L’anemia falciforme colpisce maggiormente in Africa e in India, ma le nuove terapie genetiche sono fuori portata

I due figli di Gautam Dongre in India e il figlio di Pascazia Mazeze in Tanzania convivono con una malattia ereditaria del sangue che trasforma le cellule del sangue in strumenti di dolore.

Ora che le nuove terapie genetiche promettono una cura per l’anemia falciforme, Dongre ha detto che “prega che il trattamento arrivi a noi”.

Ma gli esperti affermano che il trattamento una tantum è fuori portata in India e in Africa, luoghi in cui la malattia è più comune. Le vaste disuguaglianze tagliano fuori gran parte del mondo dalla terapia genica in generale.

Sebbene nei paesi in via di sviluppo l’accesso a tutti i tipi di medicinali sia limitato, il problema è particolarmente acuto per queste terapie, che sono tra le cure più costose al mondo.

Oltre ai prezzi altissimi, queste terapie sono estremamente complesse da somministrare ai pazienti perché richiedono lunghi ricoveri, attrezzature mediche sofisticate e medici e scienziati appositamente formati. Finora, le due terapie geniche per l’anemia falciforme sono state approvate solo nei paesi più ricchi: entrambe negli Stati Uniti e una in Gran Bretagna e una in Bahrein.

“La stragrande maggioranza dei pazienti vive in un’area dove non hanno accesso a questo tipo di terapia”, ha detto il dottor Benjamin Watkins, che tratta l’anemia falciforme a New Orleans ed è anche coinvolto nel lavoro pediatrico a livello internazionale. “Noi, come professionisti medici e come società, dobbiamo pensarci.”

L’accesso alle terapie geniche è stato uno dei temi principali del vertice internazionale di quest’anno a Londra sull’editing del genoma umano. Un successivo editoriale sulla rivista Nature affermava che i prezzi elevati lasciano i paesi a basso e medio reddito “completamente in asso” e potrebbero ostacolare i progressi in questo settore.

Alcuni scienziati temono che le nuove cure non raggiungeranno il loro potenziale, che i trattamenti futuri potrebbero non essere mai inventati e che la prospettiva di eliminare malattie come l’anemia falciforme rimarrà un sogno lontano.

Questa immagine al microscopio elettronico fornita dal National Institutes of Health nel 2016 mostra una cellula del sangue alterata dall’anemia falciforme, in alto.

Lottando per il trattamento di base

Affinché la terapia genica possa essere un’opzione, le persone nei paesi in via di sviluppo devono rimanere in vita abbastanza a lungo per ottenerla. Lì, l’anemia falciforme ha maggiori probabilità di invalidare o uccidere che nelle regioni ricche. La diagnosi tardiva è comune e può essere difficile ottenere cure di base.

Anche se la terapia genica “rappresenta un enorme passo avanti… non possiamo dimenticarci di questi pazienti”, ha affermato Watkins, del Children’s Hospital di New Orleans.

L’anemia falciforme inizia il suo attacco al corpo alla nascita, colpendo l’emoglobina, la proteina presente nei globuli rossi che trasporta l’ossigeno. Una mutazione genetica fa sì che le cellule diventino a forma di mezzaluna, il che può bloccare il flusso sanguigno e causare problemi come dolore lancinante, danni agli organi e ictus.

L’unica altra cura è il trapianto di midollo osseo, che deve provenire da un donatore strettamente compatibile e comporta il rischio di rigetto.

Le stime globali su quante persone hanno la malattia variano, ma alcuni ricercatori stimano il numero tra 6 milioni e 8 milioni. È più comune nelle regioni a rischio di malaria perché portare il tratto falciforme aiuta a proteggere dalla malaria grave. Più di 1 milione di persone affette da anemia falciforme vivono in India, mostrano gli studi, e più di 5 milioni si trovano nell’Africa sub-sahariana.

Dongre, che vive a Nagpur, nell’India centrale, ha visto le difficoltà nella sua famiglia e tra le persone che ha incontrato come leader dell’Alleanza nazionale delle organizzazioni dell’anemia falciforme in India. Per molti anni è mancata la consapevolezza della malattia, anche tra alcuni operatori sanitari.

Dongre ha ricordato come suo figlio appena nato Girish piangesse costantemente per il dolore allo stomaco e alle gambe. I medici non riuscivano a capire cosa c’era che non andava e non gli diagnosticarono l’anemia falciforme per 2 anni e mezzo. Quando nacque la loro figlia Sumedha, lui e sua moglie la fecero immediatamente analizzare e scoprirono che anche lei aveva la malattia.

Altri pazienti non vengono diagnosticati per un decennio o più. Lalit Pargi, che vive a Udaipur, nel nord dell’India, ha detto che gli è stata diagnosticata la malattia solo all’età di 16 anni, nonostante avesse gli occhi gialli rivelatori e la pelle dell’itterizia, un segno comune dell’anemia falciforme. Ciò significava un’infanzia piena di dolore inspiegabile.

“Dio e Google”

I trattamenti disponibili possono ridurre gli attacchi di dolore noti come “crisi”. I figli di Dongre, che ora hanno 19 e 13 anni, prendono un medicinale chiamato idrossiurea, un farmaco chemiotenico vecchio di decenni che aiuta a prevenire la formazione di globuli rossi a forma di falce e a controllare la malattia. Entrambi sono stati ricoverati in ospedale per episodi dolorosi, soprattutto quando erano più piccoli.

Altri pazienti nelle zone rurali muoiono in età molto giovane senza ricevere le cure giuste, ha detto Dongre.

