La crescente comunità di donatori di latte materno in Uganda dà speranza alle madri

KAMPALA, Uganda —

All’inizio dell’anno scorso, Caroline Ikendi era in difficoltà dopo essere stata sottoposta a un taglio cesareo d’urgenza per rimuovere un bambino nato morto e salvarne altri due. I medici hanno detto che uno dei bambini pretermine aveva una probabilità del 2% di vivere.

Se i bambini non avessero ricevuto il latte materno, cosa che lei non aveva, anche Ikendi avrebbe potuto perderli.

Inizia così la disperata ricerca di donatrici di latte materno. Ha avuto fortuna con una vicina, una donna con un neonato da nutrire che era disposta a donare pochi millilitri alla volta.

“Vai a implorare il latte. Dici: ‘Per favore aiutami, aiuta mio figlio'”, ha detto Ikendi all’Associated Press.

La vicina ha aiutato finché Ikendi non ha sentito parlare di un gruppo ugandese che raccoglie il latte materno e lo dona alle madri come lei. Ben presto la Comunità del latte materno ATTA le diede il latte materno di cui aveva bisogno, gratuitamente, finché i suoi bambini non furono abbastanza forti da essere dimessi dall’ospedale.

ATTA Breastmilk Community è stata lanciata nel 2021 nella capitale ugandese, Kampala, da una donna che aveva lottato come Ikendi senza ottenere sostegno. L’organizzazione no-profit registrata, sostenuta da sovvenzioni di organizzazioni e individui, è l’unico gruppo al di fuori dell’ambiente ospedaliero in Uganda che conserva il latte materno in quantità sostanziali.

ATTA, come è noto il gruppo, riceve richieste di sostegno da ospedali e case con bambini nati troppo presto o troppo malati per attaccarsi al seno delle loro madri.

Secondo i registri di ATTA, più di 200 madri hanno donato il latte materno per sostenere più di 450 bambini da luglio 2021, con oltre 600 litri di latte consegnati per i bambini in quel periodo.

A dimostrazione degli sforzi volti a costruire una comunità affidabile, molti donatori hanno donato più volte mentre altri aiutano a trovarne di nuovi, ha affermato l’amministratore dell’ATTA Racheal Akugizibwe.

“Siamo una soluzione di emergenza”, ha detto Akugizibwe. “Dato che la madre lavora alla propria produzione, noi le diamo il latte. Ma lo facciamo secondo la direttiva e con il supporto di uno specialista in allattamento e di medici.”

Ha aggiunto: “Ogni madre che ci ha dato il latte, è in un certo senso attaccata a noi. Loro sono noi; noi siamo loro. Questo è ciò che la rende una comunità”.

ATTA effettua chiamate ai donatori tramite app di social media come Instagram. Le donne che vogliono donare devono fornire campioni per i test, anche per l’HIV e l’epatite B e C, e ci sono conversazioni formali durante le quali ATTA cerca di saperne di più sui potenziali donatori e sulle motivazioni. Coloro che superano lo screening ricevono borse per la conservazione e vengono istruiti su come maneggiarli in sicurezza.

Il latte materno donato viene pastorizzato prima di essere preparato e congelato per le madri che potrebbero averne bisogno, visto in un congelatore a Kampala, Uganda, 16 maggio 2024.

Akugizibwe ha parlato degli umili inizi di ATTA nella casa della sua fondatrice, Tracy Ahumuza, che conservava il latte nel congelatore. Ahumuza ha fondato il gruppo in mezzo al dolore personale: non era stata in grado di produrre latte materno per il suo neonato che lottava contro complicazioni potenzialmente letali. Alcuni giorni dopo, dopo la morte del bambino, ha iniziato ad allattare.

Ha chiesto agli operatori sanitari: “Dove metto il latte che ho adesso?”, ha detto Akugizibwe. “Le hanno detto: ‘Tutto quello che possiamo fare per te è darti delle compresse per asciugarlo.’ Lei dice: ‘No, ma se ne avessi bisogno e non l’avessi ottenuto, qualcuno potrebbe averne bisogno.'”

