Le protesi bioniche potenziano i soldati ucraini feriti

KIEV, Ucraina —

Quando Alexis Cholas perse il braccio destro mentre prestava servizio come medico volontario in prima linea nell’Ucraina orientale, la sua carriera civile di chirurgo finì. Ma grazie a un nuovo braccio bionico, ha potuto continuare a lavorare nel settore sanitario e ora è uno specialista della riabilitazione che aiuta altri amputati.

Il 26enne è deliziato dal suo elegante braccio robotico nero – lo ha descritto come “amore a prima vista” – e si rende conto di quanto sia stato fortunato ad averne uno.

“Ci sono meno braccia (bioniche) disponibili di quelle perdute”, ha detto Cholas.

La guerra della Russia contro l’Ucraina ha creato un enorme bisogno di protesi. Si stima che circa 20.000 ucraini abbiano subito amputazioni dall’inizio della guerra nel febbraio 2022, molti dei quali soldati che hanno perso braccia o gambe a causa di ferite da esplosione.

Solo un piccolo numero è stato in grado di ricevere protesi bioniche, che sono più avanzate e possono fornire una maggiore mobilità rispetto alle tradizionali protesi degli arti.

Inoltre sono molto più costose delle protesi convenzionali.

Gli arti artificiali bionici in genere raccolgono segnali elettrici dai muscoli che rimangono sopra il sito di amputazione, grazie a qualcosa chiamato tecnologia mioelettrica, per eseguire un movimento previsto.

Il braccio bionico di Cholas è stato realizzato da Esper Bionics. Prima del 2022, la startup ucraina puntava principalmente al mercato statunitense, ma a causa del forte aumento della domanda di arti protesici causato dalla guerra, Esper ora distribuisce il 70% dei suoi prodotti in patria.

FILE – Il dottor Alexis Cholas, a sinistra, esamina gli arti del soldato ucraino Volodymyr Symyshyn all’ospedale di Kiev, Ucraina, l’8 novembre 2023.

Il polo produttivo dell’azienda nella capitale Kiev funziona a pieno regime, con più di 30 lavoratori che producono una dozzina di mani bioniche al mese.

In un angolo della fabbrica, un piccolo gruppo di ingegneri si riunisce mentre programmano, assemblano e testano gli eleganti bracci bionici, noti come Esper Hand. Il movimento di ogni dito sulla mano robotica è accompagnato da un leggero ronzio, garantendo agli ingegneri il suo funzionamento regolare.

Bohdan Diorditsa, responsabile delle relazioni strategiche dell’azienda, afferma che nonostante l’aumento della produzione, Esper Bionics sta lottando per tenere il passo con la domanda, con quasi 120 persone in lista d’attesa.

In Ucraina, la società afferma di fornire le protesi bioniche a profitto zero per circa 7.000 dollari l’una, quanto basta per coprire i costi di produzione. Negli Stati Uniti, la mano Esper viene venduta per più di 20.000 dollari.

“Non consideriamo l’Ucraina come un mercato, ma piuttosto come un’opportunità per aiutare”, dice Diorditsa.

Rispetto a una protesi convenzionale, progettata per replicare semplici funzioni di base di un braccio o una gamba mancanti, una protesi bionica offre la capacità di ripristinare le capacità motorie fini.

“Tutti li vogliono”, dice Anton Haidash, un protesista di Unbroken, un centro municipale nella città di Lviv che si concentra sulla riabilitazione dei civili e dei soldati colpiti dalla guerra. Finora il centro ha contribuito a fornire protesi agli arti a circa 250 persone, comprese circa 20 braccia bioniche.

La differenza di costo è significativa. Mentre gli arti bionici possono costare fino a 50.000 dollari, gli arti artificiali convenzionali hanno un prezzo compreso tra 800 e 2.700 dollari, afferma Haidash.

Gli ucraini possono ottenere gratuitamente gli arti artificiali regolari attraverso il sistema sanitario pubblico. Tuttavia, per ottenere una protesi bionica, normalmente hanno bisogno di finanziamenti aggiuntivi da parte di enti di beneficenza o centri di riabilitazione come Unbroken, che dipendono dalle donazioni.

E mentre i pazienti possono prendere la decisione finale sul tipo di protesi che desiderano, giocano un ruolo importante anche una serie di fattori, tra cui la natura della lesione e l’occupazione della persona.

Unbroken acquista protesi bioniche da aziende tedesche e islandesi nonché da Esper Bionics, il cui vantaggio notevole è avere sia un centro di produzione che un centro di assistenza in Ucraina. Ciò significa che le persone non hanno bisogno di viaggiare all’estero quando è necessaria una riparazione o un ridimensionamento.

Il dottor Alexis Cholas fuma una sigaretta usando la sua mano bionica fuori dal centro di riabilitazione dell’ospedale di Kiev, Ucraina, 8 novembre 2023.

Un’altra caratteristica eccezionale dell’Esper Hand, che è alimentata dall’intelligenza artificiale, è la sua capacità di adattarsi nel tempo, apprendendo le interazioni uniche dell’utente con la mano.

Dopo essere stato dotato del suo braccio bionico, Cholas è tornato a fare volontariato come medico di combattimento in prima linea, mentre nel suo lavoro quotidiano a Kiev lavora come specialista della riabilitazione in un ospedale pubblico. La maggior parte dei suoi pazienti sono militari o civili che, come lui, hanno perso gli arti. Dice che la loro esperienza condivisa lo aiuta a sviluppare rapidamente un rapporto con i suoi pazienti.

“Ora so molto non solo dai libri di testo ma anche dalla mia esperienza”, dice.

Cholas parla ai suoi pazienti in modo incoraggiante mentre esamina le loro ferite. I suoi movimenti con la mano bionica sono naturali e fluidi. Rimuove senza sforzo una benda e medica le ferite del paziente senza l’assistenza degli infermieri.

La protesi bionica gli permette di compiere anche movimenti delicati, come raccogliere un acino d’uva senza schiacciarlo, spiega.

“Mi sento a disagio quando sono senza protesi”, dice. “Ma quando indosso il braccio bionico, mi sento a mio agio. È come una parte di te.”

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