Imprenditore ricicla il metallo e altre parti di vecchi pannelli solari

Yuma, Arizona –

Mentre il mondo passa dai combustibili fossili che riscaldano il pianeta alle energie rinnovabili, un nuovo problema di inquinamento sta sollevando la testa: cosa fare con i pannelli solari vecchi o usurati?

Migliaia di pannelli fotovoltaici vengono installati ogni giorno negli Stati Uniti, in particolare nelle soleggiate zone occidentali e meridionali del paese, mentre stati come la California corrono verso una produzione di energia più verde.

Ma con una durata prevista di circa 30 anni, la prima ondata di installazioni solari sta ormai giungendo al termine della sua utilità, innescando una corsa a riciclare cose che altrimenti potrebbero finire in discarica.

“Ciò che sta per accadere è uno tsunami di pannelli solari che ritorneranno nella catena di approvvigionamento”, ha affermato Adam Saghei, amministratore delegato di We Recycle Solar, con sede in Arizona.

“Una delle sfide di qualsiasi settore è che non c’è stata molta pianificazione per un’economia circolare”, ha affermato. “(Il solare) è una forma di energia sostenibile; è necessario un piano per il pensionamento di tali risorse.”

Pannelli solari danneggiati da riciclare sono raffigurati nello stabilimento We Recycle Solar a Yuma, Arizona, 6 dicembre 2023.

Il piano di Saghei prevede, tra le altre cose, il riutilizzo dei pannelli.

Fino al 5% dei pannelli presenta un difetto di produzione minore o viene danneggiato durante il trasporto o l’installazione.

Questi pannelli ancora funzionanti possono essere rinnovati e dirottati verso altri mercati, spesso all’estero, ha affermato Saghei.

Ma per i pannelli che non funzionano più, vuoi perché decrepiti, vuoi perché danneggiati oltre l’uso durante l’installazione, o frantumati dai chicchi di grandine, c’è un tesoro da trovare.

“Stiamo facendo quello che viene chiamato urban mining”, ha detto Saghei, riferendosi a un processo che ha richiesto tre anni di perfezionamento ai suoi ingegneri.

Questa estrazione recupera argento, rame, alluminio, vetro e silicone, tutte materie prime che hanno un valore sul mercato aperto.

I lavoratori smantellano i pannelli solari per essere riciclati nello stabilimento We Recycle Solar a Yuma, Arizona, 6 dicembre 2023.

Mentre gli usi dei metalli potrebbero essere ovvi, cosa fare con il silicone e il vetro lo è meno, ma comunque intrigante.

“Puoi usarlo per trappole di sabbia sui campi da golf, puoi raffinarlo per la miscela di sabbiatura, puoi anche usarlo per le pietre o la miscela di vetro che ottieni per i caminetti esterni”, ha detto Saghei.

Con la capacità di lavorare fino a 7.500 pannelli ogni giorno nello stabilimento di Yuma, una quantità sorprendentemente piccola viene sprecata.

“A seconda della marca e del modello dei pannelli… siamo in grado di ottenere un tasso di recupero fino al 99%”, ha affermato.

Sfide logistiche

Per Meng Tao, specializzato in infrastrutture energetiche sostenibili presso l’Arizona State University, lo sviluppo di un ciclo di vita efficiente per i pannelli solari è una questione urgente.

Con gli Stati Uniti tra i paesi impegnati a liberarsi dai combustibili fossili, l’installazione di pannelli solari sembra destinata ad aumentare e raggiungere il picco tra vent’anni.

“Una volta che sarà maturo, l’installazione annuale e lo smantellamento saranno più o meno gli stessi”, ha detto all’AFP.

“Ma per i prossimi 20 anni… almeno per i prossimi 10 anni… avremo semplicemente più installazioni che pensionamenti”, ha detto.

Il problema del riciclaggio, ha spiegato, non è solo che il valore dei materiali recuperati dai pannelli può essere relativamente basso, ma anche la logistica.

Pannelli solari distrutti nello stabilimento We Recycle Solar a Yuma, Arizona, 6 dicembre 2023.

Con i pannelli distribuiti su migliaia di tetti, a volte anche distanti, può costare molto denaro anche solo portarli in un centro di riciclaggio.

E a differenza di alcune giurisdizioni, gli Stati Uniti impongono i costi di rimozione e riciclaggio all’utente finale, rendendo più attraente per le famiglie semplicemente scaricare le loro vecchie unità nella discarica locale.

“Ci deve essere un certo sostegno politico” per colmare il divario tra ciò che i consumatori pagheranno e il costo totale del ciclo di vita dei pannelli, ha affermato Tao.

Mercato in crescita

Per Saghei, come per qualsiasi leader aziendale, la redditività è importante.

“Non se ne vedono molti che entrano nel business perché il riciclaggio ha un costo. Non è gratuito. Richiede molta manodopera. Richiede molta energia”, ha detto.

Ma vede una via da seguire.

Recuperare materiali da vecchi pannelli solari che possano essere reimmessi in nuovi pannelli solari è – ne è convinto – una proposta vincente.

“Questi sono mercati che stanno crescendo”, ha detto.

“Proprio attraverso questo processo saremo in grado, una volta che l’industria raggiungerà cifre ancora più grandi, di reinserire quelle materie prime nella catena di approvvigionamento”, ha affermato. “La cosa più entusiasmante è che siamo in prima linea.”

Ultime Notizie

Back to top button