 2011.

Bergmann: Nel 2008 siamo riusciti a convincere l’allora primo ministro Ehud Olmert a rilasciare le donne, i bambini e i parlamentari di Hamas a Fatah [formerly the Palestinian National Liberation Movement] al di fuori dell’accordo. Ma l’allora primo ministro Olmert non riusciva ancora a convincersi ad accettare 1.100 prigionieri. Era [current Israeli Prime Minister Benjamin] Bibi Netanyahu salito al potere ha accettato ciò.

Io sostengo che il problema non era l’accordo in sé. Era necessario che accadesse perché avevamo bisogno di Gilad Shalit a casa, e quella era una responsabilità dello Stato di Israele. Ha perso una certa battaglia, e per questo c’è stato un prezzo. Il problema erano le conseguenze dell’accordo. …

ColorNews: Esiste una correlazione tra il rilascio degli ostaggi e l’incoraggiamento dei rapitori a optare per questa tattica in futuro?

FILE – Famiglie e amici di attuali ed ex ostaggi e detenuti si riuniscono fuori dalla Casa Bianca a Washington, il 3 maggio 2023, per chiedere ulteriore aiuto all’amministrazione Biden.

Bergmann: La maggior parte dei dati è stata raccolta da Brian Jenkins della RAND Corporation. Non c’è assolutamente alcuna correlazione tra il modo in cui risolvi i casi e il numero di casi che ne derivano. Ci sono esempi in cui quando non si negozia, quei paesi in realtà prendono più americani per aumentare la leva finanziaria. Guarda la Russia che prende Paul Whelan. Il governo degli Stati Uniti ha rifiutato di negoziare. Hanno preso Trevor Reed. Il governo degli Stati Uniti ha rifiutato di negoziare. Hanno preso Brittney Griner. All’improvviso indovina chi sta negoziando?

ColorNews: Cos’è la “diplomazia marginale” e perché esiste? [Bergman is known for coining the phrase “fringe diplomacy.”]

Bergmann: Lo definisco come l’area che va oltre il mandato e l’autorità dei governi e delle relazioni internazionali. È lo spazio in cui gli individui, il settore privato, il mondo accademico, gli artisti, le imprese possono interagire tra loro e con altri governi, tranne per il fatto che non abbiamo i vincoli che hanno i diplomatici. La maggior parte dei paesi con cui abbiamo a che fare sono paesi con cui gli Stati Uniti hanno problemi diplomaticamente. Quando un americano viene catturato in Myanmar, come pensa il governo americano di riaverlo indietro se non parla nemmeno con i rapitori?

Quando il governo degli Stati Uniti si impegna con un governo come quello della Russia o del Venezuela o indirettamente con l’Iran, non appena gli americani e i russi entrano in gioco… entra in gioco la questione dell’Ucraina. … Non possono separarsi [the] problema dei loro prigionieri, quindi non riescono a trovare la soluzione.

Quando entriamo, abbiamo solo il mandato di farlo. Possono parlarci di politica, ma non abbiamo autorità in materia, quindi possiamo ascoltare – questo non avrà alcun impatto – ma siamo in grado di concentrarci completamente sulla questione umanitaria e sui prigionieri, il che ci consente di perfezionare e definire quale sia il percorso per risolverlo.

ColorNews: Ti impegni con i regimi di Corea del Nord, Myanmar, Russia, Venezuela. Qual è l’approccio?

Bergmann: Queste cose non sono mai belle. Non vanno mai bene, perché, in sostanza, stai scambiando una persona innocente con una persona colpevole, quindi non sembra giusto, ma a volte è l’unico modo per riportare a casa un americano innocente.

Cerchiamo di non contestare il processo giudiziario locale, perché non siamo avvocati e questo non ci aiuterà. Ma a volte c’è una certa chiarezza, soprattutto quando il rapitore chiede qualcosa in cambio: se chiedi qualcosa in cambio per la persona che tieni in braccio, che sia colpevole o innocente, l’hai semplicemente resa una questione politica. prigioniero.

FILE – Joey e Paula Reed posano per una foto con un ritratto del figlio, veterano della marina e prigioniero russo Trevor Reed, nella loro casa a Fort Worth, Texas, 15 febbraio 2022.

