Xylella, l’Ulivo Killer che minaccia un grande business e una tradizione

Nel 2008 un visitatore non gradito è arrivato in Italia, in particolare nella regione Puglia. Ha viaggiato su una pianta di caffè e poi ha continuato a diffondersi mentre infettava e uccideva milioni di ulivi in ​​cerchi sempre più ampi. Questo visitatore si chiama Xylella ed è un batterio.

I primi ulivi appassiti apparvero nei pressi di Gallipoli. I mazzi di foglie sono diventati marroni e croccanti ai bordi. Poi, interi boschetti hanno iniziato a declinare. Gli agricoltori le cui famiglie avevano coltivato le olive per generazioni hanno visto i loro alberi prosciugarsi e le loro attività crollare.

All’inizio non era chiaro cosa stesse causando il declino. Era un fungo? Un virus? Gli scienziati hanno cercato urgentemente di trovare la causa. È diventata una corsa contro il tempo.

Olivi secolari. Foto: Wikipedia

Un ricercatore di un istituto agricolo locale era appena tornato da una conferenza in California, dove aveva appreso del batterio delle piante Xylella fastidiosa. I sintomi che gli olivicoltori stavano vedendo, si rese conto, assomigliavano esattamente a quelli visti nei colloqui a cui aveva partecipato. Abbastanza sicuro, quando lui ei suoi colleghi hanno testato gli alberi italiani, hanno trovato il batterio in agguato nei loro cuori legnosi.

Questa non era una buona notizia. La Commissione Europea considera Xilella essere tra i batteri vegetali più pericolosi al mondo. Diversi ceppi hanno distrutto vigneti in California e alberi di agrumi in Brasile, uccidendo acri di piante pregiate e causando miliardi di mancati guadagni.

Xilella fa morire di sete le piante dall’interno. I batteri vengono passati da un albero all’altro da minuscoli parassiti chiamati spittlebugs. I bug sono nativi della regione e prima Xilella arrivati ​​sulle coste italiane, non sono stati visti come un problema. Ora, la loro presenza provoca terrore nei contadini i cui uliveti vengono decimati.

Finché gli ulivi non si ammalarono, Xilella non era mai stato visto in Europa, e la sua identificazione in Italia ha lanciato campanelli d’allarme nelle comunità scientifiche e politiche dell’Unione Europea. Gli olivicoltori italiani producono il 15 percento dell’olio d’oliva vergine del mondo, per un valore di oltre $ 2 miliardi ogni anno. La Spagna ne produce ancora di più. Tutto ciò che minacciava gli alberi minacciava l’intera economia europea.

Le olive sono anche centrali per l’identità della regione. Ci sono oltre 60 milioni di alberi nella sola Puglia, che fino a poco tempo fa producevano circa il 40 percento di tutto l’olio d’oliva esportato dall’Italia. Quasi mezzo milione di alberi sono gli amati “ulivi secolari”, alberi secolari i cui tronchi nodosi si sono stagliati maestosi anche mentre i vasti cambiamenti hanno colpito la regione.

Un uliveto nelle ultime fasi dell’infezione da xylella. Foto: Wikipedia

Ma l’arrivo di Xilella minaccia l’ordine tradizionale ei boschi per un valore di miliardi di dollari. Scienziati e alcuni coltivatori hanno lavorato febbrilmente per capire cosa sta succedendo esattamente e se possono mitigare il danno.

Ora ci sono buone notizie. Sette anni dopo aver implementato un protocollo che combina trattamenti biologici con una serie di altre pratiche agricole, gli oliveti trattati dimostrano resilienza a Xylella fastidiosa. In Puglia, che è stata il punto di riferimento per la devastante epidemia di Xylella fastidiosa del paese, dozzine di boschetti rimangono produttivi come sempre.

I risultati del dispiegamento del protocollo sono stati presentati al 14th Conferenza internazionale sui batteri patogeni vegetali ad Assisi a cura dei ricercatori che studiano la diffusione dei micidiali batteri dell’olivo. Il protocollo sta funzionando. “Se correttamente distribuito, fornisce una prevenzione sicura, uno scudo contro gli effetti di Xylella”, ha detto a Olive Oil Times Marco Scortichini, ricercatore capo per olive e colture da frutto presso il Consiglio italiano per la ricerca e l’economia agricola.

Scortichini e altri ricercatori hanno pubblicato due studi sulle riviste scientifiche Phytopathologia Mediterranea e Pathogens nel 2018 e nel 2021, dimostrando i risultati della strategia di controllo adottata in Puglia.

“Con questo protocollo, Xylella diventa per l’olivo ciò che la peronospora è per la vite”, ha affermato Scortichini. “Affinché il contenimento funzioni, è necessario distribuire il trattamento ogni anno e ogni mese tra marzo e settembre”. Ha aggiunto: “Sviluppando il protocollo, l’obiettivo non era sradicare la Xylella, poiché è un obiettivo irrealizzabile, ma controllarlo in modo simile ad altre malattie delle piante”.

Ma il trattamento è costoso, ha detto a Olive Oil Times Francesco Paolo D’Urso, proprietario della Masseria Curtimaggi, due volte vincitore del premio NYIOOC. “Da allora, ogni anno devo procedere più volte a trattare i miei alberi e il prodotto biologico da solo mi costa tra i 35.000 e i 40.000 € – da 150 a 160 € per ettaro – il che significa che riduce notevolmente il nostro reddito finale”, disse un coltivatore. I piccoli coltivatori non possono permetterselo.

Ma mentre i coltivatori continuavano a vedere i loro alberi, così come il loro reddito, morire, sempre più di loro hanno adottato il protocollo. Un vantaggio non intenzionale è stato che il protocollo anti-xylella si è dimostrato efficace anche contro altri parassiti, come la devastante mosca della frutta delle olive. Ora sempre più uliveti stanno iniziando a ritrovare la salute e i coltivatori sperano in un ritorno alla normalità.

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