Le aurore abbaglianti svaniscono dai cieli mentre le macchie solari si allontanano

Washington—

Le spettacolari aurore che hanno danzato nel cielo in molte parti del mondo durante il fine settimana stanno svanendo, hanno detto lunedì gli scienziati, mentre l’enorme macchia solare che le ha provocate distoglie il suo sguardo feroce dalla Terra.

Da venerdì, la tempesta solare più potente che ha colpito il nostro pianeta in più di due decenni ha illuminato i cieli notturni con aurore abbaglianti negli Stati Uniti, in Tasmania, alle Bahamas e in altri luoghi lontani dalle latitudini estreme dove normalmente si vedono.

Ma Eric Lagadec, astrofisico dell’Osservatorio francese della Costa Azzurra, ha dichiarato all’AFP che il periodo “più spettacolare” di questo raro evento è giunto al termine.

La prima di numerose espulsioni di massa coronale (CME) – espulsioni di plasma e campi magnetici dal Sole – è avvenuta poco dopo le 16.00 GMT di venerdì, secondo la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) con sede negli Stati Uniti.

L’evento è stato successivamente trasformato in una tempesta geomagnetica “estrema”, la prima dalle “Tempeste di Halloween” dell’ottobre 2003 che causarono blackout in Svezia e danneggiarono le infrastrutture elettriche in Sud Africa.

L’entusiasmo per il fenomeno – e per le foto ultraterrene di cieli notturni rosa, verdi e viola – è scoppiato in tutto il mondo, dall’Austria allo stato insulare australiano della Tasmania.

Si prevede che la tempesta si intensificherà nuovamente fino alle 06:00 GMT di lunedì, ha detto la NOAA, aggiungendo che le aurore potrebbero essere visibili fino a New York.

Ma migliaia di persone che sono uscite domenica sera nella speranza di vedere l’aurora boreale sul Joshua Tree National Park in California hanno invece visto la Via Lattea. Le immagini dell’AFP hanno mostrato stelle che brillavano chiaramente nel cielo notturno.

Lagadec ha detto che anche se domenica ci sono state ulteriori esplosioni solari, è improbabile che altre aurore siano visibili ad occhio nudo a latitudini più basse come in Francia.

“Solo i fotografi più esperti saranno in grado di catturarli” in tali aree, ha detto Lagadec, che si è commosso vedendo un’aurora durante il culmine dell’evento venerdì sera.

La tempesta solare è emanata da un enorme ammasso di macchie solari che è 17 volte più ampio del nostro pianeta.

La tempesta non è finita e si prevede che le aurore continueranno nelle regioni più settentrionali o meridionali dove sono normalmente visibili.

Ma “la fonte della tempesta è una macchia solare che ora si trova ai margini del Sole, (quindi) non ci aspettiamo che le prossime espulsioni di massa coronale si dirigano in direzione della Terra”, ha detto Lagadec.

Gli scienziati avevano già avvertito che l’intensità di quanto visto domenica sera difficilmente avrebbe raggiunto il livello dello spettacolo di venerdì.

“Questa è probabilmente l’ultima delle CME dirette verso la Terra provenienti da questa particolare macchia solare mostruosa”, ha detto all’AFP Mathew Owens, professore di fisica spaziale presso l’Università di Reading nel Regno Unito.

Quando le particelle cariche dei venti solari vengono catturate dal campo magnetico terrestre, accelerano verso i poli magnetici del pianeta, motivo per cui normalmente si vedono le aurore lì.

Ma durante i periodi di intensa attività solare, gli effetti si estendono più verso l’equatore.

A differenza delle tempeste solari del 2003, questa volta non sembrano essere state segnalate interruzioni importanti delle reti elettriche o di comunicazione.

L’operatore internet satellitare di Elon Musk, Starlink, ha dichiarato su X che le sue migliaia di satelliti nell’orbita terrestre bassa hanno “resistito alla tempesta geomagnetica e sono rimasti in salute”.

A differenza dei brillamenti solari, che viaggiano alla velocità della luce e raggiungono la Terra in circa otto minuti, le CME viaggiano a un ritmo più tranquillo, con la media attuale che i funzionari stimano a 800 chilometri (500 miglia) al secondo.

Le persone con gli occhiali per eclissi possono comunque cercare l’ammasso di macchie solari durante il giorno.

I campi magnetici fluttuanti associati alle tempeste geomagnetiche inducono correnti nei cavi lunghi, comprese le linee elettriche, che possono portare a blackout. Anche le condotte lunghe possono essere elettrificate.

I veicoli spaziali sono esposti al rischio di alte dosi di radiazioni, sebbene l’atmosfera impedisca a queste di raggiungere la Terra.

La NASA può chiedere agli astronauti della Stazione Spaziale Internazionale di spostarsi in luoghi meglio protetti all’interno dell’avamposto.

Anche i piccioni e altre specie dotate di bussola biologica interna possono esserne colpiti.

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