L’allergia alla carne causata dalle zecche sta diventando più comune negli Stati Uniti, afferma CDC

NEW YORK – Più di 100.000 persone negli Stati Uniti sono diventate allergiche alla carne rossa dal 2010 a causa di una strana sindrome innescata dai morsi di zecca, secondo un rapporto del governo pubblicato giovedì. Ma i funzionari sanitari ritengono che molti altri abbiano il problema e non lo sappiano.

Un secondo rapporto ha stimato che ben 450.000 americani hanno sviluppato l’allergia. Ciò la renderebbe la decima allergia alimentare più comune negli Stati Uniti, ha affermato il dottor Scott Commins, un ricercatore dell’Università della Carolina del Nord che è coautore di entrambi gli articoli pubblicati dai Centers for Disease Control and Prevention.

I funzionari sanitari hanno affermato di non essere a conoscenza di decessi confermati, ma le persone con allergia lo hanno descritto come sconcertante e terrificante.

“Non l’ho mai collegato a nessun cibo perché erano passate ore dopo aver mangiato”, ha detto una paziente, Bernadine Heller-Greenman.

La reazione, chiamata sindrome alfa-gal, si verifica quando una persona infetta mangia carne di manzo, maiale, selvaggina o altra carne di mammiferi o ingerisce latte, gelatina o altri prodotti di mammiferi.

Non è causato da un germe ma da uno zucchero, alfa-gal, che si trova nella carne dei mammiferi e nella saliva delle zecche. Quando lo zucchero entra nel corpo attraverso la pelle, innesca una risposta immunitaria e può portare a una grave reazione allergica.

Gli scienziati avevano visto reazioni in pazienti che assumevano un farmaco antitumorale prodotto in cellule di topo contenenti lo zucchero alfa-gal. Ma nel 2011 i ricercatori hanno riferito per la prima volta che potrebbe diffondersi anche attraverso i morsi di zecca.

L’hanno legato alla zecca solitaria, che nonostante il suo nome a tema texano è più comune negli Stati Uniti orientali e meridionali (circa il 4% di tutti i casi statunitensi si è verificato nell’estremità orientale di Long Island a New York).

Uno degli studi pubblicati giovedì ha esaminato i risultati dei test 2017-22 del principale laboratorio commerciale statunitense alla ricerca di anticorpi alfa-gal. Hanno notato che il numero di persone risultate positive è passato da circa 13.000 nel 2017 a 19.000 nel 2022.

Gli esperti affermano che i casi possono essere dovuti a una serie di motivi, tra cui l’espansione della portata delle zecche solitarie, più persone che entrano in contatto con le zecche o più medici che ne vengono a conoscenza e ordinano test per questo.

Ma molti medici non lo sono. Il secondo studio è stato un sondaggio condotto lo scorso anno su 1.500 medici di base e operatori sanitari statunitensi. Il sondaggio ha rilevato che quasi la metà non aveva mai sentito parlare della sindrome alpha-gal e solo il 5% ha affermato di sentirsi molto fiducioso di poterla diagnosticare. I ricercatori hanno utilizzato queste informazioni per stimare il numero di persone con allergia: 450.000.

Le persone con la sindrome possono manifestare sintomi tra cui orticaria, nausea, vomito, diarrea, forte mal di stomaco, difficoltà respiratorie, vertigini e gonfiore delle labbra, della gola, della lingua o delle palpebre. A differenza di altre allergie alimentari, che si verificano subito dopo aver mangiato, queste reazioni colpiscono ore dopo.

Alcuni pazienti hanno solo sintomi allo stomaco e l’American Gastroenterological Association afferma che le persone con diarrea inspiegabile, nausea e dolore addominale dovrebbero essere testate per la sindrome.

I medici consigliano alle persone con l’allergia di cambiare la loro dieta, portare l’epinefrina ed evitare le punture di zecca.

Questa foto non datata fornita dai Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie mostra una femmina di zecca solitaria.

L’allergia può svanire in alcune persone – Commins ha visto che ciò accade in circa il 15-20% dei suoi pazienti. Ma una chiave è evitare di essere morso di nuovo.

“I morsi di zecca sono fondamentali per questo. Perpetuano l’allergia”, ha detto.

Uno dei suoi pazienti è Heller-Greenman, uno storico dell’arte di New York di 78 anni che trascorre le estati a Martha’s Vineyard. Si è abituata a essere morsa dalle zecche sull’isola e ha detto di aver avuto la malattia di Lyme quattro volte.

Circa cinque anni fa, ha iniziato a provare orticaria terribile e pruriginosa sulla schiena, sul busto e sulle cosce nel cuore della notte. I suoi medici hanno concluso che si trattava di una reazione allergica ma non sono riusciti a individuare il fattore scatenante.

Non è mai stata una grande mangiatrice di carne, ma un giorno di gennaio 2020 ha mangiato un hamburger e poi una grossa bistecca grassa la sera seguente. Sei ore dopo cena si è svegliata nauseata, poi ha avuto terribili attacchi di vomito, diarrea e vertigini. È svenuta tre volte.

Poco dopo le è stata diagnosticata la sindrome alpha-gal e le è stato detto di evitare le zecche e di smettere di mangiare carne rossa e latticini. Da allora non ci sono state reazioni allergiche.

“Ho un nipote che mi osserva come un falco”, ha detto, assicurandosi di leggere le etichette degli alimenti confezionati ed evitare cibi che potrebbero scatenare una reazione.

“Mi sento molto fortunata, davvero, che questo abbia funzionato per me”, ha detto. “Non tutti i medici sono informati su questo.”

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