L’impennata della produttività aiuta a spiegare la sorprendente resilienza dell’economia statunitense

Washington—

Cercando di tenere il passo con la domanda dei clienti, Batesville Tool & Die ha iniziato a cercare 70 persone da assumere lo scorso anno. Non è stato facile. Attirare gli operai in una comunità di 7.300 abitanti nella campagna dell’Indiana è stata un’operazione difficile, soprattutto dovendo competere con i grandi produttori vicini come Honda e Cummins Engine.

Le persone in cerca di lavoro erano scarse.

“Si poteva contare sulle dita di una mano quante persone in città erano disoccupate”, ha detto Jody Fledderman, l’amministratore delegato. “Era semplicemente pazzesco.”

Batesville Tool & Die è riuscita a coprire solo 40 dei suoi posti vacanti.

Entrano i robot. L’azienda ha investito in macchine in grado di imitare i lavoratori umani e in sistemi di visione che aiutassero i suoi robot a “vedere” cosa stavano facendo.

L’esperienza di Batesville è stata replicata innumerevoli volte negli Stati Uniti negli ultimi due anni. La carenza di lavoratori ha portato molte aziende a investire in macchinari. Hanno anche formato i lavoratori all’uso della tecnologia avanzata in modo che possano produrre di più con meno.

Il risultato è stato un inaspettato boom della produttività, che aiuta a spiegare un grande mistero economico: come ha fatto la più grande economia del mondo a rimanere così sana, con una crescita vivace e un basso tasso di disoccupazione, nonostante tassi di interesse brutalmente alti che dovrebbero contenere l’inflazione ma che in genere causano un recessione?

Per gli economisti, una forte crescita della produttività fornisce un elisir quasi magico. Quando le aziende implementano tecnologie più efficienti, i loro lavoratori possono diventare più produttivi: aumentano la loro produzione oraria. Il risultato è che le aziende spesso possono aumentare i profitti e aumentare le retribuzioni senza dover aumentare i prezzi. L’inflazione può rimanere sotto controllo.

La serie aggressiva di rialzi dei tassi da parte della Fed – 11 dei quali a partire da marzo 2022 – è riuscita a portare l’inflazione dal massimo di quattro decenni del 9,1% al 3,1%. Ma, con sorpresa per gli economisti che avevano previsto una recessione, i costi di finanziamento più elevati hanno causato poche difficoltà economiche.

Un robot Halter raccoglie un pezzo finito per pompe per la pressione sanguigna da un Mazak Integrex presso Reata Engineering and Machine Works, 15 febbraio 2024, a Englewood, Colorado.

Forse la spiegazione più probabile è la maggiore efficienza che aziende come Batesville Tool & Die sono riuscite a ottenere. Prima che la produttività iniziasse la sua ripresa di crescita lo scorso anno, una regola pratica era che la retribuzione oraria media non poteva aumentare più del 3,5% annuo affinché l’inflazione rimanesse entro l’obiettivo del 2% della Fed. Ciò significherebbe che l’attuale crescita salariale media annua, pari a circa il 4%, dovrebbe ridursi. Una maggiore produttività significa che ora c’è più margine di manovra affinché la crescita salariale rimanga elevata senza innescare l’inflazione.

Il boom della produttività segna un cambiamento rispetto agli anni pre-pandemia, quando la crescita annua della produttività era in media di un tiepido 1,5%. Tutto è cambiato quando l’economia è uscita dalla recessione pandemica del 2020 con vigore inaspettato e le imprese hanno faticato a riassumere i numerosi lavoratori che avevano perso.

La conseguente carenza di lavoratori ha fatto aumentare i salari. Anche l’inflazione ha registrato un’impennata, poiché le fabbriche e i porti hanno ceduto sotto la pressione dell’aumento degli ordini al consumo.

Disperate, molte aziende si sono rivolte all’automazione. I vantaggi in termini di efficienza hanno cominciato ad arrivare quasi un anno fa. La produttività del lavoro è aumentata ad un ritmo annuo del 3,6% dallo scorso aprile a giugno, del 4,9% da luglio a settembre e del 3,2% da ottobre a dicembre.

Un robot Halter raccoglie un pezzo finito per pompe per la pressione sanguigna da un Mazak Integrex presso Reata Engineering and Machine Works, 15 febbraio 2024, a Englewood, Colorado.

Alla Reata Engineering & Machine Works, “l’efficienza ci è stata imposta”, ha affermato il CEO Grady Cope. Con il mercato del lavoro in forte espansione, l’azienda, con sede a Englewood, in Colorado, non riusciva ad assumere abbastanza velocemente. Nel frattempo, i suoi clienti erano cominciando a rifuggire dal pagare prezzi più alti.

Quindi Reata ha installato robot e altre tecnologie. Il software ha consentito di automatizzare la consegna dei preventivi ai clienti. Questo processo richiedeva due settimane. Adesso è possibile farlo in 24 ore.

Molti economisti e uomini d’affari dicono di sperare che il boom della produttività possa continuare. L’intelligenza artificiale, notano, sta appena iniziando a penetrare negli stabilimenti, nei magazzini, nei negozi e negli uffici e potrebbe accelerare i guadagni di efficienza.

L’automazione fa temere che le macchine sostituiranno i lavoratori umani, uccidendo posti di lavoro. Alcuni lavoratori soppiantati dai robot spesso faticano a trovare un nuovo lavoro e finiscono per accontentarsi di una retribuzione inferiore.

Eppure la storia suggerisce che, nel lungo periodo, i miglioramenti tecnologici creano effettivamente più posti di lavoro di quanti ne distruggono. Sono necessarie persone per costruire, aggiornare, riparare e far funzionare macchine sofisticate. Alcuni lavoratori sfollati vengono formati per passare a tali lavori. E questa transizione probabilmente sarà facilitata questa volta dal pensionamento della vasta generazione del baby boom, che sta causando carenza di manodopera.

Alcuni degli odierni incrementi di produttività potrebbero derivare non solo dalla tecnologia avanzata ma anche da lavoratori più soddisfatti. La rigidità del mercato del lavoro degli ultimi tre anni ha permesso agli americani di cambiare lavoro e trovarne altri che pagano meglio e li rendono più felici e più produttivi.

Justin Thompson, di Kalamazoo, Michigan, si è sentito esaurito dal suo lavoro di agente di polizia, con le sue giornate lavorative di 16 ore. “Mi stavo letteralmente buttando a terra”, ha detto.

La moglie di Thompson ha visto un annuncio di lavoro per responsabile delle operazioni presso una compagnia aerea charter. Anche senza esperienza in compagnia aerea, sua moglie sentiva che avrebbe potuto sfruttare le competenze acquisite come fante del Corpo dei Marines (gestire la logistica per le missioni) durante i tour in Iraq e Afghanistan.

Lei aveva ragione. Omni Air International lo ha assunto nel 2019.

Thompson, 43 anni, ama il nuovo lavoro, che gli permette di lavorare da casa quando non è in viaggio. E la sua esperienza nel settore marino, che includeva lo sviluppo di modi per migliorare l’efficienza, si è rivelata preziosa.

Altri lavoratori sono passati da lavori poco qualificati a quelli che consentono loro di essere più produttivi.

Presso Reata Engineering, il personale è stato formato per utilizzare nuove apparecchiature sofisticate.

“Il punto non è licenziare le persone”, ha affermato Cope, amministratore delegato di Reata Engineering. “Il punto è far sì che le persone svolgano lavori più interessanti” e che siano anche pagate meglio.

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