L’industria privata guida il primo sbarco sulla Luna d’America dai tempi dell’Apollo

Cape Canaveral, Florida —

Il primo veicolo spaziale americano che tenterà di atterrare sulla Luna in più di mezzo secolo è pronto a decollare lunedì mattina presto, ma questa volta è l’industria privata a guidare la carica.

Un nuovissimo razzo, il Vulcan Centaur della United Launch Alliance, dovrebbe decollare dalla stazione spaziale di Cape Canaveral alle 2:18 (7:18 GMT) per il suo viaggio inaugurale, trasportando il Peregrine Lunar Lander di Astrobotic. Il tempo finora appare favorevole.

Se tutto andrà secondo i piani, Peregrine atterrerà su una regione della Luna a media latitudine chiamata Sinus Viscositatis, o Baia di Stickiness, il 23 febbraio.

“Riportare l’America sulla superficie della Luna per la prima volta dai tempi delle missioni Apollo è un onore epocale”, ha dichiarato John Thornton, CEO di Astrobotic con sede a Pittsburgh, prima del lancio.

Finora, un atterraggio morbido sul vicino celeste più vicino alla Terra è stato realizzato solo da una manciata di agenzie spaziali nazionali: l’Unione Sovietica è stata la prima, nel 1966, seguita dagli Stati Uniti, che sono ancora l’unico paese a mandare persone sulla Luna. .

La Cina è riuscita ad atterrare tre volte negli ultimi dieci anni, mentre l’India è stata l’ultima a raggiungere l’obiettivo al secondo tentativo, l’anno scorso.

Ora, gli Stati Uniti si stanno rivolgendo al settore commerciale per stimolare un’economia lunare più ampia e spedire il proprio hardware a una frazione del costo, nell’ambito del programma Commercial Lunar Payload Services (CLPS).

Un compito impegnativo

L’agenzia spaziale ha pagato ad Astrobotic più di 100 milioni di dollari per il compito, mentre un’altra società a contratto, Intuitive Machines con sede a Houston, sta cercando di lanciare a febbraio e atterrare vicino al polo sud.

“Pensiamo che consentirà… viaggi più economici e più rapidi sulla superficie lunare per prepararsi ad Artemis”, ha affermato Joel Kearns della NASA, vice amministratore associato per l’esplorazione.

Artemis è il programma guidato dalla NASA per riportare gli astronauti sulla Luna entro la fine di questo decennio, in preparazione per le future missioni su Marte.

L’atterraggio controllato sulla Luna è un’impresa impegnativa, con circa la metà di tutti i tentativi che finiscono con un fallimento. In assenza di un’atmosfera che consenta l’uso dei paracadute, una navicella spaziale deve navigare attraverso un terreno insidioso utilizzando solo i suoi propulsori per rallentare la discesa.

Le missioni private di Israele e Giappone, così come un recente tentativo da parte dell’agenzia spaziale russa, si sono tutte concluse con un fallimento, anche se l’Agenzia spaziale giapponese punta a metà gennaio per l’atterraggio del suo lander SLIM lanciato lo scorso settembre.

A rendere le cose ancora più complicate è il fatto che si tratta del primo lancio per il Vulcan di ULA, anche se la società vanta un tasso di successo del 100% negli oltre 150 lanci precedenti.

Si prevede che il nuovo razzo di ULA avrà motori booster riutilizzabili del primo stadio, che la società, una joint venture tra Lockheed Martin e Boeing, prevede aiuterà a ottenere risparmi sui costi.

Strumenti scientifici, resti umani

A bordo del Peregrine vi è una serie di strumenti scientifici che analizzeranno le radiazioni e la composizione della superficie, contribuendo ad aprire la strada al ritorno degli astronauti.

Ma contiene anche carichi più colorati, tra cui un rover grande quanto una scatola di scarpe costruito dalla Carnegie Mellon University, un Bitcoin fisico e, in modo alquanto controverso, resti cremati e DNA, compresi quelli del creatore di Star Trek Gene Roddenberry, leggendario autore e scienziato di fantascienza. Arthur C. Clarke e un cane.

La nazione Navajo, la più grande tribù indigena d’America, ha affermato che l’invio di questi oggetti sulla Luna profana un corpo sacro per la loro cultura e ha implorato la rimozione del carico. Sebbene sia stato concesso loro un incontro disperato con la Casa Bianca, la NASA e altri funzionari, le loro obiezioni sono state ignorate.

Lo stadio superiore del razzo Vulcan, che girerà attorno al Sole dopo il dispiegamento del lander, trasporta nel frattempo altri membri del cast di Star Trek, oltre a campioni di capelli dei presidenti George Washington, Dwight D. Eisenhower e John F. Kennedy.

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