A luglio, il primo ministro indiano Narendra Modi ha lanciato una “missione di eliminazione” dell’anemia falciforme che combina sensibilizzazione, educazione, screening, diagnosi precoce e trattamento. Dongre ha lodato lo sforzo, ma ha detto che il Paese deve affrontare enormi ostacoli per raggiungere i suoi obiettivi.

Pascazia Mazeze, direttrice esecutiva della Tanzania Sickle Cell Warriors Organization, è raffigurata con i suoi figli, Ian, Rian e Gian, nella loro casa in Tanzania, il 9 aprile 2023. Ian, che ha l’anemia falciforme, prende idrossiurea e acido folico per anemia.

La situazione è più o meno la stessa in Tanzania, nell’Africa orientale, dove il Ministero della Sanità ha collaborato con la società farmaceutica Novartis, che produce farmaci contro l’anemia falciforme, per migliorare l’accesso alla diagnosi e al trattamento.

Mazeze ha cercato informazioni dopo che a suo figlio, Ian Harely, è stata diagnosticata.

“Ho cercato e cercato su Google e non riuscivo a dormire”, ha detto Mazeze, direttore esecutivo della Tanzania Sickle Cell Warriors Organization. “Dopo di ciò, stavo pregando. Erano Dio e Google.”

Suo figlio ora ha 10 anni e prende idrossiurea e acido folico per l’anemia. Lo hanno aiutato ma non hanno eliminato episodi di dolore come quello che lo ha costretto in ospedale per due settimane all’inizio di quest’anno.

Tuttavia, Mazeze si considera fortunata di potersi permettere le cure.

“Abbiamo persone in Tanzania che non riescono nemmeno a gestire l’acido folico”, ha detto. “L’acido folico per un mese costa 1.000 scellini tanzaniani, meno di un dollaro”, mentre i costi vivi per l’idrossiurea possono essere più di 35 volte superiori.

“Sfide importanti”

Una realtà così dura rende il costo delle terapie geniche un ostacolo insormontabile, dicono gli esperti. I prezzi per le due terapie anemia falciformi negli Stati Uniti sono di 3,1 milioni di dollari e 2,2 milioni di dollari, anche se il costo per le terapie geniche può variare da paese a paese.

Il processo di somministrazione delle terapie è un ostacolo altrettanto grande.

I pazienti devono recarsi in ospedale, dove le cellule staminali vengono rimosse dal sangue in un processo che richiede attrezzature specializzate. Un trattamento, realizzato da Vertex Pharmaceuticals e CRISPR Therapeutics, prevede l’invio delle cellule a un laboratorio il più rapidamente possibile per mantenerle fresche e l’utilizzo di uno strumento di modifica genetica chiamato CRISPR per eliminare un gene. Le cellule devono essere rispedite in azoto liquido, quindi rimangono congelate finché non sono pronte per l’uso.

L’altra terapia, realizzata da Bluebird Bio, non utilizza CRISPR ma prevede lo stesso processo per i pazienti. In entrambi i casi, devono sottoporsi alla chemioterapia prima di recuperare le cellule alterate tramite flebo e trascorrere settimane in ospedale. Il processo può durare mesi.

“Non esiste l’infrastruttura per renderlo possibile in molte parti del mondo”, ha affermato il dottor David Altshuler, direttore scientifico di Vertex. “C’è un grande bisogno insoddisfatto, ma ci sono anche sfide significative.”

Non solo molti centri medici mancano di attrezzature specializzate, ma i sistemi sanitari stessi sono relativamente scheletrici. Ad esempio, i dati dell’Organizzazione Mondiale della Sanità mostrano che India e Tanzania hanno entrambe meno di un quarto dei letti ospedalieri pro capite di cui dispongono gli Stati Uniti.

Gli scienziati affermano che una possibile soluzione, anche se non immediata, è quella di sviluppare versioni più facili da somministrare delle nuove terapie. Altshuler ha affermato che Vertex sta cercando di trovare modi per fornire gli stessi benefici senza richiedere la chemio, che comporta seri rischi come l’infertilità. Il suo team sta lavorando alla creazione di una pillola che non modificherebbe i geni ma avrebbe lo stesso obiettivo: aiutare il corpo a produrre una forma fetale di emoglobina poiché la forma adulta è difettosa nelle persone affette da anemia falciforme.

Anche altri scienziati stanno lavorando su potenziali cure più semplici, tra cui il dottor Stuart Orkin, uno degli scienziati il ​​cui lavoro ha portato allo sviluppo della terapia Vertex.

Orkin ha detto di non essere sicuro che i trattamenti di prossima generazione come le pillole saranno necessariamente accessibili.

“Qualcuno vorrà essere ricompensato per lo sviluppo di quella pillola”, anche se le fondazioni potrebbero aiutare a portarla nei paesi in via di sviluppo, ha detto il professore di pediatria della Harvard Medical School, pagato dall’Howard Hughes Medical Institute, che sostiene anche The Associated Dipartimento di Salute e Scienza della Stampa. Gli esperti affermano che probabilmente anche i governi avranno un ruolo determinante nel fornire cure ai pazienti.

Dongre ha detto che spera che la terapia genica per l’anemia falciforme prima o poi arrivi in ​​India. Se così fosse, vorrebbe che i suoi figli fossero tra i primi ad ottenerlo. Mazeze ha detto che potrebbe aspettare per vedere come se la passano gli altri pazienti, ma lo prenderà in considerazione anche per suo figlio.

Entrambi hanno convenuto che i pazienti di tutti i paesi – ricchi o poveri – dovrebbero avere questa opzione.

“Facciamo tutti parte di un unico pianeta”, ha detto Dongre.

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