Marciapiedi roventi e parchi giochi senza ombra possono causare ustioni

FENICE, Arizona —

Ron Falk ha perso la gamba destra, ha subito un esteso innesto cutaneo su quella sinistra e, a un anno dal collasso sull'asfalto rovente fuori da un minimarket di Phoenix, dove si era fermato per una bibita fresca durante un'ondata di caldo, si sta ancora riprendendo.

Ora costretto su una sedia a rotelle, il 62enne ha perso il lavoro e la casa. Si sta riprendendo in un centro di assistenza medica per pazienti che non hanno un altro posto dove andare; lì riceve fisioterapia e cure per un'infezione batterica in ciò che resta della sua gamba destra, che è troppo gonfia per usare la protesi che sperava lo avrebbe aiutato a camminare di nuovo.

“Se non trovi un posto dove rinfrescarti, il caldo ti colpirà”, ha detto Falk, che ha perso conoscenza a causa di un colpo di calore. “Allora non saprai cosa sta succedendo, come nel mio caso”.

Marciapiedi roventi e parchi giochi senza ombra pongono rischi di ustioni superficiali mentre le temperature dell'aria raggiungono nuovi massimi estivi nelle città del sud-ovest degli Stati Uniti come Phoenix, che ha appena registrato il suo giugno più caldo mai registrato. La massima media diurna è stata di 43 gradi Celsius (109,5 gradi Fahrenheit), senza una singola massima di 24 ore al di sotto dei 37,7 gradi Celsius (100 Fahrenheit).

I bambini piccoli, gli anziani e i senzatetto sono particolarmente a rischio di ustioni da contatto, che possono verificarsi nel giro di pochi secondi quando la pelle entra in contatto con una superficie a 82 °C (180 °F).

Dall'inizio di giugno, 50 persone sono state ricoverate in ospedale con ustioni di questo tipo e quattro sono morte al Valleywise Health Medical Center di Phoenix, che gestisce il più grande centro ustionati del sud-ovest, che serve pazienti provenienti da sei stati, secondo il suo direttore, il dott. Kevin Foster. Circa l'80% è rimasto ferito nell'area metropolitana di Phoenix.

L'anno scorso, il centro ha ricoverato 136 pazienti per ustioni superficiali da giugno ad agosto, rispetto agli 85 dello stesso periodo del 2022, ha detto Foster. Quattordici sono morti. Uno su cinque era senza casa.

“L'ondata di calore record dell'anno scorso ha portato un numero allarmante di pazienti con ustioni potenzialmente letali”, ha detto Foster riferendosi a un periodo di 31 giorni con temperature pari o superiori a 43 °C (110 °F) durante l'estate più calda di Phoenix.

Phoenix, Arizona, i vigili del fuoco prestano soccorso medico a un senzatetto il 30 maggio 2024. I marciapiedi roventi e i parchi giochi senza ombra rappresentano sempre più rischi di ustioni superficiali, poiché le temperature raggiungono nuovi massimi durante l'estate nelle città del sud-ovest degli Stati Uniti come Phoenix e Las Vegas.

A Las Vegas, che registra regolarmente picchi estivi a tre cifre, 22 persone sono state ricoverate in ospedale solo a giugno presso il Lions Burn Care Center dell'University Medical Center, ha affermato il portavoce Scott Kerbs. Sono quasi la metà delle 46 persone ricoverate in ospedale durante tutti e tre i mesi estivi dell'anno scorso.

Come a Phoenix, il sole del deserto punisce Las Vegas per ore ogni giorno, bruciando le superfici esterne come l'asfalto, il cemento e le porte metalliche delle auto e delle attrezzature dei parchi giochi come altalene e travi a vista.

Contatto con il marciapiede

Tra le vittime di ustioni superficiali ci sono spesso bambini feriti mentre camminavano a piedi nudi sul cemento o toccavano superfici calde, adulti che sono crollati sul marciapiede mentre erano ubriachi e anziani caduti sul marciapiede a causa di un colpo di calore o di un'altra emergenza medica.

Alcuni non sopravvivono.

Le lesioni termiche sono state tra le cause principali o concomitanti dei 645 decessi correlati al caldo verificatisi lo scorso anno nella contea di Maricopa, che comprende Phoenix.

Una delle vittime è una donna di 82 anni affetta da demenza e problemi cardiaci, ricoverata in un ospedale di periferia di Phoenix dopo essere stata trovata sul marciapiede rovente in una giornata di agosto con temperature di 41,1 °C (106 °F).

Con una temperatura corporea di 40,5 °C (105 °F), la donna è stata portata d'urgenza in ospedale con ustioni di secondo grado sulla schiena e sul lato destro, che coprivano l'8% del corpo. È morta tre giorni dopo.

Molti pazienti con ustioni superficiali hanno sofferto anche di colpi di calore potenzialmente fatali.

