Materie prime critiche o zucchero filato e arcobaleni?

Senza l’apertura di nuove miniere gestite in modo sostenibile non ci sarà alcuna transizione energetica in Europa, sostiene Leon de Graaf.

Leon de Graaf dirige la pratica climatica presso #SustainablePublicAffairs, un’agenzia di affari pubblici con sede a Bruxelles.

L’Europa sta accelerando la transizione energetica. Quasi tutti concordano sul fatto che abbiamo bisogno di più turbine eoliche, più veicoli elettrici e tutto il resto a basse e zero emissioni di carbonio per far funzionare le nostre economie future.

Ma come ha recentemente affermato la deputata svedese al Parlamento europeo Emma Wiesner, molte persone sembrano pensare che possiamo realizzare queste turbine eoliche e veicoli elettrici con “zucchero filato e arcobaleni”.

Ovviamente non è così. Sono realizzati con materie prime critiche, in particolare elementi di terre rare con nomi complicati come neodimio, praseodimio, disprosio e terbio. Infatti, la presidente della Commissione Von der Leyen ha dichiarato che la domanda europea di queste terre rare quintuplicarà entro il 2030.

Da dove prendiamo questi elementi di terre rare? L’Europa ha due opzioni (supponendo che non optiamo per l’opzione segreta numero 3 – nessuna transizione energetica).

L’opzione 1 è cercare di continuare a importare elementi di terre rare e altre materie prime critiche come facciamo ora da luoghi su cui l’Europa non ha alcun controllo, come Cina e Russia, e dove le condizioni ambientali e lavorative sono spesso pessime.

Ma anche se l’UE spegnesse completamente la sua bussola morale e lo facesse, è ancora altamente discutibile che sarà in grado di importare gli importi necessari. Anche molte altre grandi economie hanno bisogno di queste materie prime critiche, e quindi la concorrenza non farà che aumentare, così come il prezzo della transizione energetica.

Nell’ambito dell’opzione 2, l’UE cerca di procurarsi quanto più possibile dall’interno, attraverso il riciclaggio, investendo in soluzioni che riducano la necessità di materie prime critiche o aprendo nuove miniere gestite in modo sostenibile.

Questo sembra essere ciò che l’imminente Critical Raw Materials Act mirerà a raggiungere. Ma mentre sono un grande fan dell’opzione del riciclaggio, il Centro per gli studi politici europei (CEPS) stima che saremo in grado di soddisfare solo l’8-19% della nostra domanda di terre rare entro il 2030 in questo modo.

Sulla riduzione della necessità di materie prime critiche in primo luogo, ove possibile, sono assolutamente d’accordo. In effetti, conosco diverse aziende che sviluppano soluzioni di decarbonizzazione rivoluzionarie che cercano di ridurre al minimo la quantità di materie prime critiche.

Dobbiamo supportare questi pionieri e le loro soluzioni, in modo che il resto del settore possa imparare e saltare sul carro da solo, riducendo al contempo la domanda complessiva dell’UE di materie prime critiche durante l’espansione.

Anche tenendo conto di tutto ciò, l’estrazione di materie prime essenziali vergini da miniere gestite in modo sostenibile rimarrà comunque il principale fornitore per la domanda europea nei prossimi 15 anni, e in seguito una quota di minoranza sostanziale.

Sfortunatamente, oggigiorno è quasi impossibile aprire una nuova miniera, anche con i più alti standard ambientali.

Le sole procedure di autorizzazione possono richiedere almeno 10-15 anni, il che significa che non possiamo fornire al mercato minerali di terre rare, come quelli recentemente trovati nella Svezia settentrionale, con la rapidità richiesta dalla transizione energetica.

Non si tratta di abbassare gli standard ambientali, al contrario: alcuni leader in Europa stanno persino creando nuovi standard mondiali per l’estrazione sotterranea sostenibile. Ma quello che chiedono è che il processo di autorizzazione sia molto più veloce e molto più prevedibile.

In altre parole: abbiamo bisogno di una considerazione speciale per le miniere in tutta Europa che contengono molti depositi di materie prime critiche per far funzionare questa opzione.

Chiunque apra una nuova miniera con grandi riserve di materie prime critiche dovrà lavorare a stretto contatto con le proprie comunità locali per farlo. Ma potrebbe arrivare un momento in cui la scelta è tra interessi pubblici prevalenti o fermare da solo la transizione energetica dell’UE.

La Commissione e il Consiglio hanno recentemente concordato di voler essere in grado di prevalere sugli interessi pubblici in alcuni casi quando si tratta di progetti di energia rinnovabile attraverso un regolamento di emergenza.

Se lo fa in un punto della catena del valore della transizione energetica, dovrebbe farlo in tutta la catena del valore. Perché il successo della transizione energetica è tanto forte quanto il suo anello più debole.

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