L’economia statunitense è cresciuta ad un ritmo sorprendentemente forte del 3,3% nell’ultimo trimestre

WASHINGTON-

L’economia statunitense è cresciuta ad un ritmo inaspettatamente vivace del 3,3% annuo da ottobre a dicembre, poiché gli americani hanno mostrato una continua disponibilità a spendere liberamente nonostante gli alti tassi di interesse e i livelli dei prezzi che hanno frustrato molte famiglie.

Il rapporto di giovedì del Dipartimento del Commercio afferma che il prodotto interno lordo – la produzione totale di beni e servizi dell’economia – ha rallentato rispetto al tasso di crescita del 4,9% del trimestre precedente. Ma gli ultimi dati riflettono ancora la sorprendente solidità della più grande economia del mondo, segnando il sesto trimestre consecutivo in cui il PIL è cresciuto ad un ritmo annuo del 2% o più.

I consumatori, che rappresentano circa il 70% dell’economia totale, hanno guidato la crescita del quarto trimestre. La loro spesa è aumentata a un tasso annuo del 2,8%, per articoli che vanno dall’abbigliamento, mobili, veicoli ricreativi e altri beni a servizi come hotel e pasti al ristorante.

Il rapporto sul PIL ha inoltre mostrato che, nonostante il ritmo sostenuto di crescita nel trimestre ottobre-dicembre, le misure inflazionistiche hanno continuato ad allentarsi. I prezzi al consumo sono aumentati ad un tasso annuo dell’1,7%, in calo rispetto al 2,6% del terzo trimestre. Ed escludendo la volatilità dei prezzi alimentari ed energetici, la cosiddetta inflazione core si è attestata ad un tasso annuo del 2%.

Questi numeri sull’inflazione potrebbero rassicurare i policy maker della Federal Reserve, che hanno già segnalato che prevedono di tagliare il tasso di interesse di riferimento tre volte nel 2024, invertendo la loro politica 2022-2023 di aumento aggressivo dei tassi per combattere l’inflazione.

FILE – Un lavoratore aiuta a costruire una casa residenziale a Vista, California, 24 ottobre 2023.

“Sebbene la crescita del PIL sia stata più forte del previsto nel quarto trimestre, l’inflazione di fondo ha continuato a rallentare”, ha affermato Paul Ashworth, capo economista del Nord America presso Capital Economics. “Il risultato è che un taglio dei tassi da parte della Fed all’inizio della primavera è ancora il risultato più probabile.”

Lo stato dell’economia peserà sicuramente sugli animi dei cittadini in vista delle elezioni di novembre. Dopo un lungo periodo di depressione, gli americani cominciano a sentirsi un po’ meglio riguardo all’inflazione e all’economia, una tendenza che potrebbe sostenere la spesa dei consumatori, alimentare la crescita economica e potenzialmente influenzare le decisioni degli elettori. Una misura della fiducia dei consumatori condotta dall’Università del Michigan, ad esempio, è aumentata negli ultimi due mesi al livello più alto dal 1991.

C’è un crescente ottimismo sul fatto che la Fed sia sulla buona strada per realizzare un raro “atterraggio morbido”, mantenendo i tassi di indebitamento abbastanza alti da raffreddare la crescita, le assunzioni e l’inflazione, ma non tanto da mandare l’economia in tilt. L’inflazione ha toccato il massimo degli ultimi quattro decenni nel 2022, ma da allora è costantemente diminuita senza i dolorosi licenziamenti che la maggior parte degli economisti aveva ritenuto necessari per rallentare l’accelerazione dei prezzi.

L’economia ha ripetutamente sfidato le previsioni secondo cui gli aggressivi aumenti dei tassi della Fed avrebbero innescato una recessione. Lungi dal crollare lo scorso anno, l’economia ha accelerato, espandendosi del 2,5%, rispetto all’1,9% del 2022.

“La nostra aspettativa è per un atterraggio morbido, e sembra che le cose si stiano muovendo in questo modo”, ha detto Beth Ann Bovino, capo economista della US Bank. Tuttavia, Bovino prevede che l’economia rallenterà un po’ quest’anno poiché i tassi più alti indeboliranno l’indebitamento e la spesa .

