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L’astronauta dell’Apollo 7 Walter Cunningham è morto a 90 anni

Walter Cunningham, l’ultimo astronauta sopravvissuto della prima missione spaziale con equipaggio di successo nel programma Apollo della NASA, è morto martedì a Houston. Aveva 90 anni.

La NASA ha confermato la morte di Cunningham in una dichiarazione ma non ne ha incluso la causa. I portavoce dell’agenzia e la moglie di Cunningham, Dot Cunningham, non hanno risposto immediatamente alle domande.

Cunningham era uno dei tre astronauti a bordo della missione Apollo 7 del 1968, un volo spaziale di 11 giorni che trasmetteva trasmissioni televisive in diretta mentre orbitavano attorno alla Terra, aprendo la strada all’atterraggio sulla luna meno di un anno dopo.

Membri dell’equipaggio della missione Apollo 7, da sinistra a destra: Donn F. Eisele, Walter Schirra e Walter Cunningham, posano davanti alla cabina dell’Apollo dopo l’addestramento, a Cape Kennedy il 18 settembre 1968.

Cunningham, allora un civile, fece parte dell’equipaggio della missione con il capitano della marina Walter M. Schirra e Donn F. Eisele, un maggiore dell’aeronautica. Cunningham era il pilota del modulo lunare del volo spaziale, lanciato dalla Cape Kennedy Air Force Station, in Florida, l’11 ottobre e precipitato nell’Oceano Atlantico a sud delle Bermuda.

La NASA ha affermato che Cunningham, Eisele e Schirra hanno effettuato una missione quasi perfetta. Il loro veicolo spaziale si è comportato così bene che l’agenzia ha inviato l’equipaggio successivo, l’Apollo 8, in orbita attorno alla luna come preludio all’allunaggio dell’Apollo 11 nel luglio 1969.

Gli astronauti dell’Apollo 7 hanno anche vinto un premio speciale Emmy per i loro servizi televisivi giornalieri dall’orbita, durante i quali hanno scherzato, mostrato cartelli umoristici e istruito i terrestri sul volo spaziale.

È stata la prima missione spaziale con equipaggio della NASA dalla morte dei tre astronauti dell’Apollo 1 in un incendio sulla rampa di lancio il 27 gennaio 1967.

Cunningham ha ricordato l’Apollo 7 durante un evento del 2017 al Kennedy Space Center, dicendo che “ci ha permesso di superare tutti gli ostacoli che avevamo dopo l’incendio dell’Apollo 1 ed è diventato il volo di prova più lungo e di maggior successo di qualsiasi macchina volante di sempre”.

Una foto della NASA scattata il 22 ottobre 1968 mostra il recupero nel Golfo del Messico del modulo di comando dell’Apollo 7 con gli astronauti statunitensi Walter Schirra, Donn Eisele, Walter Cunningham dopo una missione orbitale terrestre di undici giorni che è stata la prima missione con equipaggio nel programma Apollo.

Cunningham è nato a Creston, Iowa, e ha frequentato il liceo in California prima di arruolarsi nella Marina nel 1951 e servire come pilota del Corpo dei Marines in Corea, secondo la NASA. Successivamente ha conseguito la laurea e il master in fisica presso l’Università della California a Los Angeles, dove ha anche svolto studi di dottorato, e ha lavorato come scienziato per la Rand Corporation prima di entrare a far parte della NASA.

In un’intervista l’anno prima della sua morte, Cunningham ha ricordato di essere cresciuto povero e di aver sognato di pilotare aeroplani, non astronavi.

FILE – L’astronauta dell’Apollo 7 Walter Cunningham partecipa a una celebrazione della missione Apollo 11, che ha portato l’uomo sulla luna per la prima volta, nel 30° anniversario del volo, al Kennedy Space Center di Cape Canaveral, in Florida, 17 luglio 1999 .

“Non sapevamo nemmeno che esistessero gli astronauti quando stavo crescendo”, ha detto Cunningham a The Spokesman-Review.

Dopo essersi ritirato dalla NASA nel 1971, Cunningham ha lavorato in ingegneria, affari e investimenti ed è diventato un oratore pubblico e conduttore radiofonico. Ha scritto un libro di memorie sulla sua carriera e il tempo come astronauta, “The All-American Boys”. Ha anche espresso scetticismo nei suoi ultimi anni sull’attività umana che contribuisce al cambiamento climatico, contrastando il consenso scientifico negli scritti e nei discorsi pubblici, pur riconoscendo di non essere uno scienziato del clima.

Sebbene Cunningham non abbia mai partecipato a un’altra missione spaziale dopo l’Apollo 7, è rimasto un sostenitore dell’esplorazione spaziale. L’anno scorso ha detto al giornale di Spokane, Washington, “Penso che gli esseri umani debbano continuare ad espandersi e spingere oltre i livelli ai quali sopravvivono nello spazio”.

Cunningham lascia sua moglie, sua sorella Cathy Cunningham e i suoi figli Brian e Kimberly.

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