Malati di cancro, i medici si oppongono agli effetti collaterali dei farmaci

Per i malati di cancro, i duri effetti collaterali dei farmaci potenti sono stati a lungo il compromesso per vivere più a lungo. Ora pazienti e medici si chiedono se tutta quella sofferenza sia necessaria.

Hanno innescato un movimento per cambiare radicalmente il modo in cui vengono testati i nuovi farmaci antitumorali, con la Food and Drug Administration statunitense che esorta i produttori di farmaci a fare un lavoro migliore per trovare la dose efficace più bassa, anche se ci vuole più tempo.

I progressi nel trattamento significano che milioni di persone sopravvivono per anni con tumori incurabili. Jill Feldman, 54 anni, di Deerfield, Illinois, convive da 15 anni con il cancro ai polmoni, grazie a questi progressi. Entrambi i suoi genitori morirono di cancro ai polmoni mesi dopo la diagnosi.

Ma il suo farmaco antitumorale provoca dolori articolari, affaticamento e ulcere alla bocca che rendono doloroso mangiare e bere.

“Se bevi qualcosa che è troppo caldo, ti bruci davvero la bocca. Ecco come si sente la mia bocca 24 ore su 24, 7 giorni su 7”, ha detto Feldman.

Ha abbassato la dose con il benestare del suo medico, ma vuole che i produttori di farmaci studino dosi più basse nelle prime fasi del processo di ricerca.

“Nessuno dovrebbe essere costretto a sopportare gli effetti dannosi evitabili del trattamento”, ha affermato.

A differenza di altre malattie, lo sviluppo di farmaci antitumorali si è concentrato sulla ricerca di quella che viene chiamata la “dose massima tollerata”.

Foto e un cartello nella casa di Jill Feldman a Deerfield, Illinois, venerdì 19 gennaio 2024. La paziente e sostenitrice del cancro ai polmoni Jill Feldman prende pillole a casa che riducono i tumori bloccando un segnale che dice alle cellule tumorali di crescere.

Per accelerare i test sui farmaci chemioterapici, i ricercatori hanno aumentato il dosaggio in alcune persone nei primi studi per determinare la dose più alta possibile che i pazienti possono tollerare. La filosofia del “più è meglio” funziona per la chemioterapia, ma non necessariamente per i nuovi farmaci antitumorali – come quello assunto da Feldman – che sono più mirati e funzionano in modo diverso.

La chemioterapia è come un ariete in cui gli attacchi aggressivi sono una buona strategia. Ma i nuovi farmaci antitumorali sono più come avere la chiave della porta di casa. Prendono di mira una mutazione che guida la crescita delle cellule tumorali, ad esempio, o stimolano il sistema immunitario del corpo per unirsi alla lotta.

“Potrebbe essere necessaria solo una dose bassa per disattivare il driver del cancro”, ha affermato la dottoressa Lillian Siu, che guida lo sviluppo di farmaci antitumorali presso il Princess Margaret Cancer Centre di Toronto. “Se puoi ottenere lo stesso rapporto qualità-prezzo, perché andare più in alto?”

Attraverso un programma chiamato Project Optimus, la FDA sta spingendo i produttori di farmaci a includere più pazienti nei primi studi di determinazione della dose per ottenere dati migliori su quando dosi più basse possono funzionare. Una motivazione chiave per il progetto è stata “la crescente richiesta da parte di pazienti e sostenitori che i farmaci antitumorali siano più tollerabili”, ha affermato in una e-mail il portavoce della FDA Chanapa Tantibanchachai.

Molti dei nuovi farmaci antitumorali sono stati sviluppati utilizzando la vecchia strategia. Ciò porta a problemi quando i pazienti saltano le dosi o interrompono l’assunzione dei farmaci a causa degli effetti collaterali. Alcune raccomandazioni sulla dose sono state ufficialmente abbassate dopo l’approvazione dei farmaci. Altre riduzioni della dose avvengono un paziente alla volta. Secondo uno studio, quasi la metà dei pazienti coinvolti negli studi in fase avanzata di 28 farmaci terapeutici mirati aveva bisogno di ridurre le dosi.

“Stavamo spingendo la dose più in alto possibile”, ha detto la dottoressa Patricia LoRusso, che guida la scoperta di farmaci allo Yale Cancer Center. “Si verificano effetti collaterali e quindi è necessario interrompere l’assunzione del farmaco per riprendersi dagli effetti collaterali e il tumore può crescere.”

C’è anche un’enorme variazione da paziente a paziente. La quantità di pillola che raggiunge il flusso sanguigno può variare a causa della funzionalità epatica e renale e di altre differenze. Ma ciò significa che abbassare la dose per tutti rischia di sottodosare alcuni pazienti, ha detto LoRusso.

Jill Feldman, 54 anni, posa per una foto nella sua casa a Deerfield, Illinois, venerdì 19 gennaio 2024. La paziente e sostenitrice del cancro ai polmoni Jill Feldman prende pillole a casa che riducono i tumori bloccando un segnale che dice alle cellule tumorali di crescere .

“La sfida è: dov’è il punto debole?” Lo Russo ha detto.

La dottoressa Julie Gralow, direttore medico dell’American Society of Clinical Oncology, sta pianificando uno studio su 500 pazienti per testare dosi più basse di due farmaci per il cancro al seno che si è diffuso.

Lo studio confronterà due strategie: iniziare il trattamento con la dose intera e poi abbassare la dose per gli effetti collaterali rispetto a iniziare con una dose più bassa e aumentare il dosaggio se il paziente sta bene.

Gran parte delle domande sulle dosi elevate provengono da pazienti con cancro al seno metastatico, inclusa la Patient Centered Dosing Initiative, che ha condotto influenti sondaggi su pazienti e medici oncologici.

“Saremo in cura per il resto della nostra vita”, ha detto Lesley Kailani Glenn, 58 anni, di Central Point, Oregon. “Vogliamo provare a vivere il meglio che possiamo, sapendo che il trattamento non si fermerà mai.”

Durante gli 11 anni in cui ha convissuto con la malattia, ha scalato il Monte Whitney in California, ha fatto un’escursione alle Cinque Terre in Italia e ha avviato un’organizzazione no-profit.

Quando Glenn apprese come la ricerca sui farmaci antitumorali favorisse dosi elevate, iniziò a lavorare con il suo medico. Ha assunto farmaci a dosi più basse e anche più basse quando non riesce a convivere con gli effetti collaterali. La diarrea è il suo problema: vuole poter portare a spasso il suo cane o fare la spesa senza preoccuparsi di un’emergenza in bagno.

“L’ultima cosa che vogliamo è che ci venga rubata la qualità della vita”, ha detto Glenn.

Attraverso Project Optimus, la FDA sta incoraggiando gli sviluppatori di farmaci a condurre più confronti testa a testa tra i dosaggi. Ciò potrebbe rallentare il processo, ha affermato la dottoressa Alice Shaw, che guida lo sviluppo precoce di farmaci antitumorali presso Novartis.

“Ciò richiederà più pazienti e quindi, come puoi immaginare, richiederà anche più tempo per identificare, arruolare e curare tali pazienti”, ha affermato Shaw. L’aggiunta di sei mesi o un anno al processo, ha affermato Shaw, deve essere bilanciata con l’urgente necessità di nuovi farmaci antitumorali.

Ma assumere la dose giusta in anticipo porterà, a lungo termine, a farmaci più efficaci, ha affermato il dottor Timothy Yap, uno sviluppatore di farmaci presso l’MD Anderson Cancer Center di Houston. “Se i pazienti non assumono il farmaco, allora non funzionerà.”

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