Uno studio quantifica il collegamento tra i gas serra e la sopravvivenza dell’orso polare

Gli orsi polari simboleggiano da tempo i pericoli posti dal cambiamento climatico, poiché l’aumento delle temperature scioglie il ghiaccio marino artico da cui dipendono per la sopravvivenza.

Ma quantificare l’impatto di un singolo pozzo petrolifero o di una centrale elettrica a carbone sui predatori della tundra era finora sfuggito agli scienziati.

Un nuovo rapporto pubblicato giovedì sulla rivista Science mostra che è possibile calcolare quanto le nuove emissioni di gas serra aumenteranno il numero di giorni senza ghiacci negli habitat degli orsi, e come ciò a sua volta influenzerà la percentuale di cuccioli che raggiungono età adulta.

Raggiungendo questo livello di granularità, i due autori sperano di colmare una lacuna nel diritto statunitense.

Sebbene i carnivori all’apice abbiano tutelato le specie a rischio di estinzione dal 2008, un parere legale di lunga data impedisce che le considerazioni climatiche influenzino le decisioni sulla concessione o meno di permessi per nuovi progetti di combustibili fossili.

“Abbiamo presentato le informazioni necessarie per revocare il Memo Bernhardt”, ha detto all’AFP il primo coautore Steven Amstrup, uno zoologo di Polar Bears International e dell’Università del Wyoming, riferendosi all’avvertenza legale che prende il nome da un avvocato dell’ex presidente L’amministrazione di George W. Bush.

La nota affermava che distinguere gli impatti di una specifica fonte di emissioni di carbonio dagli impatti di tutti i gas serra dall’inizio dell’era industriale andava oltre la portata della scienza esistente.

La sopravvivenza dei cuccioli è in pericolo

Gli orsi polari fanno molto affidamento sull’ambiente ghiacciato del mare per cacciare le foche, viaggiare, accoppiarsi e altro ancora.

Quando il ghiaccio marino si scioglie in estate, i carnivori apicali si ritirano sulla terra o sul ghiaccio improduttivo lontano dalla riva, dove sopportano lunghi periodi di digiuno. Questi periodi si stanno allungando man mano che le temperature globali aumentano.

Un articolo fondamentale pubblicato su Nature nel 2020 è stato il primo a calcolare i collegamenti tra i cambiamenti nel ghiaccio marino causati dal clima e dalla demografia degli orsi polari.

Basandosi su questo lavoro, Amstrup e Bitz hanno stabilito le relazioni matematiche tra le emissioni di gas serra e i giorni di digiuno, nonché la sopravvivenza dei cuccioli, in 15 delle 19 sottopopolazioni di orsi polari, tra il 1979 e il 2020.

Ad esempio, il mondo attualmente emette ogni anno nell’atmosfera 50 miliardi di tonnellate di anidride carbonica o gas equivalenti, e ciò sta riducendo il tasso di sopravvivenza dei cuccioli di oltre tre punti percentuali all’anno nella sottopopolazione del Mare di Beaufort meridionale.

Nelle popolazioni sane, la sopravvivenza dei cuccioli durante il primo anno di vita è di circa il 65%.

“Non è necessario abbatterlo molto prima di non avere abbastanza cuccioli che entreranno nella generazione successiva”, ha detto Amstrup.

Inoltre, il documento fornisce ai politici statunitensi gli strumenti di cui hanno bisogno per quantificare l’impatto dei nuovi progetti di combustibili fossili previsti sui terreni pubblici nei prossimi decenni.

Implicazioni per altre specie

Joel Berger, cattedra di conservazione della fauna selvatica presso la Colorado State University, ha elogiato il documento.

“Amstrup e Bitz stabiliscono un legame quantitativo incontrovertibile tra le emissioni (di gas serra), il declino del ghiaccio marino, la durata del digiuno – una risposta fisiologica alla perdita di opportunità di caccia per le foche – e la conseguente demografia degli orsi polari – il calo del reclutamento di giovani”, ha detto Berger, che era non coinvolti nella ricerca.

Oltre a fornire una potenziale soluzione politica alla scappatoia legale, la nuova ricerca potrebbe avere implicazioni che vanno ben oltre gli orsi polari, ha detto all’AFP la seconda coautrice Cecilia Bitz, climatologa dell’Università di Washington.

I metodi esposti nel documento possono essere adattati ad altre specie e habitat, come le barriere coralline o il cervo Key della Florida.

“Spero davvero che questo stimoli molta ricerca”, ha detto Bitz, aggiungendo che sta già cercando nuovi collaboratori.

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