Le origini della stella di Natale e la storia movimentata dell’omonimo ricevono nuova attenzione

SANTA FE, Nuovo Messico —

Come gli alberi di Natale, Babbo Natale e le renne, la stella di Natale è da tempo un simbolo onnipresente delle festività natalizie negli Stati Uniti e in tutta Europa.

Ma ora, quasi 200 anni dopo l’introduzione negli Stati Uniti della pianta dalle foglie cremisi brillanti, l’attenzione si sta nuovamente rivolgendo alle origini della stella di Natale e alla storia movimentata del suo omonimo, un proprietario di schiavi e legislatore che ha avuto un ruolo nella rimozione forzata di Nativi americani dalla loro terra. Alcune persone ora preferiscono chiamare la pianta con il nome della sua origine indigena nel Messico meridionale.

Alcune cose da sapere:

Da dove viene il nome stella di Natale?

Il nome deriva dal botanico e statista dilettante Joel Roberts Poinsett, che si imbatté nella pianta nel 1828 durante il suo mandato come primo ministro degli Stati Uniti nel Messico recentemente indipendente.

Poinsett, che era interessato alla scienza e ai potenziali raccolti da reddito, inviò ritagli della pianta a casa sua nella Carolina del Sud e a un botanico di Filadelfia, che appose il nome omonimo alla pianta in segno di gratitudine.

Una statua in bronzo a grandezza naturale di Poinsett si trova ancora in suo onore nel centro di Greenville, nella Carolina del Sud.

Tuttavia, fu scacciato dal Messico entro un anno dalla sua scoperta, essendosi guadagnato una reputazione locale per le manovre politiche intrusive che si estendevano a una rete di logge massoniche segrete e piani per contenere l’influenza britannica.

Il nome “poinsettia” sta perdendo il suo splendore?

Man mano che sempre più persone vengono a conoscenza della complicata storia del suo omonimo, il nome “poinsettia” è diventato meno attraente negli Stati Uniti.

Resoconti pubblicati senza fronzoli rivelano che Poinsett era un dirompente sostenitore degli interessi commerciali all’estero, un proprietario di schiavi in ​​una piantagione di riso negli Stati Uniti e un segretario alla guerra che contribuì a supervisionare la rimozione forzata dei nativi americani, compreso il trasferimento verso ovest delle popolazioni Cherokee in Oklahoma noto come il “Sentiero delle Lacrime”.

In una nuova biografia intitolata Flowers, Guns and Money, la storica Lindsay Schakenbach Regele descrive il cosmopolita Poinsett come un pragmatico politico ed economico che cospirò con un leader indipendentista cileno e colluse con i banchieri britannici in Messico. Sebbene fosse un proprietario di schiavi, si oppose alla secessione e non visse abbastanza da vedere la guerra civile.

I visitatori guardano una replica del Lincoln Memorial adornato con diverse varietà di stelle di Natale in mostra al Giardino Botanico degli Stati Uniti dello Smithsonian, il 16 dicembre 2023, a Washington.

Schakenbach Regele esprime un giudizio severo sul trattamento e sul rispetto di Poinsett nei confronti delle popolazioni indigene.

“Poiché Poinsett apparteneva a società colte, contribuiva alle collezioni di botanici e acquistava opere d’arte dall’Europa, poteva più facilmente giustificare l’espulsione dei nativi dalle loro case”, scrive.

Un fiore di Natale dai molti nomi

La coltivazione della pianta risale all’impero azteco in Messico 500 anni fa.

Tra le comunità di lingua nahuatl del Messico, la pianta è conosciuta come cuetlaxochitl (kwet-la-SHO-sheet), che significa “fiore che appassisce”. È una descrizione appropriata delle sottili foglie rosse delle varietà selvatiche della pianta che raggiungono altezze superiori a 3 metri.

