Spogliato nudo, ricoperto di sporcizia, pugnalato a morte… È dura in cima, soprattutto per un imperatore romano!

LIBRO DELLA SETTIMANA

PAX: GUERRA E PACE NELL’ETÀ D’ORO DI ROMA

di Tom Holland (Abacus £ 30, 448pp)

Nei deserti dell’attuale Giordania meridionale, 1.900 anni fa, un uomo di nome Lauricius graffiò su una pietra, in greco: “I Romani vincono sempre”. Era un ribelle, che si lamentava, o un soldato di Roma, che si vantava? Tutto dipende dal tuo punto di vista.

Pax è il terzo nella maestosa storia olandese in tre volumi dell’antica Roma. Il primo, il pluripremiato Rubicone, ripercorreva la carriera di Giulio Cesare e la crescita (o il decadimento?) dell’antica Repubblica Romana in Impero; la seconda, Dinastia, incentrata sui primi Imperatori, tra cui figure mostruose come Caligola e Nerone, la cui notorietà ha attraversato i secoli.

Pax ha a che fare con i sovrani un po’ più illuminati che seguirono, durante gli anni 69-138 d.C., compreso il burbero, soldato Vespasiano, che aveva trascorso così tanto tempo a fare campagne sotto il sole del Mediterraneo, che il suo strabismo lo faceva sembrare, scherzò un contemporaneo piuttosto azzardato, ‘come un uomo che si sforza di avere una merda’; e il raffinato e viaggiato Adriano, che costruì quel famoso muro.

Furono anni di pace e prosperità, quando finalmente l’Impero si stabilì per godere della lunga e civilizzata Pax Romana. O . . . erano?

La storia antica non è mai stata pacifica a lungo. E come avrebbero detto i romani, quei terribili realisti, se vuoi la pace e la prosperità, devi lottare per loro.

Pax è il terzo nella maestosa storia olandese in tre volumi dell’antica Roma. Inetto: un dipinto del XIX secolo di Vitellio trascinato verso la morte

Per quanto questi anni d’oro fossero descritti anche dal più grande di tutti i cronisti di Roma, Edward Gibbon, come i più invidiabilmente civilizzati nella storia del mondo, erano ancora lacerati dalla rivolta e dallo spargimento di sangue. Erano gli anni dell’eruzione del Vesuvio, della rivolta giudaica, terminata con la totale distruzione di Gerusalemme, e la costruzione di quel grande teatro di spargimento di sangue rituale, il Colosseo.

Anche loro iniziarono nel caos più totale, con l’Anno dei Quattro Imperatori, nel 69 d.C., quando quattro diversi governanti si susseguirono in vertiginosa successione, ognuno finendo con un destino più cruento e più macabro del precedente.

Nel 68 dC Galba era diventato imperatore alla morte di Nerone; ma nel gennaio del 69 d.C., le potenti legioni sul Reno proclamarono Vitellio imperatore – quando l’esercito di un paese inizia a decidere i suoi leader politici, sai che ci sono guai in vista.

Galba fu debitamente assassinato, ma il Senato proclamò invece un Ottone imperatore. . . poi fu sconfitto in battaglia e sostituito da Vitellio, che non durò a lungo prima di essere spogliato nudo, bersagliato di sporcizia, pugnalato a morte, e: cadavere trascinato via e gettato nel Tevere».

Chi vorrebbe essere imperatore?

Solo quando Vespasiano dalla testa di proiettile tornò a Roma, con il suo affascinante figlio eroe di guerra Tito, l’ordine fu ristabilito. Eppure entrambi gli uomini avevano le mani sporche di sangue.

Avevano conquistato la loro gloria nella spaventosa carneficina della rivolta ebraica e nella sua repressione. Questo è sicuramente l’episodio centrale del libro e sembra avere un significato simbolico per i lettori ancora oggi. Da un lato hai una tribù mediorientale ferocemente indipendente, orgogliosa del suo unico dio e disprezzante di tutti gli altri, che aderisce ostinatamente alle sue antiche usanze e tradizioni, compreso, con mistificazione dei romani, il rifiuto di mangiare carne di maiale.

D’altra parte, hai un potere imperiale che domina il mondo, determinato a imporre l’ordine – o la propria idea di ordine – su questi popoli tribali caotici e sui loro territori, e imprimere su di essi i suoi valori, con la forza militare se necessario. Per il lettore contemporaneo, questo non suona solo un campanello, ma un intero rintocco.