Non vado in questi posti e da questi leader e dico: “Oh, avete la persona sbagliata”. Potrebbe farmi sentire bene accusarli, ma non mi riporterà indietro quella persona. Se torno negli Stati Uniti e spiego come i nordcoreani vedono il mondo, non significa che giustifico ciò che fanno, ma significa che sto cercando di spiegare cosa vedono, per farci capire come reagiscono alle diverse cose che facciamo.

Li conosci [regime officials] personalmente, e scopri che le persone sono persone. In fin dei conti, nessuno si sveglia la mattina pensando: “Sono cattivo, fammi vedere cosa posso fare oggi”. C’è una certa realtà o una certa narrativa che vedono che giustifica nella loro mente il motivo per cui stanno intraprendendo quelle azioni. Devi essere in grado di vederlo per poter lavorare con loro, ma la simpatia può essere una trappola.

ColorNews: Che impatto ha avuto la guerra in Ucraina sul tuo impegno lì?

Bergmann: Noi [Governor Bill Richardson and Bergman] erano a Mosca il giorno dell’annuncio dell'”operazione speciale”, per cui stavano negoziando [Marine veterans] Paul Whelan e Trevor Reed torneranno a casa. C’è un famoso detto: “non lasciare mai che una crisi vada sprecata”. Un esempio è stato quando è scoppiata la pandemia, ci siamo resi conto di avere un’opportunità, perché per i governi che consideravano gli americani come risorse, improvvisamente tali risorse sono diventate una passività, perché se muoiono in cattività, è una partita globale completamente diversa tra gli Stati Uniti e il paese. Quindi c’era l’opportunità di risolvere rapidamente i casi. In Ucraina, era chiaro dove stavano andando le cose e abbiamo sentito che c’era un senso di urgenza prima che si scatenasse l’inferno. I russi erano molto riluttanti a lasciarci visitare Mosca, conducevamo la maggior parte delle nostre conversazioni tramite l’ambasciatore [Anatoly] Antonov e l’ambasciata a Washington Il peggioramento della situazione in Ucraina ci ha aperto la porta per entrare e aprire un dialogo informale. Speravamo di riportare a casa sia Trevor Reed che Paul Whelan, ma [we] ha finito per prendere Trevor Reed.

FILE – In questa foto di file del 16 marzo 2016, lo studente americano Otto Warmbier, al centro, è scortato davanti alla Corte Suprema di Pyongyang, Corea del Nord.

ColorNews: Qual è stato il caso più difficile per te?

Bergman: Uno dei più devastanti per me è stato Otto Warmbier e la Corea del Nord. Ho lavorato, ho viaggiato lì e pensavo davvero che sarei riuscita a riportarlo a casa. E poi quando alla fine è tornato a casa, solo quando è stato trasportato in aereo, abbiamo scoperto che era in coma. Per tutti i 18 mesi in cui ho negoziato, non sapevo che fosse in quelle condizioni. E più tardi ho saputo che anche i miei colleghi in Corea del Nord, fino al viceministro degli affari esteri, non lo sapevano. Sono andato in Ohio per incontrarli [Warmbier’s parents] quando tornò mentre era ancora vivo. Ero nella stanza con lui [Otto] e con Cindy [Otto Warmbier’s mother] e tutto quello che potevo fare era piangere e dirle: “Mi dispiace. Mi dispiace. Mi dispiace”. E lei mi ha abbracciato e ha detto: “Guarda, è grazie ai tuoi sforzi che ho potuto abbracciare il mio ragazzo quando era ancora caldo”. Probabilmente era il più basso, professionalmente più basso che avessi. E il caso più difficile mentalmente.

ColorNews: Il governo vede i “diplomatici marginali” come risolutori di problemi o come una seccatura?

Bergmann: Quando inizi ad occuparti del caso, i rapitori non vogliono che tu sia coinvolto perché vogliono qualcosa dal governo degli Stati Uniti, non da te. E il governo degli Stati Uniti non vuole che tu sia coinvolto perché rovineresti la loro strategia. Ma non rappresento nessuno di loro. Rappresento la famiglia. Abbiamo avuto alcuni incidenti in cui abbiamo elaborato l’accordo e abbiamo portato a termine tutto. E l’hanno preso tre giorni prima per farlo senza dircelo. Ma alla fine riportarono le persone a casa. Quindi, se il nostro ego ne viene ferito, possiamo conviverci.

Bergman è autore del recente libro “In the Shadows: True Stories of High Stakes Negotiations to Free Americans Captured Abroad”.

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