Lo studio del genoma infittisce il mistero su cosa abbia condannato gli ultimi mammut della Terra

Circa 4.000 anni fa, l’ultimo dei mammut lanosi della Terra si estinse su un’isola solitaria dell’Oceano Artico al largo della costa della Siberia, una fine malinconica per uno degli animali carismatici dell’era glaciale del mondo. Ma cosa condannò quest’ultima popolazione di mammut sull’isola di Wrangel? Una nuova analisi genomica infittisce il mistero.

Lo studio offre il resoconto più completo fino ad oggi della consanguineità, delle mutazioni deleterie e della bassa diversità genetica vissuta da questa popolazione durante 6.000 anni di isolamento sull’isola ma ha concluso che, nonostante i suggerimenti precedenti, è improbabile che questi fattori abbiano condannato i mammut Wrangel.

“Ciò suggerisce che qualcos’altro, e molto improvviso, ha causato il crollo della popolazione”, ha affermato la genetista evoluzionista Marianne Dehasque dell’Università di Uppsala in Svezia, autrice principale dello studio pubblicato giovedì sulla rivista Cell.

I ricercatori hanno esaminato i dati del genoma ottenuti dai resti di 14 mammut di Wrangel e di sette mammut appartenenti a una popolazione della Siberia continentale, ancestrale agli abitanti dell’isola, risalenti a circa 50.000 anni fa.

Con l’attenuarsi dell’era glaciale, la tundra steppica secca in cui i mammut avevano prosperato a lungo si trasformò gradualmente, da sud a nord, in foreste temperate più umide, a fronte dell’aumento delle temperature globali, confinando questi animali nelle zone più settentrionali dell’Eurasia.

“Probabilmente è anche così che i mammut finirono per isolarsi sull’isola di Wrangel, che perse il suo collegamento con la terraferma circa 10.000 anni fa a causa dell’innalzamento del livello del mare. Potrebbe anche essere stata una singola mandria a popolare l’isola”, ha detto Dehasque.

FILE – Isola di Wrangel nell’Oceano Artico al largo della costa della Siberia, in Russia, dove vivevano i mammut lanosi fino a circa 4.000 anni fa, con i resti di una zanna di mammut che spuntava dal terreno, nel 2017.

I dati sul genoma hanno indicato che la popolazione isolata sulla montagna Wrangel ebbe origine da un massimo di otto individui, poi crebbe fino a 200-300 mammut in circa 20 generazioni – circa 600 anni – e rimase stabile.

Lo studio ha rilevato una ridotta diversità in un gruppo di geni cruciali per il sistema immunitario. Ma mentre i mammut accumulavano lentamente mutazioni moderatamente dannose, i difetti più deleteri stavano scomparendo dalla popolazione, apparentemente perché gli individui portatori di queste mutazioni avevano meno probabilità di sopravvivere e riprodursi.

Lo studio non ha incluso alcun genoma degli ultimi 300 anni della popolazione, ma tali resti sono stati ora dissotterrati e si sta pianificando un’analisi genomica.

Studi precedenti avevano attribuito l’estinzione a difetti genetici accumulati.

“Il motivo per cui non pensiamo che la consanguineità, la bassa diversità genetica o le mutazioni dannose abbiano causato la fine della popolazione è che, se così fosse stato, la popolazione avrebbe dovuto subire un graduale declino nelle dimensioni, per poi ridursi verso l’estinzione, con un conseguente aumento della consanguineità e della perdita di diversità”, ha affermato il genetista evoluzionista Love Dalén del Centro di paleogenetica, una collaborazione tra l’Università di Stoccolma e il Museo svedese di storia naturale.

“Ma non è questo che vediamo. Non c’è praticamente alcun cambiamento nei livelli di consanguineità o nella diversità genetica durante i 6.000 anni in cui i mammut sono rimasti isolati sull’isola. Ciò significa che la dimensione della popolazione è rimasta stabile nel tempo”, ha aggiunto Dalén.

Anche la caccia umana non sembra essere stata il colpevole.

“Sono d’accordo che il mistero della scomparsa del mammut continua. Dalle prove archeologiche, sappiamo che gli umani sono arrivati ​​solo 400 anni dopo l’estinzione dei mammut”, ha detto Dehasque.

“Focolari e strutture abitative sarebbero facili da trovare, così come schegge di selce, ossa e zanne rielaborate, eccetera. Ma semplicemente non c’è traccia di esseri umani che abbiano interagito con i mammut su Wrangel”, ha aggiunto Dalén.

Un’ipotesi è che si tratti di una malattia infettiva, probabilmente portata sull’isola dagli uccelli.

“Forse i mammut sarebbero stati vulnerabili a ciò, data la ridotta diversità che abbiamo identificato nei geni del sistema immunitario. In alternativa, qualcosa come un incendio nella tundra, uno strato di cenere vulcanica o una stagione meteorologica davvero sfavorevole avrebbero potuto causare un anno di crescita davvero negativo per il pianeta. piante su Wrangel, data la piccola popolazione, sarebbe stata vulnerabile a tali eventi casuali”, ha detto Dalén.

“In altre parole, mi sembra che forse i mammut siano stati semplicemente sfortunati. Se non fosse stato per questa sfortuna, forse oggi avremmo ancora dei mammut in giro”, ha aggiunto Dalén.

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