All’inizio, ATTA abbinava un donatore a un ricevente, ma si è rivelato insostenibile a causa della pressione che esercitava sui donatori. ATTA ha quindi iniziato a raccogliere e conservare il latte materno e donatori e riceventi non si conoscono.

Akugizibwe ha detto che il gruppo riceve più richieste di sostegno di quante ne possa soddisfare. Le sfide includono l’approvvigionamento di borse per la conservazione in grandi quantità nonché i costi dei test. E i donatori sono tenuti a possedere dei congelatori, un ostacolo finanziario per alcuni.

“La domanda è estremamente, estremamente elevata”, ha affermato Akugizibwe, “ma l’offerta è bassa”.

Lelah Wamala, chef e madre di tre figli a Kampala che ha donato due volte il latte, ha detto di essere stata spronata ad agire quando, mentre aveva un bambino nel 2022, ha visto madri i cui bambini prematuri stavano morendo perché non avevano latte.

Essere un donatore è una responsabilità che richiede tempo, “ma questa è la cosa giusta da fare”, ha detto.

Tramite un corriere in moto sulle strade trafficate di Kampala, il latte materno dei donatori viene portato al deposito di ATTA e consegnato ai genitori bisognosi.

L’obiettivo di ATTA è creare una vera e propria banca del latte materno con la capacità di pastorizzare. Il servizio è necessario in un paese in cui un numero imprecisato di donne soffre per la mancanza di supporto per l’allattamento, ha affermato la dottoressa Doreen Mazakpwe, specialista in allattamento che collabora con ATTA.

Mazakpwe ha citato una serie di problemi di allattamento che le madri possono affrontare, dai capezzoli doloranti ai bambini nati troppo malati o troppo deboli per allattare e stimolare la produzione di latte.

Se sia la madre che il bambino sono sani, “questa madre dovrebbe essere in grado di produrre tutto il latte di cui il bambino ha bisogno perché lavoriamo secondo il principio della domanda e dell’offerta”, ha detto Mazakpwe, consulente di un ospedale privato fuori Kampala. “Quindi, in situazioni in cui c’è un ritardo nell’attaccare il bambino al seno, o il bambino non viene allattato abbastanza frequentemente… alla fine potresti avere un problema di scarsa disponibilità.”

Mazakpwe dice di consigliare le madri su come stabilire la propria scorta entro circa un mese dalla ricezione del latte materno donato, e talvolta tutto ciò che serve è tenere il bambino nel modo giusto. Quando le madri iniziano ad allattare, si liberano riserve per i nuovi che hanno bisogno dell’aiuto di ATTA, ha detto.

Akugizibwe ha affermato che il loro lavoro è impegnativo in una società socialmente conservatrice in cui un servizio così pionieristico fa alzare le sopracciglia. Le domande, anche da parte dei destinatari, includono il timore che i bambini che bevono il latte materno donato possano ereditare le cattive abitudini dei loro benefattori.

Inoltre, “Se non allatti al seno c’è molta negatività”, ha detto Ikendi, i cui bambini prematuri sono sopravvissuti con il latte donato. “La società ti guarda come se ti fossi letteralmente rifiutata di allattare.”

Ha parlato di difficoltà anche quando sapeva di non avere scelta dopo aver visto per la prima volta i suoi bambini nel reparto di terapia intensiva. Attraverso il vetro vide che erano così piccoli, sotto ossigenoterapia e sanguinavano dal naso. I bambini, un maschio e una femmina, erano stati portati via a sette mesi.

I bambini di Ikendi hanno ricevuto il latte materno donato per due mesi.

Una mattina recente, un’emozionata Ikendi ha tenuto in braccio i suoi figli mentre descriveva come il latte donato “ha contribuito al 100% alla crescita dei nostri bambini”.

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