L’acqua di mare calda uccide la maggior parte dei coralli coltivati ​​nelle Florida Keys

I ricercatori hanno scoperto che l’acqua di mare calda e record ha ucciso più di tre quarti dei coralli coltivati ​​dall’uomo che gli scienziati avevano collocato nelle Florida Keys negli ultimi anni nel tentativo di sostenere una specie minacciata che è altamente vulnerabile ai cambiamenti climatici.

I ricercatori della National Oceanic and Atmospheric Administration questa settimana sono tornati su cinque barriere coralline dove hanno piantato coralli di corna di cervo e di alce, entrambi classificati come minacciati nell’elenco delle specie in via di estinzione, per vedere come le creature ripopolate fossero sopravvissute a temperature dell’acqua prolungate intorno ai 30 gradi Celsius la scorsa estate e autunno. La maggior parte di loro no. Hanno visto una morte diffusa sia nei coralli ripopolati che in quelli selvatici su cinque barriere coralline delle Florida Keys.

Gli scienziati incolpano il cambiamento climatico causato dall’uomo, con la spinta di El Nino naturale, per aver reso l’acqua troppo calda perché i delicati coralli, che sono animali, possano sopravvivere. Dopo aver tentato di salvare i coralli durante il caldo dell’estate scorsa, questo è stato il primo sguardo invernale degli scienziati per vedere cosa è sopravvissuto.

Solo il 22% dei 1.500 coralli staghorn ripopolati esaminati era ancora vivo, ha detto la NOAA. Solo circa il 5% dei 1.000 coralli elkhorn ripiantati erano vivi. A Looe Key, la più meridionale delle barriere coralline esaminate, “non abbiamo trovato alcun corallo alce o staghorn vivo, né selvatico, né piantato”, ha detto la biologa dei coralli Katey Lesneski, coordinatrice della ricerca e del monitoraggio per la Missione: Iconic Reefs della NOAA.

“È davvero orribile da vedere”, ha detto Lesneski in un’intervista appena due giorni dopo la fine delle immersioni. “Oltre a pensare ai benefici economici ed ecologici che le barriere coralline e questi coralli forniscono, c’è la perdita della bellezza intrinseca che molte persone vengono alle Keys per vedere e sperimentare. E anche solo accettare la perdita di ciò è molto sconvolgente.

“Ci sono ancora molti dati da raccogliere per comprendere veramente l’impatto completo”, ha detto Lesneski. “Ma certamente non abbiamo visto qualcosa di simile nella storia umana documentata.”

Normalmente si tratta di coralli dai robusti colori rosso, arancione, marrone chiaro e marrone. Ma quello che Lesneski e altri ricercatori videro quando si tuffarono furono coralli morti con alghe verdi-brunastre depositate sullo scheletro senza vita per farlo sembrare “piuttosto squallido”, ha detto.

Non solo le popolazioni di corna di cervo e di alce stanno diminuendo così tanto da essere sulla lista a rischio di estinzione, ma sono cruciali per la vasta comunità di diversi tipi di corallo perché sono costruttori che forniscono la “struttura strutturale” per l’habitat dei coralli, ha detto Lesneski.

Anche se i ricercatori si stavano immergendo per controllare il corallo piantato dall’uomo a Horseshoe Reef, la seconda barriera corallina più settentrionale che hanno osservato, l’area osservata da Lesneski era una volta una colonia selvaggia di corallo alce che aveva più di 100 anni.

FILE – Questa foto fornita dal Coral Reef Futures Lab dell’Università di Miami mostra coralli di fuoco e coralli staghorn con sbiancamento, perdita di tessuti e recente mortalità il 20 luglio 2023, nella North Dry Rocks Reef al largo della costa di Key Largo, in Florida.

“Li ho visti a giugno ed erano vivi. A luglio stavano iniziando a morire a causa dello stress da caldo”, ha detto Lesneski. “E a questo punto non abbiamo nemmeno trovato un pezzo di tessuto vivente su nessuna di quelle colonie selvagge a Horseshoe Reef. Quindi è stato molto difficile da vedere.”

Nelle cinque barriere coralline visitate dal team, hanno visto alcuni coralli selvatici vivi e vegeti, ha detto Lesneski. I coralli cervello o massi sembravano stare meglio, ma presentavano ancora grandi quantità di morti, ha detto.

Il progetto congiunto federale-privato prevede di spendere almeno 97 milioni di dollari per collocare specie di coralli coltivate sulla terra o in vivai oceanici in sette siti. Alcune specie sono le stesse che erano già in acqua e che sono state gravemente danneggiate dai mari più caldi, ma alcune sono state incrociate per essere più vigorose, ha detto Lesneski. È troppo presto per dire se i coralli più robusti siano sopravvissuti di più, ha detto.

La NOAA ha misurato giorni di temperatura dell’acqua nei siti di piantagione raggiungendo i 34 gradi Celsius (93 Fahrenheit), ha detto Lesneski. Lei e altri hanno detto che fa semplicemente troppo caldo.

“Quello che è successo nel 2023 è stato assolutamente devastante”, ha detto Mark Eakin, capo in pensione del monitoraggio dei coralli della NOAA, che ora è segretario corrispondente della International Coral Reef Society. “In realtà stavano vedendo temperature che non pensavano fossero possibili.”

Mentre le barriere coralline dei Caraibi sono state devastate durante le temperature record dell’acqua lo scorso anno, “il 2023 non è stato così terribile come temevamo nel resto del mondo”, ha detto Eakin.

All’inizio di questo mese, la NOAA ha rivisto il suo sistema di allerta sulla barriera corallina per aggiungere nuovi e più elevati livelli di categorie di stress da calore a causa del peggioramento dei cambiamenti climatici. È l’equivalente di aggiungere una categoria 6 agli uragani, ha detto Lesneski.

Eakin e la biologa dei coralli dell’Università di Victoria Julia Baum hanno affermato che ciò solleva legittime preoccupazioni sul tentativo di ripopolare le barriere coralline rimettendo i coralli in acqua che sta diventando troppo calda.

“Il ripristino dei coralli è quasi certamente destinato a fallire a causa dei cambiamenti climatici”, ha detto Baum in una e-mail. “Tentare il ripristino dei coralli negli oceani caldi di oggi è come cercare di ristrutturare una casa mentre è ancora in fiamme.

“I nostri oceani sono ora pericolosamente caldi per i coralli e continuano a riscaldarsi a causa dei cambiamenti climatici”, ha affermato Baum.

Lesneski ha affermato di comprendere questa preoccupazione e che i ricercatori stanno cercando di vedere cosa potrebbero fare per allevare coralli più resistenti al calore.

“Non è una soluzione miracolosa”, ha detto Lesneski. “Ci vogliono riduzioni globali delle emissioni derivate dai combustibili fossili e grandi cambiamenti politici. Ma per ora, se vogliamo avere qualche beneficio economico o ecologico dalle barriere coralline, dobbiamo fare del nostro meglio per conservare, essere buoni amministratori e ripristinare nella misura in cui possiamo.”

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