I mercatini festivi di fine anno in America Latina sono pieni della pianta in vaso conosciuta in spagnolo come “flor de Nochebuena”, o “fiore della vigilia di Natale”, che è intrecciata con le celebrazioni della notte prima di Natale. Il nome “Nochebuena” viene fatto risalire ai primi frati francescani arrivati ​​dalla Spagna nel XVI secolo. Gli spagnoli una volta lo chiamavano “panno scarlatto”.

Abbondano altri soprannomi: “Santa Catarina” in Messico, “estrella federal” o “stella federale” in Argentina e “penacho de Incan” o “copricapo” in Perù.

Attribuito nel XIX secolo, il nome latino, Euphorbia pulcherrima, significa “la più bella” di un genere diverso con una linfa lattiginosa di lattice.

Allora qual è il suo nome preferito?

“Cuetaxochitl” sta conquistando alcuni entusiasti tra i giovani messicani, compresa la diaspora negli Stati Uniti, secondo Elena Jackson Albarrán, professoressa di storia messicana e studi globali e interculturali alla Miami University di Oxford, Ohio.

“Ho notato una tendenza verso le persone che dicono apertamente: ‘Non chiamare questo fiore né poinsettia né Nochebuena. È cuetlaxochitl'”, ha detto Jackson Albarrán. “Ci sarà un grande gruppo di persone che diranno: ‘A chi importa?'”

Secondo Laura Trejo, una biologa messicana che sta conducendo studi sulla storia genetica della stella di Natale americana, la maggior parte della gente comune in Messico non dice mai “poinsettia” e non parla di Poinsett.

“Penso che solo gli storici, i diplomatici e, beh, i politici conoscano la storia di Poinsett”, ha detto Trejo.

Le radici messicane delle stelle di Natale americane

Negli ultimi anni i biologi messicani hanno fatto risalire il patrimonio genetico delle piante di stella di Natale statunitensi a una variante selvatica nello stato costiero di Guerrero, nel Pacifico, verificando la tradizione sull’incontro cruciale di Poinsett lì. Gli scienziati stanno anche studiando una ricca e non sfruttata diversità di altre varianti selvatiche, in sforzi che potrebbero aiutare a proteggersi dal bracconaggio delle piante e dal furto di informazioni genetiche.

Il fiore cresce ancora spontaneamente lungo la costa pacifica del Messico e in alcune parti dell’America centrale fino alla Costa Rica.

Trejo, del Consiglio nazionale della scienza e della tecnologia nello stato centrale di Tlaxcala, ha affermato che alcuni mercati informali all’aperto vendono ancora il “sun cuetlaxochitl” che assomiglia a varietà selvatiche, insieme a moderne varietà brevettate.

Nei suoi viaggi di ricerca sul campo, Trejo ha trovato famiglie che preservano antiche tradizioni legate al fiore.

“Ci è chiaro che questa pianta, fin dall’epoca preispanica, è una pianta cerimoniale, un’offerta, perché è ancora nella nostra cultura, nell’interno del paese, tagliare i fiori e portarli sugli altari,” disse in spagnolo. “E questo è principalmente associato alle dee materne: a Coatlicue, Tonantzin e ora alla Vergine Maria.”

Una figura duratura nella storia

Indipendentemente dalla sua storia travagliata, l’eredità di Poinsett come esploratore e collezionista continua ad incombere: circa 1.800 stelle di Natale meticolosamente curate vengono consegnate a novembre e dicembre dalle serre del Maryland a un lungo elenco di musei di Washington, DC, affiliati alla Smithsonian Institution.

Una cultivar “rosa-champagne” adorna quest’anno la National Portrait Gallery.

Il nome di Poinsett potrebbe continuare a vivere anche per il suo legame con altre aree della cultura statunitense. Sostenne la creazione di un museo nazionale della scienza e, in parte grazie ai suoi sforzi, una fortuna lasciata in eredità dallo scienziato britannico James Smithson fu utilizzata per sostenere la creazione della Smithsonian Institution.

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