Il pronto soccorso dell'ospedale Valleywise ha recentemente adottato un nuovo protocollo per tutte le vittime di colpi di calore: immergere i pazienti in un sacchetto di ghiaccio ghiacciato per abbassare rapidamente la temperatura corporea.

La convalescenza per chi riportava ustioni cutanee era spesso lunga: i pazienti dovevano sottoporsi a numerosi innesti cutanei e altri interventi chirurgici, seguiti da mesi di convalescenza in strutture infermieristiche specializzate o di riabilitazione.

Bob Woolley, 71 anni, ha riportato ustioni di secondo e terzo grado alle mani, alle braccia, alle gambe e al busto dopo essere inciampato nel giardino roccioso bollente del suo giardino di casa a Phoenix, indossando solo un costume da bagno e una canottiera.

“Il calvario è stato estremamente doloroso; era quasi insopportabile”, ha detto Woolley, che è stato ricoverato presso il centro ustionati di Valleywise per diversi mesi. Ha detto di considerarsi “guarito al 95%” dopo estesi innesti cutanei e terapia fisica e di aver ripreso alcune delle sue precedenti attività come il nuoto e la guida di una motocicletta.

Bambini tra i bruciati

Alcune delle vittime di ustioni a Phoenix e Las Vegas erano bambini.

“In molti casi, si tratta di bambini piccoli che camminano o gattonano su superfici calde”, ha detto Kerbs riferendosi ai pazienti ricoverati nel centro di Las Vegas.

Foster ha affermato che circa il 20% delle vittime di ustioni cutanee ricoverate in ospedale o in ambulatorio e visitate presso il centro di Phoenix sono bambini.

Un parco giochi per bambini è inutilizzato nel caldo del 25 giugno 2024 a Phoenix, Arizona. I bambini molto piccoli, gli anziani e i senzatetto sono particolarmente a rischio di ustioni da contatto quando le superfici diventano calde.

I bambini piccoli non sono pienamente consapevoli dei danni che possono causare una maniglia di metallo rovente o un marciapiede rovente.

“Dato che stanno giocando, non prestano attenzione”, ha affermato la climatologa urbana Ariane Middel, professoressa associata presso l'Arizona State University e direttrice dello SHaDE Lab, un team di ricerca che studia gli effetti del calore urbano.

“Potrebbero anche non accorgersi che fa caldo.”

Misurando le temperature superficiali delle attrezzature da gioco, il team ha scoperto che con temperature di 37,7 °C (100 °F) senza ombra, uno scivolo può riscaldarsi fino a 71,1 °C (160 °F), ma una copertura può abbassarla a 43,8 °C (111 °F). Una copertura in gomma può raggiungere gli 86,6 °C (188 °F), un corrimano può riscaldarsi fino a 48,8 °C (120 °F) e il cemento può raggiungere i 55,5 °C (132 °F).

Molti parchi della metropolitana di Phoenix hanno tavoli da picnic coperti e teli di plastica stesi sulle attrezzature da gioco, mantenendo le superfici di metallo o plastica fino a 30 gradi Fahrenheit più fresche. Ma molti non lo fanno, ha detto Middel.

Ha detto che i trucioli di legno più freddi sono migliori sotto i piedi rispetto ai tappetini di gomma, che sono stati progettati per proteggere i bambini da ferite alla testa ma assorbono il calore del sole cocente. Come la gomma, l'erba sintetica diventa più calda dell'asfalto.

“Dobbiamo pensare a tipi di superfici alternative, perché la maggior parte delle superfici che utilizziamo per le nostre infrastrutture sono spugne termiche”, ha affermato Middel.

Anche gli animali domestici sono in pericolo

Anche il cemento e l'asfalto caldi presentano rischi di ustioni per gli animali domestici.

I veterinari raccomandano ai cani di indossare stivaletti per proteggere le zampe durante le passeggiate estive all'aperto o di tenerli in aree erbose più fresche. Si consiglia inoltre ai proprietari di assicurarsi che i loro animali bevano molta acqua e non prendano troppo caldo. Phoenix vieta ai cani di accedere ai sentieri escursionistici più popolari della città nei giorni in cui il National Weather Service emette un avviso di caldo eccessivo.

Ricoverato al Circle the City di Phoenix, una struttura di assistenza temporanea in cui è stato trasferito dopo essere stato dimesso dal reparto ustionati di Valleywise, Falk ha affermato di non aver mai immaginato che il caldo di Phoenix potesse farlo crollare sull'asfalto bollente in pantaloncini e maglietta.

Poiché non aveva con sé documenti o telefono, nessuno sapeva dove si trovasse per mesi. Ha una lunga strada davanti a sé, ma spera ancora di recuperare parte della sua vecchia vita, lavorando per un concessionario di eventi di intrattenimento.

“Sono entrato in una specie di spirale discendente”, ha detto Falk. “Alla fine mi sono svegliato e ho detto, 'Ehi, aspetta, ho perso una gamba.' Ma questo non significa che sei inutile.”

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