Migliaia di persone muoiono ogni anno in Kenya a causa degli scarsi trattamenti contro i morsi di serpente

MUNGI, Kenia —

Esther Kangali ha avvertito un forte dolore mentre si trovava nella fattoria di sua madre nel Kenya orientale. Abbassò lo sguardo e vide un grande serpente attorcigliato attorno alla sua gamba sinistra. Ha urlato e sua madre è accorsa.

Kangali è stato portato d’urgenza in un vicino centro sanitario, ma mancava l’antiveleno per curare il morso del serpente. Anche un ospedale di riferimento non ne aveva nessuno. Due giorni dopo, ha raggiunto un ospedale della capitale, Nairobi, dove le è stata amputata la gamba a causa del ritardo delle cure.

La 32enne, madre di cinque figli, sa che si sarebbe potuto evitare se le cliniche nelle aree in cui i morsi di serpente sono comuni fossero state rifornite di antiveleno.

La contea di Kitui, dove i Kangali hanno la loro fattoria, è al secondo posto in Kenya per numero di vittime di morsi di serpente, secondo il Ministero della Salute, che l’anno scorso ha stimato a 20.000 i casi annuali.

Complessivamente, in Kenya, circa 4.000 vittime di morsi di serpente muoiono ogni anno mentre altre 7.000 sperimentano paralisi o altre complicazioni di salute, secondo il locale Istituto di ricerca sui primati.

I residenti temono che il problema sia in crescita. Mentre le foreste circostanti si riducono a causa del disboscamento e dell’espansione agricola, e poiché i modelli climatici diventano sempre più imprevedibili, i serpenti si presentano sempre più frequentemente intorno alle case.

FILE – Un erpetologo estrae il veleno da un serpente al Kenya Snakebite Research and Intervention Center di Nairobi, Kenya, 5 aprile 2024.

“Stiamo causando effetti negativi sui loro habitat, come la distruzione delle foreste, e alla fine i serpenti entrano nelle nostre case principalmente per cercare acqua o cibo, e alla fine ci troviamo nel conflitto tra gli esseri umani e i serpenti”, ha detto Geoffrey Maranga, un anziano erpetologo presso il Kenya Snakebite Research and Intervention Center.

Il cambiamento climatico può anche spingere i serpenti nelle fattorie, ha detto, poiché cercano acqua nei periodi asciutti e si riparano in quelli umidi.

Maranga e i suoi colleghi fanno parte di una collaborazione con la Liverpool School of Tropical Medicine per creare trattamenti efficaci e sicuri contro i morsi di serpente e, infine, produrre antiveleno a livello locale. Il centro di Maranga stima che più della metà delle persone morse dai serpenti in Kenya non cercano cure ospedaliere – ritenendole costose e difficili da trovare – e seguono trattamenti tradizionali.

Il Kenya importa antiveleno dal Messico e dall’India, ma l’antiveleno è solitamente specifico per regione, il che significa che un trattamento in una regione potrebbe non trattare efficacemente i morsi di serpente in un’altra.

Parte del lavoro di Maranga e del collega Fredrick Angotte consiste nell’estrarre il veleno da uno dei serpenti più pericolosi dell’Africa, il mamba nero. Il veleno può aiutare a produrre la prossima generazione di antiveleno.

“Gli attuali antiveleni convenzionali sono piuttosto vecchi e soffrono di alcune carenze intrinseche” come gli effetti collaterali, ha affermato George Omondi, capo del Kenya Snakebite Research and Intervention Center.

I ricercatori stimano che gli antiveleni convenzionali migliorati impiegheranno due o tre anni per raggiungere il mercato. Si stima che il Kenya avrà bisogno di 100.000 fiale all’anno, ma non è chiaro quanto verrà prodotto localmente.

La ricerca mira a rendere l’antidoto più accessibile ai keniani. Anche quando è disponibile l’antiveleno, sono necessarie fino a cinque fiale, che possono costare fino a 300 dollari.

Nel frattempo, il centro di ricerca si occupa anche di sensibilizzazione della comunità sulla prevenzione dei morsi di serpente, insegnando agli operatori sanitari e ad altri come convivere in sicurezza con i serpenti, eseguire il primo soccorso e curare le persone colpite dal morso di serpente.

L’obiettivo è far soffrire meno keniani come il vicino di Kangali, Benjamin Munge, morto nel 2020 quattro giorni dopo un morso di serpente perché l’ospedale non aveva antiveleno.

È improbabile che i serpenti si allontanino dalle case, ha detto la madre di Kangali, Anna, quindi risolvere il problema spetta agli umani.

“Se la medicina contro i morsi di serpente arrivasse alla base, riceveremo tutti aiuto”, ha detto.

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