“Le persone verranno schiacciate”, ha detto.

Le prospettive dell’economia erano apparse molto più cupe un anno fa. Recentemente, nell’aprile 2023, un modello economico pubblicato dal Conference Board, un gruppo imprenditoriale, aveva fissato la probabilità di una recessione negli Stati Uniti nei prossimi 12 mesi a quasi il 99%.

Anche se l’inflazione negli Stati Uniti ha rallentato in modo significativo, i prezzi complessivi rimangono quasi del 17% al di sopra del livello prima dello scoppio della pandemia tre anni fa, cosa che ha esasperato molti americani. Questo fatto probabilmente solleverà una questione cruciale per gli elettori della nazione, molti dei quali stanno ancora avvertendo gli effetti finanziari e psicologici persistenti della peggiore ondata di inflazione degli ultimi quattro decenni. Che cosa avrà più peso nelle elezioni presidenziali: il forte calo dell’inflazione o il fatto che la maggior parte dei prezzi sono ben al di sopra dei livelli di tre anni fa?

La Fed ha iniziato ad aumentare il tasso di riferimento nel marzo 2022 in risposta alla ripresa dell’inflazione che ha accompagnato la ripresa dell’economia dalla recessione pandemica. Quando i suoi aumenti si sono conclusi nel luglio dello scorso anno, la banca centrale aveva alzato il suo tasso influente da quasi zero a circa il 5,4%, il livello più alto dal 2001.

Mentre gli aumenti dei tassi della Fed si facevano strada nell’economia, l’inflazione su base annua è rallentata dal 9,1% di giugno 2022, il tasso più veloce in quattro decenni, al 3,4% del mese scorso. Ciò ha segnato un notevole miglioramento, ma lascia comunque la misura dell’inflazione al di sopra dell’obiettivo del 2% della Fed.

I progressi finora compiuti hanno avuto un costo economico sorprendentemente basso. Nell’ultimo anno i datori di lavoro hanno creato ben 225.000 posti di lavoro al mese. E la disoccupazione è rimasta al di sotto del 4% per 23 mesi consecutivi, il periodo più lungo dagli anni ’60.

FILE – Un lavoratore sposta un pacco presso un centro di spedizione Amazon con consegna in giornata a Woodland Park, New Jersey, 18 dicembre 2023.

Il mercato del lavoro, un tempo rovente, si è un po’ raffreddato, allentando la pressione sulle aziende affinché aumentino le retribuzioni per trattenere o attrarre dipendenti e poi trasferire i maggiori costi del lavoro ai propri clienti attraverso aumenti dei prezzi.

È successo forse nel modo meno doloroso: i datori di lavoro generalmente pubblicano meno offerte di lavoro invece di licenziare i lavoratori. Ciò è in parte dovuto al fatto che molte aziende sono riluttanti a rischiare di perdere dipendenti dopo essere state colte di sorpresa quando l’economia si è ripresa dalla breve ma brutale recessione pandemica del 2020.

“Le imprese si stanno liberando delle opportunità di lavoro, ma si tengono stretti i lavoratori”, ha detto Bovino.

Un’altra ragione della robustezza dell’economia è che i consumatori sono emersi dalla pandemia in condizioni finanziarie sorprendentemente buone, in parte perché decine di milioni di famiglie avevano ricevuto assegni di stimolo governativi. Di conseguenza, molti consumatori sono riusciti a continuare a spendere anche a fronte dell’aumento dei prezzi e degli alti tassi di interesse.

Alcuni economisti hanno suggerito che l’economia si indebolirà nei prossimi mesi poiché i risparmi legati alla pandemia saranno esauriti, l’uso delle carte di credito si avvicinerà ai suoi limiti e i tassi di indebitamento più elevati ridurranno la spesa. Tuttavia, il governo ha riferito la scorsa settimana che i consumatori hanno aumentato le loro spese presso i rivenditori nel mese di dicembre, una conclusione positiva per la stagione dello shopping natalizio.

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