La NASA svela il catalogo di 126 esopianeti

Un nuovo documento della NASA sugli esopianeti cataloga 126 esopianeti confermati e candidati oltre il nostro sistema solare, inclusi alcuni che potrebbero ospitare la vita.

Il catalogo, pubblicato il 23 maggio dal Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) della NASA con l’Osservatorio WM Keck, ha misurato le masse di 126 pianeti candidati. Gli scienziati hanno utilizzato il metodo della velocità radiale, che rileva le “oscillazioni” in una stella causate dal movimento del pianeta attorno ad essa.

La scienziata del programma NASA Hannah Jang-Condell ha affermato che il catalogo è importante perché scoprire la massa e il raggio di un pianeta ne rivela la densità.

“Se la densità è elevata, allora è probabilmente un pianeta roccioso, come la Terra”, ha detto Jang-Condell a ColorNews via e-mail. “Se la densità è bassa, è probabile che si tratti di un pianeta gassoso, come Giove o Nettuno.”

Ha aggiunto che comprendere le misurazioni degli esopianeti aiuta gli scienziati a identificare i migliori esopianeti da prendere di mira per cercare prove della vita. Un pianeta extrasolare è un pianeta che orbita attorno a una stella al di fuori del nostro sistema solare.

David Latham, astronomo senior presso l’Harvard-Smithsonian Center for Astrofisica, ha dichiarato a ColorNews che non ci sono state molte scoperte di pianeti rocciosi circondati da un’atmosfera simile alla Terra.

“Questo tipo di risultati sono disponibili al massimo per qualche dozzina di esopianeti”, ha detto Latham nei commenti via email. “Finora nessuno di loro è un vero gemello della Terra, delle dimensioni e della massa della Terra che orbita attorno a una stella come il Sole, ma stiamo gradualmente facendo progressi verso questo obiettivo”.

La NASA ha annunciato il mese scorso che i ricercatori hanno rilevato una spessa atmosfera attorno a un pianeta roccioso chiamato 55 Cancri e, che è uno dei pianeti nel catalogo dell’indagine TESS-Keck.

L’esopianeta è due volte più grande della Terra e si trova a 41 anni luce di distanza in un sistema solare vicino.

Gli scienziati hanno utilizzato il telescopio spaziale James Webb della NASA per scoprire che i gas atmosferici circondavano 55 Cancri e. L’atmosfera di 55 Cancri e è composta da anidride carbonica e monossido di carbonio, mentre l’atmosfera terrestre è una miscela di azoto, ossigeno, argon e altri gas.

Secondo la NASA, il pianeta è “la migliore prova fino ad oggi dell’esistenza di un’atmosfera di pianeta roccioso al di fuori del nostro sistema solare”.

Gli scienziati affermano che 55 Cancri e probabilmente non ospiterà la vita perché il pianeta può raggiungere temperature fino a 2.315 gradi Celsius (4.200 gradi Fahrenheit) e la sua superficie è ricoperta da oceani di magma.

Il pianeta orbita attorno a una stella ospite simile al Sole chiamata 55 Cancri A. Ma la scoperta è un segno che potrebbero esistere pianeti rocciosi potenzialmente abitabili con atmosfere dense.

I ricercatori hanno identificato la composizione dell’atmosfera di 55 Cancri e osservando il pianeta prima e dopo il suo spostamento dietro la sua stella. Gli scienziati hanno isolato la luce emessa dal pianeta rispetto alla sua stella ospite e hanno determinato che il calore era distribuito in modo più uniforme sulla superficie del pianeta.

Lo scienziato planetario della NASA Renyu Hu, coautore di un articolo su 55 Cancri e, ha dichiarato a ColorNews che lo studio di 55 Cancri e aiuta i ricercatori a migliorare la loro comprensione di come si comportano i gas su altri pianeti.

“Questo modo di misurare l’emissione termica dei pianeti e di caratterizzare le loro atmosfere potrebbe essere applicabile a una manciata di piccoli esopianeti potenzialmente rocciosi”, ha detto Hu a ColorNews via e-mail. “L’elenco dei candidati potrebbe crescere man mano che la ricerca dei pianeti continua”.

Gli oceani di magma del pianeta possono rilasciare gas che aiutano a trattenere l’atmosfera. I ricercatori affermano che 55 Cancri e potrebbe aiutare a spiegare come pianeti come la Terra e Marte si siano evoluti per primi con gli oceani di magma che da allora si sono raffreddati.

Alcune informazioni per questo rapporto provengono dall’Associated Press

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