Veicolo spaziale che colpisce gli asteroidi “ha avuto un successo fenomenale”, secondo gli studi

Washington —

La navicella spaziale DART della NASA si è schiantata contro l’asteroide Dimorphos in un punto tra due massi durante il primo test di un sistema di difesa planetario dello scorso settembre, inviando detriti nello spazio e cambiando il percorso dell’oggetto roccioso di forma oblunga un po’ più di quanto calcolato in precedenza.

Quelle erano tra le scoperte rilasciate dagli scienziati mercoledì nel resoconto più dettagliato della missione di prova di principio dell’agenzia spaziale statunitense sull’uso di un veicolo spaziale per cambiare la traiettoria di un oggetto celeste – impiegando la pura forza cinetica per spingerlo fuori rotta quel tanto che basta per mantenere Terra al sicuro.

“Il test DART ha avuto un successo fenomenale. Ora sappiamo di avere una tecnica praticabile per prevenire potenzialmente l’impatto di un asteroide se un giorno ne avessimo bisogno”, ha detto lo scienziato planetario Terik Daly del Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University nel Maryland, a capo autore di uno degli studi DART pubblicati sulla rivista Nature.

La navicella spaziale Double Asteroid Redirection Test (DART) si è scontrata il 26 settembre 2022, a 22.530 chilometri all’ora, con Dimorphos, un asteroide di circa 150 metri di diametro, a circa 11 milioni di chilometri dalla Terra. Dimorphos è una piccola luna di Didymos, definita come un asteroide vicino alla Terra e ha una forma simile a una trottola che gira nello spazio con un diametro di circa 780 metri. Nessuno dei due oggetti mette in pericolo la Terra.

“Stavamo cercando di cambiare la quantità di tempo impiegata da Dimorphos per orbitare attorno a Didymos scontrandosi frontalmente con Dimorphos”, ha detto la scienziata planetaria della Northern Arizona University Cristina Thomas, autrice principale di un altro degli studi pubblicati su Nature.

“La quantità di moto della collisione e la quantità di moto del materiale espulso hanno entrambi agito per ridurre di 33 minuti il ​​tempo impiegato da Dimorphos per orbitare. Ciò si traduce anche nell’orbita dell’oggetto un po’ più vicino a Didymos”, ha detto Thomas.

FILE – Un’immagine dell’asteroide Dimorphos, ripresa dalla missione DART della NASA a 12 chilometri dall’asteroide e 2 secondi prima dell’impatto, pubblicata il 26 settembre 2022. (NASA/Johns Hopkins APL/Reuters)

Prima dell’impatto, il periodo orbitale era di 11 ore e 55 minuti. Ora sono 11 ore e 22 minuti. La precedente stima della NASA, annunciata a ottobre, prevedeva un cambio orbitale di 32 minuti. Il punto di riferimento per il successo era stato fissato come un cambiamento di almeno 1 minuto e 13 secondi.

Gli scienziati hanno fornito un resoconto dettagliato di come si è svolta la collisione.

“In primo luogo, uno dei pannelli solari del veicolo spaziale ha colpito direttamente un grande masso vicino al sito dell’impatto. Successivamente, il secondo pannello solare ha sfiorato un altro grande masso. Infine, il bus del veicolo spaziale – la scatola tra i pannelli solari – ha colpito tra questi due massi”. ha detto Dalì.

“Sospettiamo che questi due massi siano stati distrutti. Dopo l’impatto, materiale espulso [debris blasted into space] è stato lanciato dalla superficie per un periodo di tempo”, ha aggiunto Daly, dicendo che le immagini del satellite e del telescopio hanno mostrato una grande quantità di tale materiale.

La ricerca ha anche chiarito dettagli come la posizione precisa dell’impatto e l’angolo di impatto.

“La gente potrebbe pensare alla missione DART come a un esperimento abbastanza semplice che è simile a giocare a biliardo nello spazio: un solido veicolo spaziale impatta su un solido asteroide”, ha detto Thomas. “Tuttavia, gli asteroidi sono molto più complessi di una semplice roccia solida. In effetti, la maggior parte degli asteroidi sono ciò che pensiamo come mucchi di macerie”.

La missione DART da 330 milioni di dollari ha richiesto sette anni di sviluppo.

“Non siamo a conoscenza di asteroidi in questo momento che rappresentino una minaccia per la Terra, ma vogliamo essere pronti per uno scenario del genere”, ha detto Daly. “È analogo a testare gli airbag di un’auto. Ti assicuri che funzionino durante un crash test invece di aspettare di entrare in un vero incidente d’auto per scoprire se funzionano.”

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