Nel 68 d.C., Galba era diventato imperatore alla morte di Nerone (nella foto come interpretato dall'attore Peter Ustinov)

Nel 68 d.C., Galba era diventato imperatore alla morte di Nerone (nella foto come interpretato dall’attore Peter Ustinov)

Tribe vs Empire: gli attori possono cambiare, ma la trama rimane la stessa. Come scrisse Tacito, il più aspro degli storici romani, dei suoi connazionali conquistatori: «Fanno una terra desolata e la chiamano pace». La rivolta in Giudea iniziò con una rivolta che vide i ribelli ebrei abbattersi e massacrare 6.000 romani.

Ha visto anche la vergognosa perdita di uno stendardo legionario, l’Aquila del XII. L’onore romano «esigeva una vendetta senza riserve, annientatrice». Roma dominò su forse 100 milioni di sudditi, dalla Scozia all’Arabia, grazie alla capacità di disciplina e organizzazione dei romani, e ad opere di ingegneria civile di grande effetto, come strade, porti e acquedotti: ma soprattutto dominò una capacità di violenza estrema in battaglia – e non avevano paura di dimostrarlo.

L’assedio di Gerusalemme nel 70 d.C. fu uno dei grandi assalti epici della storia, e l’Olanda lo evoca in modo superbo, con la vividezza del cinema. Le legioni prima abbatterono i boschi e le foreste che circondavano Gerusalemme, trasformandoli in massicce torri d’assedio rivestite di ferro.

Queste inespugnabili fortezze mobili si accostarono allora alle mura della città e cominciarono a piovere proiettili su questo miserabile popolo che ancora, con fanatismo fanatico, si rifiutava di arrendersi.

Il bombardamento di pietre, frecce e balestre infuocate deve essere stato di una potenza spaventosa. Lo storico testimone oculare Giuseppe Flavio descrisse come “le teste, colpite dai massi, potevano essere lanciate in aria come una fionda”. Il bambino di una donna incinta, colpito allo stomaco da un missile, potrebbe essere portato da esso per diverse centinaia di piedi’.

‘Inesorabile, polverizzante, da incubo’, dice Holland, ‘il bombardamento non si è mai fermato. . .’

E poteva finire solo in un modo. Alla fine i romani sfondarono le mura, massacrarono gli abitanti in massa, ne crocifissero altri fuori dalle mura della città e rasero al suolo il tempio ebraico.

Solo quando Vespasiano dalla testa di proiettile tornò a Roma, con il suo affascinante figlio eroe di guerra Tito, l'ordine fu ristabilito.  Eppure entrambi gli uomini avevano le mani sporche di sangue.  Nella foto: Trionfo degli imperatori Tito e Vespasiano, dalla Vita dei Cesari di Svetonio, 1537 ca.

Solo quando Vespasiano dalla testa di proiettile tornò a Roma, con il suo affascinante figlio eroe di guerra Tito, l’ordine fu ristabilito. Eppure entrambi gli uomini avevano le mani sporche di sangue. Nella foto: Trionfo degli imperatori Tito e Vespasiano, dalla Vita dei Cesari di Svetonio, 1537 ca.

Questa non era solo una chiesa o una cattedrale: era il Santo dei Santi, per certi versi la vera dimora di Dio stesso.

Le implicazioni per gli ebrei dovettero essere devastanti, le sue rovine “un simbolo della potenza, del terrore, dell’invincibilità di Roma”.

Le legioni continuarono a erpicare l’intera provincia. Anche il mare di Galilea, dove Gesù aveva predicato solo 40 anni prima, divenne ‘un macello da macellaio’. I fuggitivi delle legioni, portati su pescherecci e zattere, erano stati cacciati dai romani; e tale fu la strage che il sangue e le viscere degli uccisi erano venuti a tingere di rosso tutto il lago’. La legione che prima aveva perso la sua aquila, la XII Fulminata, aveva certamente avuto la sua rivincita.

C’era anche il tentativo di completare la conquista della Britannia – ‘una terra paludosa di barbari bevitori di latte’ – con la conquista della Scozia, allora chiamata Caledonia.

Ha fallito, con orgoglio degli scozzesi fino ad oggi. Holland suggerisce che il motivo principale per cui i romani si ritirarono non fu tanto la resistenza scozzese quanto l’improvvisa irruzione di un esercito di guerrieri daci attraverso il Danubio.

Ciò significava che alcune delle legioni britanniche dovevano essere ritirate in fretta dalla Caledonia e inviate a combattere i Daci. Eppure avevano un vero rispetto per i combattenti caledoniani dalle ossa grosse, dai capelli rossi e non tornarono mai più.

Pax è una superba conclusione della trilogia di Holland. Non c’è nessun altro storico che possa portare il mondo antico davanti al lettore in tutte le sue immagini, suoni e odori, la sua pompa, magnificenza e gloria marziale, i suoi sforzi, le sofferenze e l’orrore.

Avvincente dalla prima all’ultima pagina.

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