La miniera proposta al di fuori del rifugio per la fauna selvatica degli Stati Uniti si avvicina all’approvazione

SAVANNAH, Ga. —

Il piano di una società per estrarre minerali vicino al confine della palude di Okefenokee e del suo rifugio per la fauna selvatica protetto a livello federale si è avvicinato all’approvazione finale venerdì quando le autorità di regolamentazione dello stato americano della Georgia hanno rilasciato una bozza di permessi per il progetto, che secondo gli oppositori potrebbe danneggiare irreparabilmente un tesoro naturale.

La Divisione per la Protezione Ambientale della Georgia ha affermato che prenderà in considerazione i commenti pubblici sulla bozza dei permessi per 30 giorni prima di elaborare le versioni finali da inviare al direttore dell’agenzia per l’approvazione.

Twin Pines Minerals di Birmingham, Alabama, lavora dal 2019 per ottenere i permessi governativi per estrarre biossido di titanio a meno di 4,8 chilometri dal confine sud-orientale dell’Okefenokee National Wildlife Refuge, il più grande rifugio degli Stati Uniti a est del fiume Mississippi.

Gli scienziati federali hanno avvertito che l’estrazione mineraria vicino al bordo a forma di conca dell’Okefenokee potrebbe danneggiare la capacità della palude di trattenere l’acqua. Il ministro degli Interni Deb Haaland nel 2022 ha dichiarato che la miniera proposta rappresenta un “rischio inaccettabile” per il fragile ecosistema lungo la linea Georgia-Florida.

“Questo è un giorno buio nella storia della Georgia”, ha detto Josh Marks, un avvocato ambientalista di Atlanta e leader del gruppo Georgians for the Okefenokee. “L’EPD potrebbe aver firmato una condanna a morte per la palude di Okefenokee, il più grande tesoro naturale del nostro stato.”

Nei documenti rilasciati venerdì, i regolatori statali hanno fatto eco ai commenti del passato secondo cui la loro analisi mostra che la proposta miniera di 312 ettari non danneggerà in modo significativo l’Okefenokee né abbasserà i suoi livelli d’acqua.

“I modelli dell’EPD dimostrano che la miniera dovrebbe avere un impatto minimo” sul rifugio di Okefenokee, ha affermato l’agenzia, “anche durante i periodi di siccità”.

Il presidente di Twin Pines, Steve Ingle, ha applaudito la decisione delle autorità di regolamentazione di andare avanti dopo quella che ha definito “una valutazione approfondita della nostra richiesta”.

Rifugio nazionale della fauna selvatica di Okefenokee, Georgia, Stati Uniti

Ingle insiste da anni affinché la sua azienda possa estrarre senza danneggiare l’Okefenokee.

“Ci aspettiamo una rigorosa supervisione da parte del governo del nostro progetto di estrazione mineraria-bonifica, che proteggerà completamente l’Okefenokee Wildlife Refuge e l’ambiente della regione”, ha affermato Ingle in una nota.

L’Okefenokee National Wildlife Refuge si estende per quasi 1.630 chilometri quadrati nel sud-est della Georgia e ospita alligatori, aquile calve e altre specie protette. La fauna selvatica della palude, le foreste di cipressi e le praterie allagate attirano circa 600.000 visitatori ogni anno, secondo il Fish and Wildlife Service degli Stati Uniti, che gestisce il rifugio.

Nel febbraio 2019, il Fish and Wildlife Service ha scritto che la miniera proposta potrebbe comportare “rischi sostanziali” per la palude, inclusa la sua capacità di trattenere l’acqua. Alcuni impatti, si legge, “potrebbero non essere in grado di essere invertiti, riparati o mitigati”.

C. Rhett Jackson, professore di idrologia presso l’Università della Georgia, ha avvertito i regolatori statali in un’analisi scritta che i pozzi minerari progettati da Twin Pines avrebbero sottratto abbastanza acqua sotterranea da triplicare la frequenza e la durata delle gravi siccità nell’angolo sud-est della palude.

I regolatori della Georgia hanno un ruolo enorme nel decidere se approvare la miniera perché il governo degli Stati Uniti, che normalmente considera i permessi ambientali insieme alle agenzie statali, ha rinunciato alla supervisione del progetto Twin Pines.

Il Corpo degli Ingegneri dell’Esercito stava esaminando un permesso federale per Twin Pines quando l’agenzia dichiarò nel 2020 di non avere più autorità giurisdizionale a causa delle riduzioni normative sotto l’allora presidente Donald Trump. Nonostante gli sforzi del presidente Joe Biden per ripristinare il controllo federale, il Corpo dell’Esercito ha stipulato un accordo legale con Twin Pines per mantenere la sua posizione di non intervento.

Il progetto minerario sta andando avanti mentre il National Park Service cerca di designare il rifugio della fauna selvatica di Okefenokee come sito del patrimonio mondiale dell’UNESCO. I gruppi ambientalisti sostengono che questa rara distinzione aumenterebbe il profilo dell’Okefenokee come una delle ultime paludi di acque nere intatte al mondo e che ospita più di 400 specie animali.

Le bozze dei permessi sono state rilasciate appena due settimane dopo che Twin Pines ha accettato di pagare una multa di 20.000 dollari ordinata dalle autorità di regolamentazione della Georgia, che hanno affermato che la società ha violato le leggi statali mentre raccoglieva campioni di terreno per la sua richiesta di autorizzazione.

Twin Pines ha negato ogni illecito, ma ha affermato di aver accettato la multa per evitare ulteriori ritardi.

“È inconcepibile per chiunque abbia veramente a cuore l’ambiente della Georgia affermare che questa miniera non danneggerà le zone umide e la fauna selvatica di fondamentale importanza dell’ecosistema di Okefenokee”, ha detto in una nota Ben Prater, direttore del sud-est del gruppo Defenders of Wildlife. Ha aggiunto: L’EPD ha un lavoro. Deve negare i permessi.”

Alcuni legislatori della Camera nella legislatura della Georgia stanno nuovamente promuovendo un disegno di legge che vieterebbe il futuro dell’estrazione mineraria al di fuori dell’Okefenokee. La proposta ha ottenuto un’udienza l’anno scorso, ma è rimasta bloccata in una commissione della Camera. Anche se la misura non impedirebbe a Twin Pines di ottenere i permessi già in sospeso, proibirebbe l’espansione delle attività minerarie della società se diventasse legge.

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