La nuova terapia per la salute mentale dello Zimbabwe si diffonde all'estero

Harare, Zimbabwe —

Dopo che suo figlio, la luce splendente della famiglia e unico capofamiglia, è stato arrestato l'anno scorso, Tambudzai Tembo è andata in crisi. In Zimbabwe, dove i servizi clinici di salute mentale sono scarsi, le sue possibilità di ottenere aiuto professionale erano prossime allo zero. Ha pensato al suicidio.

“Non volevo più vivere. Le persone che mi vedevano pensavano che andasse tutto bene. Ma dentro, la mia testa girava”, ha detto il 57enne. “Ero solo”.

Una panca di legno e una nonna comprensiva la salvarono.

Nello Zimbabwe, le persone anziane sono al centro di una forma di terapia della salute mentale autoctona, che ora viene adottata anche in paesi come gli Stati Uniti.

L'approccio prevede l'allestimento di panchine in angoli silenziosi e discreti di cliniche comunitarie e in alcune chiese, quartieri poveri e università. Una donna anziana con una formazione di base in terapia di problem-solving siede pazientemente lì, pronta ad ascoltare e a impegnarsi in una conversazione individuale.

Una panchina vuota fuori dagli uffici di Friendship Bench ad Harare, Zimbabwe, 4 maggio 2024.

La terapia si ispira alla pratica tradizionale dello Zimbabwe, in cui le nonne erano le persone a cui rivolgersi per avere saggezza nei momenti difficili. Era stata abbandonata con l'urbanizzazione, la disgregazione delle famiglie allargate unite e la tecnologia moderna. Ora si sta dimostrando di nuovo utile, dato che le esigenze di salute mentale sono in crescita.

“Le nonne sono le custodi della cultura e della saggezza locale. Sono radicate nelle loro comunità”, ha affermato Dixon Chibanda, professore di psichiatria e fondatore dell'iniziativa.

“Non se ne vanno e, in più, hanno una straordinaria capacità di usare quella che chiamiamo 'empatia espressa'… per far sentire le persone rispettate e comprese.”

L'anno scorso, Chibanda è stato nominato vincitore di un premio da 150.000 $ dalla McNulty Foundation con sede negli Stati Uniti per aver rivoluzionato l'assistenza sanitaria mentale. Chibanda ha affermato che il concetto ha messo radici in alcune parti del Vietnam, Botswana, Malawi, Kenya e Tanzania ed è in “lavoro formativo preliminare” a Londra.

A New York, il nuovo piano di salute mentale della città lanciato l'anno scorso afferma di “trarre ispirazione” da quella che chiama la Friendship Bench per aiutare ad affrontare fattori di rischio come l'isolamento sociale. Le panchine arancioni sono ora presenti in aree tra cui Harlem, Brooklyn e il Bronx.

A Washington, l'organizzazione HelpAge USA sta sperimentando il concetto nell'ambito dell'iniziativa DC Grandparents for Mental Health, avviata nel 2022 come gruppo di supporto COVID-19 per persone di età pari o superiore a 60 anni.

Finora, un team di Friendship Bench Zimbabwe ha formato 20 nonne per aiutarle ad ascoltare, provare empatia e incoraggiare gli altri a risolvere i loro problemi, ha affermato Cindy Cox-Roman, presidente e amministratore delegato di HelpAge USA.

Saranno allestite panchine nei luoghi di culto, nelle scuole e nei centri benessere delle comunità a basso reddito di Washington, dove saranno presenti persone “storicamente emarginate e più inclini a soffrire di problemi di salute mentale”, ha affermato.

Cox-Roman ha citato la paura e la sfiducia nel sistema medico, la mancanza di sostegno sociale e lo stigma come alcuni dei fattori che limitano l'accesso alle cure.

“La gente soffre e una nonna può sempre farti sentire meglio”, ha detto.

Secondo il National Institute of Mental Health, negli Stati Uniti più di un adulto su cinque soffre di una malattia mentale.

“La crisi della salute mentale è reale. La vera crisi dopo la pandemia è che molti medici hanno abbandonato la forza lavoro”, ha affermato la dott. ssa Jehan El-Mayoumi, che lavora come esperta presso HelpAge USA ed è una direttrice fondatrice dell'Health Equity Rodham Institute presso la Georgetown University. Ha lottato per trovare psichiatri per pazienti con gravi tendenze suicide.

Siridzayi Dzukwa, una nonna, a destra, parla con una collega seduta su una panchina a Hatfcliffe, alla periferia della capitale Harare, Zimbabwe, 11 maggio 2024.

El-Mayoumi ha detto che il concetto dello Zimbabwe fornisce alle persone “qualcuno di cui ti puoi fidare, a cui puoi aprire il tuo cuore, a cui puoi raccontare i tuoi segreti più profondi [and] che richiede fiducia, ecco cosa rende così meravigliosa la panchina dell'amicizia.”

L'idea è nata da una tragedia. Chibanda era un giovane psichiatra, e uno dei poco più di 10 in Zimbabwe nel 2005. Una delle sue pazienti voleva disperatamente vederlo, ma non poteva permettersi il biglietto dell'autobus da 15 $. Chibanda ha poi scoperto che si era suicidata.

“Ho capito che avevo bisogno di avere una presenza più forte nella comunità”, ha detto Chibanda. “Ho capito che in realtà una delle risorse più preziose sono queste nonne, le custodi della cultura locale”.

Ha reclutato 14 nonne nel quartiere vicino all'ospedale dove lavorava nella capitale, Harare, e le ha formate. In Zimbabwe, ricevono 25 $ al mese per aiutarle con i trasporti e le bollette telefoniche.

La rete, che ora collabora con il ministero della Salute e l'Organizzazione Mondiale della Sanità, è cresciuta fino a oltre 2.000 nonne in tutto il paese. Oltre 200.000 zimbabwesi si sono seduti su una panchina per ricevere la terapia da una nonna qualificata nel 2023, secondo la rete.

Siridzayi Dzukwa, la nonna che ha convinto Tembo a non suicidarsi, ha fatto una visita di controllo a casa sua un giorno fa. Utilizzando un questionario scritto, ha verificato i progressi di Tembo. Ha ascoltato mentre Tembo raccontava di come ha trovato una nuova prospettiva di vita e ora vende verdura per arrivare a fine mese.

Dzukwa è diventata una figura riconoscibile nella zona. La gente si ferma a salutarla e ringraziarla per averli aiutati. Alcuni chiedono di farle visita a casa o prendono il suo numero.

“La gente non si vergogna più o non ha più paura di fermarci apertamente per strada e chiederci di parlare”, ha detto. “La salute mentale non è più qualcosa di cui vergognarsi”.

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